Última actualización: lunes, 20 de septiembre de 2010 - 20:33 GMT

Herramientas de piedra "cambian" la historia de la migración

Herramientas de piedra

Se estimaba que la migración de África hacia Asia y Australia había tenido lugar hace "sólo" 60.000 años.

Nuevos hallazgos sobre las herramientas utilizadas en la edad de piedra indican que los seres humanos "salieron de África" por tierra antes de lo que se había pensado.

Hasta hoy, los genetistas estimaban que la migración de África hacia el sudeste asiático y Australia tuvo lugar hace "tan sólo" 60.000 años.

Sin embargo, el doctor Michael Petraglia y sus colegas de la Universidad de Oxford dicen que artefactos de piedra encontrados en la Península Arábiga e India apuntan a un éxodo que comenzó hace unos 70.000 u 80.000 años —y tal vez incluso antes.

Petraglia, cuyos compañeros de trabajo incluyen investigadores de Australia e India, presentaron sus ideas en el Festival Británico de Ciencia que se celebra este año en la Universidad de Aston.

"Creo que múltiples poblaciones salieron de África en el período comprendido entre 120.000 y 70.000 años atrás", dijo. "Nuestra evidencia son las herramientas de piedra que podemos fechar".

En tierra

La mayoría de las herramientas son de "tierra adentro" —encontradas a cientos de kilómetros de las costas. Esto significa que es más probable que los humanos emigraran por tierra que en barcos, dijo.

Nuestra evidencia son las herramientas de piedra que podemos fechar

Michael Petraglia, Universidad de Oxford

A menudo, las herramientas han sido encontradas en áreas que ahora son muy inhóspitas, pero que en ese momento eran mucho más favorables a la migración.

"Durante el período que estamos hablando, los ambientes eran en realidad muy hospitalarios", dijo a la BBC. "Así donde hay desiertos hoy, había lagos y ríos y abundaban plantas y animales".

El equipo encontró herramientas de piedra —que miden desde un par de centímetros hasta casi 10 cm— en las capas de sedimentos que se pueden fechar utilizando arena y material volcánico encontrado encima o debajo de los implementos. Las herramientas eran principalmente cabezas de arpones o rasquetas.

En particular, algunas herramientas estaban atrapadas en arena de la famosa erupción de Toba, que los geólogos pueden fechar con precisión hace 74.000 años.

Datos genéticos

Otras especies de humanos claramente salieron de África antes de nuestra especie (Homo sapiens), pero el equipo del doctor Petraglia opina que las herramientas que han encontrado son del tipo de las hechas por humanos modernos —y no las de los neandertales, por ejemplo.

Excavaciones

La mayoría de las herramientas han sido encontradas a cientos de kilómetros de las costas.

Investigaciones anteriores se basaron en gran medida en el escrutinio de la genética de distintas poblaciones modernas para averiguar cuánto tiempo hace que compartimos un ancestro común, de origen africano.

El profesor Chris Stringer, del Museo de Historia Natural en Londres, dice que los datos genéticos indicaban que los seres humanos salieron de África hace apenas 60.000 años o incluso menos.

Sin embargo, estuvo de acuerdo en que "estas herramientas muestran que había personas en esas regiones, pero los datos genéticos demuestran la salida de África más adelante. La gente en India podría haber muerto."

En cualquier caso, Petraglia sugirió que la investigación de estas migraciones utilizando la genética de la población podría no llevar a resultados precisos, porque todos los estudios genéticos están basados en la población actual.

La ausencia de ADN antiguo para hacer pruebas adicionales hace esa área de investigación mucho menos fiable, afirmó.

El equipo del Petraglia espera continuar sus excavaciones en la región. "Tenemos literalmente centenares de proyectos en Europa y un puñado en el cinturón árabe-Sur de Asia", dijo.

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