Última actualización: lunes, 23 de noviembre de 2009 - 19:49 GMT

Darwin y los hijos del Fuego

Acuarela de un fueguista hecha en la época en que Darwin llegó a Tierra del Fuego.

Los pueblos indígenas eran considerados "primitivos" y "salvajes".

En 1831 Charles Darwin inició su largo viaje alrededor del mundo a bordo del barco Beagle. Junto con él, viajaban tres jóvenes sudamericanos, que tendrían una importante influencia en el desarrollo de la teoría de la evolución.

La aventura fue un acontecimiento clave en la larga y zigzagueante ruta hacia la publicación de su controversial libro El origen de las especies, de la cual se conmemoran 150 años esta semana.

La misión de Darwin durante el viaje era investigar la biología y la geografía de los lugares visitados, y hacerle compañía al Capitán Robert FitzRoy.

Los pasajeros sudamericanos que los acompañaban provenían del extremo más austral del continente, el archipiélago de Tierra del Fuego.

Me sorprendió ver que la diferencia entre el hombre salvaje y el civilizado era tan grande

Charles Darwin

Los marinos británicos los apodaron Fuegia Basket, Jemmy Button y York Minster. FitzRoy los había traído a Inglaterra el año previo para 'civilizarlos'.

Con ese propósito, los matriculó en una escuela de párvulos –St Mary’s Infant School de Walthamstow, un suburbio del norte de Londres– aún cuando los fueguinos tenían diez, quince y veintiséis años de edad aproximadamente.

En este recinto, aprendieron los rudimentos del cristianismo, el idioma inglés y modales de etiqueta. La extraordinaria metamorfosis de estos jóvenes producto del experimento 'civilizador' fue muy alabada por miembros de la sociedad aristocrática inglesa de esa época.

Darwin conoció a los fueguinos 'civilizados' poco antes de embarcarse en el Beagle desde el puerto de Plymouth.

A partir de sus extensas y detalladas observaciones durante el viaje y en Tierra del Fuego, Darwin llegó al convencimiento de que él, los fueguinos y todo ser viviente compartían un origen común.

Pero eso no quería decir que fueran iguales.

La visión de Darwin

Imagen de la película "Creación"

La película "Creation" presenta a Darwin como amable, cándido y bondadoso.

Como muchas otras interpretaciones de la vida del gran científico, en una de las más recientes -la película Creation- se le presenta como un hombre amable, cándido y bondadoso, de ideas progresistas.

Pero la representación omite observaciones claves de Darwin sobre sus compañeros de viaje que, vistas con ojos actuales, podrían parecer políticamente incorrectas para muchos.

En sus descripciones de los fueguinos, Darwin utilizó un tono despectivo, asignándoles una posición muy inferior en su escala jerárquica humana.

"Me sorprendió ver que la diferencia entre el hombre salvaje y el civilizado era tan grande: es mayor que la diferencia entre un animal silvestre y uno domesticado, debido a que en el hombre existe mayor capacidad de perfeccionamiento", fueron las palabras que usó para describir el contraste entre los tres indígenas 'civilizados' del Beagle y el resto de los nativos, en su Viaje de un naturalista alrededor del mundo.

"Abyectas y miserables"

Darwin consideraba a estos indígenas como "las criaturas más abyectas y miserables". Al oír a un fueguino hablar su idioma, Darwin comentó que "los gritos de los animales domésticos eran mucho más comprensibles".

Guanacos en Tierra del Fuego

Los aborígenes de Tierra del Fuego se dedicaban a la caza de aves, guanacos y roedores.

A partir de diversos relatos que escuchó y no a través de una observación directa, Darwin llegó al convencimiento absoluto de que los nativos practicaban el canibalismo.

La visión de Darwin sobre los fueguinos refleja algunos de los prejuicios de su medio social e intelectual, por ejemplo, la tendencia a tildar a los pueblos indígenas (llamados también “primitivos” o “salvajes”) de infantiles o inocentes, y situarlos en un estadio de evolución muy inferior en relación a la sociedad occidental, asentada en la cima de la jerarquía cultural.

Otro concepto muy arraigado en el medio de Darwin era identificar la sociedad humana inicial con los pueblos "primitivos" contemporáneos.

Pero, ¿cómo eran los pueblos "primitivos" que Darwin observó en Tierra del Fuego?

Los cuatro grupos étnicos australes eran principalmente nómadas. Los yaganes (también llamados yámanas) y los kawésqar (o alacalufes) vivían en canoas y se alimentaban de mariscos, carne de lobos marinos, focas y nutrias; los selk'nams (u onas) y los manek’enk (o haush) se dedicaban a la caza de aves, guanacos, zorros y roedores.

Las observaciones de Darwin sobre el canibalismo e idiomas fueron prontamente refutadas por el misionario anglicano Thomas Bridges, quien demostró que el idioma yagán contenía más de 32.000 palabras y una sintaxis más compleja que el griego antiguo, y que las ideas sobre el canibalismo se debían a un malentendido lingüístico.

Trágicas consecuencias

Jemmy Button, Fuegia Basket y York Minster fueron devueltos a su tierra natal a fines de 1833.

En la película Creation, los fueguinos se deshacen de sus vestimentas y corren a encontrarse con sus familias en el preciso momento en que sus pies tocan tierra, lo cual supuestamente comprueba el fracaso del experimento 'civilizador' en Londres.

En realidad, el proceso de readaptación fue mucho más complejo. Los primeros nativos que encontraron en Tierra del Fuego no reconocieron a los tres fueguinos 'civilizados'.

Tierra del Fuego

Según Darwin, Jemmy se mostró "profundamente avergonzado de sus compatriotas". Luego, cuando los familiares de Jemmy lo contemplaban sin decir palabra, Darwin comentó: "El encuentro fue menos interesante que el de un caballo, suelto en un campo, cuando se junta con un antiguo camarada".

El Beagle regresó a Tierra del Fuego un año después. FitzRoy y Darwin se escandalizaron de ver al "pobre Jemmy, ahora un flaco y demacrado salvaje, de pelo largo y desordenado, y desnudo, excepto por una pequeña frazada alrededor de su cintura".

Para los fueguinos del Beagle, el choque cultural con la sociedad victoriana tuvo trágicas consecuencias.

Varios años después, Jemmy fue acusado y procesado por su supuesta participación en una masacre de misioneros pero fue liberado por falta de evidencia. Murió producto de las epidemias traídas por los europeos. Fuegia, convertida en prostituta, pasó sus últimos años llevando una vida medio criminal con York.

Las culturas de Tierra del Fuego se extinguieron para siempre en el transcurso del siglo XX producto de las epidemias traídas por los europeos, las matanzas organizadas por los nuevos colonos y la imposición de nuevas formas de vida.

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