¿Qué es el Antropoceno, la "Edad de los humanos" que expertos aseguran hemos entrado?

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Image caption La construcción de ciudades -con sus inmensas estructuras de cemento, vidrio y metal- están dejando una marca visible en los estratos de la Tierra

La mayoría de los científicos más avanzados piensan que es real, que está claro. Algo está sucediendo.

Estamos hablando del Antropoceno, la "Edad de los Humanos" que da por terminada la que conocíamos hasta ahora como el Holoceno.

"Hay señales claras en el ambiente que hacen del Antropoceno una unidad distintiva", le dijo a la BBC Colin Waters, del British Geological Survey y secretario del Grupo de Trabajo Antropoceno (AWG, por sus siglas en inglés).

Tras presentar un informe en el 35 Congreso Internacional de Geología en Sudáfrica, Waters no dejó cabida a dudas.

"La mayoría de nosotros piensa que hay justificación para que loreconozcamos formalmente".

Y no es que no le hayan dado vueltas al asunto.

Este es un debate que podemos decir empezó formalmente hace un par de años, cuando un grupo de 30 expertos -integrado por geólogos, científicos del clima, ecologistas y un abogado- se reunió por primera vez en Berlín para sentar formalmente las bases de una discusión sobre este tema y elaborar una propuesta para ser analizada en el próximo Congreso Internacional de Geología, en 2016 -es decir, ahora.

Cambio de época, cambio de leyes

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Image caption Algunos científicos creen que el inicio de la agricultura podría ser el momento indicado para determinar el fin del Holoceno y el comienzo del Antropoceno.

La pregunta que mantuvo a este grupo -de 29 hombres y una mujer- encerrados durante horas en una sala de conferencias es relativamente sencilla: ¿llegó la hora de dar por terminada la época actual, conocida como Holoceno (que se inició hace 11.700 años), y comenzar a llamar al período en que vivimos, definido por la impronta del hombre sobre el planeta, con un nombre nuevo?

La pregunta era sencilla, pero la respuesta tenía más de una arista.

Lo único en lo que parecían estar de acuerdo los expertos era en el nombre: Antropoceno (del griego "anthropos", por humano, y "cene", que significa nuevo o reciente).

Pero, ¿se trata sólo de una cuestión semántica o tiene consecuencias prácticas el que llamemos a esta época con un nombre u otro?

No solo por una cuestión de precisión científica, muchos creen necesario que el nombre de la época en que vivimos refleje lo que está ocurriendo en el planeta.

Es decir, que la Tierra está cambiando aceleradamente por la actividad humana.

Otros creen que, además de ajustar el discurso científico a la realidad, la demarcación de una nueva época podría tener consecuencias a nivel práctico, incluso legal (de ahí la presencia de un abogado en el grupo de trabajo).

"La ley internacional de los mares fue moldeada sobre los cambios de las instituciones humanas, con una geografía de la tierra y el mar estable como base", le explicó a BBC Mundo Jan Zalasiewicz, director del grupo de trabajo de la Comisión Internacional de Estratigrafía, encargado de elaborar las recomendaciones.

"Ahora, en cambio, las relaciones entre el mar y la tierra, o la naturaleza del océano están cambiando y las leyes tendrán que adaptarse para incorporar esos cambios crecientes", añade.

"Si el Antropoceno se convierte en una unidad formal, marcará una diferencia en cuanto a los acuerdos legales. Esto puede implicar cambios en las leyes que protegen a las comunidades costeras, por ejemplo", dice el investigador.

Antropoceno

Image caption Otra opción para definir el comienzo del Antropoceno: la aparición de los radioisótopos, dejados por las bombas atómicas de los años 40 y 50.

La palabra Antropoceno, o mejor dicho, el concepto, fue lanzado al ruedo por primera vez por el holandés y premio Nobel de química Paul Crutzen en el año 2000.

Su punto era que el nombre de la época geológica actual debería reflejar el impacto del hombre sobre la Tierra.

