¿Cómo destruirá India 20 mil millones de billetes?

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Image caption El gobierno anunció este mes que los billetes más usados por la población ya no tienen validez y deberán ser cambiados por billetes nuevos.

El banco central de India tendrá que destruir, según estimaciones, cerca de 20 mil millones de billetes queya no tienen valor.

El gobierno indio anunció este mes, y sin ningún aviso, que los billetes de 500 y 1.000 rupias, cerca de 7 y 15 los más usados en el país, perderían validez y deberían ser cambiados por billetes nuevos.

La población tendrá hasta el 30 de diciembre para cambiar el dinero por billetes nuevos.

Y si la cifra que quiere cambiarse es abultada, será preciso justificar su origen.

La medida es parte de una cruzada anticorrupción del gobierno para combatir la evasión fiscal y el enorme flujo de "dinero en negro", fondos obtenidos legal o ilegalmente por los que no se pagan impuestos.

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Image caption Filas para cambiar billetes en un banco de una zona rural. La población tiene hasta el 30 de diciembre para entregar billetes viejos a cambio de nuevos.

La gran pregunta es qué hacer con los billetes que han expirado.

De billetes a ladrillos

Para dar una idea de la dimensión del problema, basta recordar que India es el principal productor y consumidor de billetes del mundo después de China.

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Image caption La medida de retirar de circulación miles de millones de billetes forma parte de una campaña para combatir el dinero en negro.
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Image caption La mayoría de los billetes que perdieron validez acabará en vertederos.

El número de billetes en circulación aumentó de unos 124 millones en 1935 a más de 90 mil millones en 2016.

La mayoría de los bancos centrales destruyen periódicamente billetes estropeados o mutilados y los reemplaza con billetes nuevos.

El Banco Central de India destruye billetes no válidos con máquinas trituradoras de papel. Los trozos son luego transformados en bloques en forma de ladrillos.

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Image caption Un agricultor sale de un banco tras cambiar algunos billetes viejos por la nueva denominación. Las filas frente a los bancos se repiten en todo el país.

Este tipo de ladrillo de material reciclado, usualmente de bosta animal y otros residuos, es usado en India como combustible para calefacción o para cocinar.

Son más baratos que el carbón, menos contaminantes y más fáciles de almacenar.

Pero los ladrillos de billetes son quebradizos y no pueden ser usados como combustible, según me dijo un alto funcionario del Banco Central.

Así que las 27 grandes máquinas que el gobierno está usando en 19 localidades para triturar billetes producirán ladrillos de papel que acabarán en vertederos.

"No será un gran desafío"

Los billetes sin validez también han sido transformados en el pasado en calendarios, carpetas, posavasos o souvenirs.

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Image caption La decisión del gobierno de retirar los billetes más comunes de circulación generó protestas. Algunos sectores, como el de los pequeños comerciantes, se vieron perjudicados.

Una práctica similar tiene lugar en Estados Unidos.

Los billetes falsos son enviados a una oficina federal de investigaciones, y los dañados son destruidos y enviados a vertederos o dados como souvenirs al público que visita la Reserva Federal.

Los funcionarios del Banco Central indio creen que destruir unos 20 mil millones de billetes no representa un gran desafío.

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Image caption Los billetes viejos no pueden transformarse en ladrillos de papel para combustible.

En 2015 y 2016 la misma institución se deshizo de más de 16 mil millones de billetes dañados.

Y más de 14 mil millones de billetes fueron retirados de circulación en 2012 y 2013 luego de que el gobierno detectara más de medio millón de billetes falsos en circulación.

"Destruir tanto dinero en efectivo no es un problema porque tenemos suficientes máquinas para hacerlo", me dijo un funcionario del Banco Central.

"Son máquinas que automáticamente transforman los billetes en partículas de papel".

La montaña de dinero sin valor de India se transformará muy pronto, literalmente, en basura.