Cassini envía fotos de luna de Saturno

Encélado (NASA)
Image caption Las imágenes muestran con extraordinario detalle la ondulada superficie de la luna.

La NASA, la agencia espacial estadounidense, publicó las más recientes imágenes de Encélado, la luna de Saturno, que envió por la sonda Cassini durante su misión en ese planeta.

Las imágenes muestran con extraordinaria claridad el ondulado terreno de la superficie del satélite.

Cassini comenzó a transmitir datos sobre la temperatura no calibrada e imágenes de la luna durante un sobrevuelo el 21 de noviembre.

Los datos ayudarán a los científicos a crear un mosaico de imágenes detalladas de la parte sur del hemisferio que da hacia Saturno y un mapa térmico.

Image caption La helada superficie lunar contiene crestas y fracturas.

Este mapa ayudará a los investigadores a estudiar las largas fracturas ubicadas en el polo sur de Encélado, que han sido bautizadas "rayas de tigre", y son más calientes que el resto de la superficie.

Los científicos están particularmente interesados en estas fisuras porque arrojan chorros de vapor de agua y otras partículas en columnas que pueden alcanzar cientos de kilómetros sobre la superficie.

Este sobrevuelo de Cassini es el último vistazo que podrán dar los científicos a las rayas de tigre antes de que el polo sur se sumerja en la oscuridad del invierno durante muchos años.

Trabajando horas extra

Cassini completó su misión inicial de cuatro años para explorar Saturno en junio del año pasado.

Image caption Los científicos investigarán la función de las "rayas de tigre" en la superficie de la luna.

Pero debido a que la nave todavía está funcionando muy bien fue reprogramada para trabajar horas extra en la llamada Misión Cassini del Equinoccio (por el equinoccio de Saturno que ocurrió en agosto de 2009, cuando el sol brilló directamente sobre el ecuador iluminando el hemisferio norte del planeta y la faz norte de sus anillos).

La órbita de Saturno es tan extensa que el equinoccio ocurre sólo una vez cada 15 años terrestres.

La misión extendida durará hasta fines de 2010. Cassini ahora continuará observando los cambios estacionales provocados por el cambio en el ángulo solar sobre Saturno, sus anillos y sus lunas.

"Estas primeras imágenes crudas son espectaculares y pintan un panorma aún más fascinante de Encélado" afirma Bob Pappalardo, científico del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión Jet de la NASA en Pasadena, Estados Unidos.

"Los equipos de Cassini estudiarán los datos para entender mejor la formación de esta rara luna activa", agrega.

Éste fue el octavo sobrevuelo de Cassini en Encélado, y la nave logró acercarse a unos 1.600 kilómetros de la superficie de la luna.

Cassini ahora viajará hacia Rea, otro de los satélites de Sautrno.

Image caption Los datos de Cassini permitirán a los científicos trazar un mapa de la luna en detalle.

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