Intencionalmente o no, esta idea lanzada por Crutzen en un boletín académico hace más de una década encendió la mecha de un debate que no ha logrado zanjarse y la palabra se fue poco a poco colando en el lenguaje científico popular hasta alcanzar un estatus por derecho propio.

"Lo que hizo Crutzen, que no es geólogo sino uno de los grandes científicos de nuestro tiempo, fue lanzar una pequeña granada de mano hacia el mundo de la escala temporal geológica", dice Zalasiewicz.

Y una vez lanzada la granada, a los expertos no les ha quedado otra opción que atajarla.

Empezó en...

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Image caption Muchos -científicos y público en general- están convencidos de que debe usarse un nuevo término para reflejar el impacto del hombre en la Tierra, como por ejemplo la pérdida de la biodiversidad.

¿Cuándo se inició esta nueva época?

Una de las sugerencias, le dice Zalasiewicz a BBC Mundo, es que comenzó con la revolución industrial que se inició en Inglaterra (a mediados del siglo XVIII) y se extendió al resto de Europa y a otras regiones del mundo.

"Estos son cambios históricos importantes", explica el experto, "pero el problema para un geólogo es que ocurrieron en distintos momentos y en lugares diferentes".

"Pero cuando buscamos un signo para demarcar un intervalo en el tiempo necesitamos que sea algo que afecte a la Tierra más o menos al mismo y deje una marca en todo el planeta", explica Zalasiewicz.

Otra posibilidad, tomando en cuenta la importancia de que la marca haya dejado una impronta global, es definir el inicio del Antropoceno por la aparición de los radioisótopos -isótopos radioactivos-, producto de las bombas atómicas de los años 40 y 50.

O, le dice a BBC Mundo Philip Gibbard, profesor de la Universidad de Cambridge, en Reino Unido, e integrante del grupo de discusión sobre al Antropoceno, algunos sugieren que se puede establecer como línea divisoria el inicio de la agricultura.

"La limpieza de terrenos para la agricultura y el inicio de la domesticación de animales, hace aproximadamente unos diez mil años, dejaron una marca en los sistemas naturales", explica.

Lo que ocurre, es que ésta sería una fecha muy cercana al inicio del Holoceno y entonces muchos argumentan -incluido el mismo Gibbard- que "ya tenemos una terminología para designar esa época: Holoceno".

¿Un argumento para dos épocas?

Gibbard no niega en absoluto el impacto de la actividad humana sobre el planeta, responsable del calentamiento global, la pérdida acelerada de la biodiversidad, etc.

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Image caption ¿Podremos ver evidencias de la Edad del Hombre en las rocas?

Pero, se pregunta, si lo que marca el inicio del Holoceno hace 11.700 años es el comienzo de un período más cálido y húmedo, cuando los seres humanos colonizaron nuevos territorios: ¿cómo podríamos usar el mismo argumento de la impacto de la actividad humana para definir una época posterior?"

"Eso sería usar la misma carta dos veces, y como geólogos, no podemos hacerlo", dice Gibbard.

Y aunque él es tal vez una voz minoritaria dentro del grupo de trabajo, el experto sostiene que su opinión tiene eco entre otros expertos.

Muchos -científicos y público en general- están convencidos de que debe usarse un nuevo término para reflejar el impacto del hombre en la Tierra, como por ejemplo la pérdida de la biodiversidad.

"El grupo está formado por 'conversos' pero, en general, hay bastante escepticismo dentro de la comunidad de geólogos", señala.

No obstante, su visión es pragmática.

"Como el término Antropoceno está siendo cada vez más usado en la literatura científica popular, en los medios de prensa y por la gente, sin que nunca se le haya dado una definición, es importante que lo hagamos".

"Si sirve para algo, pues usémoslo y si no, tendremos que deshacernos de él", concluye el investigador.

*Este artículo fue publicado originalmente el 27 de octubre de 2014, y lo hemos actualizado con la más reciente postura de la comunidad científica.

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