¿Qué son las misteriosas líneas oscuras que aparecen en Marte durante las estaciones cálidas?

Marte Derechos de autor de la imagen NASA/JPL/Universidad de Arizona
Image caption Las rayas oscuras podrían ser avalanchas de arena, dicen expertos de la NASA.

En septiembre de 2015 la NASA anunció un hallazgo notable: durante el verano marciano, el planeta rojo parece tener corrientes de agua salada que se deslizan por las pendientes del terreno.

Estas misteriosas líneas oscuras que se pensaba podrían ser agua salada en estado líquido abrieron la posibilidad de especular -con fundamentos más sólidos- sobre la presencia de vida microbiana.

Sin embargo, según señalaron ahora expertos de la NASA, estas líneas negras podrían ser en realidad avalanchas de arena provocadas por el efecto de la luz solar en la superficie marciana.

Cambio de temperatura, motor del movimiento

Este fenómeno "ocurre durante las épocas más cálidas en los lugares más calientes, por eso una parte de tu cerebro te dice inmediatamente que debería ser hielo que se derrite", le explicó a la revista New Scientist Sylvain Piqueux, del Laboratorio de Propulsión a reacción de la NASA en California, Estados Unidos.

Derechos de autor de la imagen NASA
Image caption Si se confirma la teoría, se desvanecen las esperanzas de hallar vida orgánica en el planeta rojo.

"El problema es que es muy difícil derretir hielo en Marte. Es más fácil que el hielo se transforme directamente en vapor de agua", señala Piqueux.

Las marcas oscuras fueron observadas en varios sitios del planeta cuando las temperaturas están por encima de -23º Celsius.

A falta de una explicación que involucre agua, investigadores de la Universidad del Sur de París, en Francia, propusieron otro modelo que ofrece una explicación plausible.

Aunque el modelo no incluye un factor líquido, el científico Frédéric Schmidt cree que se trata de un proceso ligado a las variaciones climáticas estacionales.

Según Schmidt, las avalanchas de arena podrían ser causadas por el Sol. Cuando los rayos de la estrella tocan la arena, calientan la capa superior, mientras que la inferior se mantiene fría.

Esta diferencia de temperatura provoca un cambio en la presión del gas que rodea las partículas de arena, y el gas sube, dando lugar a un movimiento en los granos de arena que deslizan por las pendientes marcianas.

De comprobarse esta teoría, que excluye así la presencia de agua líquida, se desvanece la posibilidad de hallar organismos vivos en el planeta rojo.

O al menos por ahora.

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