Última actualización: martes, 2 de marzo de 2010 - 15:28 GMT

Las hormigas huelen en "estéreo"

Dibujo

Su capacidad de sentir olores de distintas direcciones al mismo tiempo le permite a la hormiga orientarse en el monótono paisaje desértico.

Las hormigas del desierto en Túnez tienen la capacidad de percibir los olores provenientes de dos direcciones distintas al mismo tiempo.

Tras oler el aire con cada antena, estos insectos forman un mapa mental de sus alrededores basado en esta información.

Más tarde, utilizan este mapa para regresar a su hormiguero, explicó un equipo de científicos que publicó sus hallazgos en la revista Comportamiento Animal.

Las palomas, las ratas e incluso los seres humanos pueden llegar a oler en estéreo, pero las hormigas son los primeros animales que -en opinión de los expertos- utilizan esta habilidad para orientarse.

Markus Knaden y sus colegas Kathrin Steck y Bill Hansson del Instituto Max-Planck de Ecología Química en Jena, Alemania, investigaron cómo la hormiga del desierto Cataglyphis fortis se desplaza por sus alrededores.

Cada día, la hormiga abandona la entrada de su hormiguero y viaja hasta cerca de 100 metros en busca de alimento.

Cuando lo encuentra, regresa directamente a su colonia, cuya entrada encuentran sin mayores dificultades en el monótono paisaje del desierto.

Insectos sofisticados

Los científicos sabían que las hormigas utilizan un sofisticado sistema de claves visuales para emprender el regreso.

Hormiga

Las hormigas utilizan además para volver al hormiguero una serie de claves visuales.

Pero ahora, el equipo de Knaden descubrió que hacen mucho más que eso.

Primero, impregnaron los alrededores de la entrada de un hormiguero apenas visible con cuatro olores identificados con las letras A, B, C y D.

Luego pusieron a prueba a los insectos trasladándolos a un lugar remoto donde no había una entrada al hormiguero, pero sí los mismo cuatro olores.

Las hormigas se dirigieron inmediatamente al lugar de donde provenían los olores, confirmando de este modo que utilizan el olfato para buscar el camino de regreso.

Cuando los expertos mezclaron los aromas, las hormigas se mostraron confundidas y no pudieron retornar.

Las hormigas con una sola antena tampoco pudieron orientarse ante la presencia de más de una fragancia, avalando la teoría de que estos insectos requieren dos antenas y la capacidad de oler en estéreo para regresar al hormiguero.

Las únicas

Cada vez más tengo la sensación de que cualquier tarea que las hormigas tengan por delante, la resolverán con éxito

Markus Knaden, Instituto Max-Planck de Química Ecológica

Otros animales también se orientan con el olfato -encontrando el camino gracias a un único aroma- y pueden llegar a oler en estéreo.

En 2006, por ejemplo, se descubrió que las ratas podían oler en estéreo y hallar el lugar donde había comida con un solo olfateo.

Muchos expertos sospechan que las palomas también utilizan el olfato para volver a sus nidos.

Sin embargo, hasta el momento, no se han encontrado animales que puedan utilizar esta habilidad para crear un mapa de sus alrededores en base a esta información.

"Cada vez más tengo la sensación de que cualquier tarea que las hormigas tengan por delante, la resolverán con éxito", afirma Knaden.

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