¿Qué son los extraños destellos de luz que se observan en la Tierra desde el espacio?

Tierra Derechos de autor de la imagen NASA
Image caption En el centro del círculo rojo, se puede ver claramente uno de estos misteriosos destellos.

Desde el espacio, a millones de kilómetros de la Tierra, satélites vienen observando desde hace años unos extraños destellos de luz. ¿Qué son y por qué se producen?

Éstas son algunas de las preguntas que, recién ahora, los astrónomos de la NASA han logrado responder con exactitud.

"Estos destellos provienen de cristales de hielo", explicó Alexander Marshak, investigador del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y autor de un estudio publicado hace pocos días en la revista Geophysical Research Letters.

Cuando los cristales de hielo diminutos que flotan dentro de las nubes que se encuentran a gran altitud se orientan de manera horizontal, dijo Marshak, reflejan la luz del sol.

Posición exacta

Estos destellos despertaron la atención del astrónomo y divulgador científico estadounidense Carl Sagan en 1993.

Image caption El astrónomo y divulgador científico Carl Sagan investigó los destellos en 1993.

Tras analizar las imágenes captadas por la sonda Galileo, cuando se dirigía rumbo a Júpiter, Sagan concluyó que eran reflejos creados por la superficie del mar.

Marshak obtuvo más imágenes de la Tierra con ayuda del satélite Dscovr (siglas en inglés de Deep Space Climate Observatory Satelite), lanzado en 2015 para estudiar tanto la Tierra como el Sol.

Las imágenes del Dscovr mostraron más de 860 destellos.

Todos ellos aparecían en ciertas latitudes del planeta. Es decir, dependían del ángulo creado entre el sol, la Tierra y el satélite.

Image caption Los cristales de hielo dentro de los cirros, que apenas miden entre 50 y 100 micrones, son los que producen los reflejos.

Una nueva medición permitió determinar también que los destellos coincidían con la ubicación de las nubes llamadas cirros, que están a más de 5 kilómetros de altura.

Es decir, ninguno de los factores estaba vinculado a la presencia de agua o tierra bajo la posición de los destellos.

Vida extraterrestre

Por otro lado, cuando el equipo de la NASA volvió a analizar las imágenes tomadas por Galileo, comprobó que los destellos también ocurrían sobre la tierra, pese a lo señalado por Sagan.

Derechos de autor de la imagen NASA
Image caption Los instrumentos del satélite Dscovr registraron más de 800 destellos en cerca de un año.

Según Marshak, son entonces los cristales, cuando se posicionan de manera horizontal, los que generan estos resplandores.

La investigación no solo responde un misterio que lleva décadas, sino que también abre nuevas posibilidades para el futuro.

Los instrumentos de satélites como el Dscovr, asegura Marshak, pueden servir para detectar agua en la atmósfera de exoplanetas, una condición fundamental para la existencia de vida.

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