¿Por qué van a lanzar un ejército de millones de mosquitos en Colombia y Brasil en 2017?

Aedes aegypti Derechos de autor de la imagen Thinkstock
Image caption El Aedes aegypti transmite el dengue, el zika y la chikungunya.

Los mosquitos tienen una infección. Y a principios del próximo año, la van a llevar a Colombia y Brasil.

Los científicos que están a cargo de la operación han pasado la última década trabajando en este plan.

En el centro de este experimento están los Aedes aegypti, los transmisores del virus del zika, dengue y la chikungunya.

A los insectos se les inoculó una bacteria llamada wolbachia, que disminuye su capacidad de contagiar a los seres humanos.

El proyecto, para el cual se han destinado US$18 millones, ha sido financiado por un grupo de donantes internacionales.

Entre ellos se encuentra la Fundación de Bill y Melinda Gates, el Departamento para Desarrollo Internacional de Estados Unidos y de Reino Unido, la Fundación de Institutos Nacionales de Salud y los gobiernos de Brasil y Australia, entre otros.

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Image caption En la siguiente fase del proyecto los mosquitos serán liberados en Antioquia, Colombia.

Años de investigación

La wolbachia es una bacteria que no es nociva para los seres humanos, pero que afecta a 60% de la población mundial de insectos. Los Aedes aegypti, generalmente, no se encuentran dentro de este grupo.

Tras años de investigación, los especialistas encontraron la manera de inyectarle la wolbachia a los zancudos.

Cuando los mosquitos infectados se reproducen con los que no lo están, les transmiten la bacteria a futuras generaciones de Aedes aegypti.

La wolbachia lo que hace es fortalecer el sistema inmunitario de los zancudos, lo que los hace más resistentes al virus del dengue, según le explica a la BBC el profesor Scott O'Neill, de la organización Elimina el Dengue.

Además, añade O'Neill, la bacteria compite con los virus del zika, el dengue y la chikungunya para replicarse, y cuando no lo logra efectivamente, es más difícil que lo transmitan cuando pican a una persona.

Pruebas efectivas

La eficacia de la propuesta ha sido puesta a prueba exitosamente, según los científicos, a través de pruebas experimentales de pequeña escala realizadas en Brasil, Colombia, Australia, Indonesia y Vietnam.

Los especialistas afirman que, después de la liberación de los mosquitos, se ha registrado una disminución en la propagación del dengue. Lo mismo ocurrió con el zika y la chikungunya en pruebas de laboratorio.

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Image caption A los mosquitos se le inoculó la bacteria de la wolbachia.

La siguiente etapa del proyecto es liberar a los bichos en ciertas zonas del departamento de Antioquia, en el noroeste de Colombia, y en las afueras de Río de Janeiro, en Brasil.

La población infectada de mosquitos será analizada por tres años para verificar si el número de casos de las enfermedades transmitidas por el mosquito de patas blancas disminuye.

Preocupación

Sin embargo, quienes viven en las zonas en las que se han realizado las pruebas, han expresado su preocupación con respecto a las consecuencias que podría tener el experimento.

En primer lugar, que los mosquitos con la bacteria puedan afectar su salud de alguna manera, en segundo, que se produzcan consecuencias inesperadas.

"La wolbachia está presente en una gran cantidad de insectos alrededor del mundo, por esta razón, los seres humanos entran en contacto con la misma diariamente sin ningún problema", le explica a la BBC el profesor Scott O'Neill, de la organización Elimina el Dengue.

Dicha organización, encargada de coordinar todo este programa, agrupa un equipo multidisciplinario de científicos que incluye a biólogos, ecólogos, epidemiólogos, genetistas y especialistas en educación sanitaria.

Y añade: "Además, hemos hecho estas pruebas durante los últimos seis años y no se ha presentado ningún inconveniente".

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