Última actualización: martes, 2 de junio de 2009 - 13:40 GMT

¿La pista? Excremento de pingüinos

Colonia de pingüinos emperadores

Los pingüinos emperadores se agrupan con fines reproductivos durante meses.

Un grupo de científicos ha localizado 38 colonias de pingüinos emperadores en la Antártida gracias al uso de satélites que captaron las imágenes de los excrementos dejados por las aves.

Por lo pequeño de su tamaño, resulta imposible hacer seguimiento a los pingüinos por medio de satélites convencionales.

Sin embargo, esos intrumentos tecnológicos sí pudieron detectar desde el espacio los guanos o excrementos secos dejados sobre la superficie por una colonia de pingüinos, que se había agrupado por casi ocho meses en la banquisa (conjunto de placas de hielo flotantes en la región de los mares polares).

Las sustancias, al adquirir un tono rojizo y marrón, fueron fácilmente captadas por los satélites.

El censo de las colonias fue dado a conocer en la publicación especializada Global Ecology and Biogeography.

¿Cómo sucedió?

Pingüinos. Foto: 2006

Los científicos quieren determinar si el cambio climático está amenazando a los pingüinos.

"Estábamos trazando un mapa de una de nuestras bases en una plataforma de hielo ubicada cerca de una colonia de pingüinos", dijo Peter Fretwell, un geógrafo de la Inspección Británica de la Antártida.

"Usé un satélite de imágenes como un telón de fondo para el mapa y me di cuenta que había unas manchas rojizas y marrones en un riachuelo. Esas marcas hicieron posible ubicar la colonia de pingüinos emperadores".

"Fue un hallazgo afortunado porque pocos meses antes, habíamos hecho un mosaico de esas imágenes satelitales de toda la Antártida para poder seguirle la pista a todas las colonias", indicó el científico.

Al comparar las imágenes de las manchas captadas por el satélite con los lugares en los que se sabe se encuentran los pingüinos, el equipo de investigadores descubrió 10 asentamientos que no se conocían y halló que seis colonias se habían desplazado recientemente a áreas distantes.

Contando

Imágenes del satélite

Las imágenes satelitales reflejan el desplazamiento de los pingüinos.

Los científicos también hallaron que otras seis colonias habían desaparecido.

"Sabemos que los pingüinos emperadores se quedan en el hielo marino para reproducirse, de la misma manera como lo hacen los osos polares en el Ártico. Esos mamíferos dependen del hielo flotante para la cacería", señaló Fretwell.

"Pese a que la banquisa es, en estos momentos, razonablemente estable, sabemos que en futuras décadas se reducirá rápidamente", dijo el investigador.

"Necesitamos saber dónde están los pingüinos y cuántos son antes de que podamos determinar cuán amenazados están por el cambio climático", indicó Fretwell.

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