Por qué a la policía británica le interesan tanto las huellas de dinosaurio

Investigador analizando huellas Derechos de autor de la imagen Universidad de Bornemouth
Image caption Los investigadores de la Universidad de Bornemouth crean un modelo en 3D a partir de 20 o 30 fotografías digitales comunes, tomadas desde distintos ángulos.

Las huellas preservadas de los dinosaurios son una maravillosa ventana al pasado.

A diferencia de los huesos, las pisadas, sobre todo si son varias, guardan información valiosa sobre el comportamiento de los animales. ¿Tenían miedo? ¿Se dirigían hacia un sitio en particular o paseaban sin rumbo fijo?

Analizarlas, sin embargo, no es tarea fácil.

Hace falta llevar al terreno un dispositivo láser grande, costoso, delicado y complicado de manejar.

Un aparato que, en una ocasión, recuerdan con horror los investigadores de la Universidad de Bornemouth (Reino Unido) Matthew Bennett y Marcin Budka, explotó el primer día de trabajo de campo en Kenia.

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Image caption La información contenida en las huellas puede ser crucial a la hora de resolver un caso policial.

Frustrados por la experiencia, Bennett y su equipo comenzaron a desarrollar, a lo largo de una década, un programa digital para analizar y comparar las huellas de dinosaurios así como las de nuestros ancestros humanos, de una forma mucho más sencilla.

Así nació DigTrace, una tecnología que permite crear un modelo en 3D a partir de fotografías digitales de la huella.

Y tales fueron los avances que los científicos lograron hacer gracias al programa, que decidieron mejorar la interfaz a fin de hacerla más amigable para los usuarios y se la ofrecieron a la policía británica.

Para descubrir dinosaurios y criminales

Las huellas que los forenses analizan, en este caso, son las de criminales.

A diferencia de la metodología que utiliza normalmente la policía, este sistema "permite crear un modelo en tres dimensiones que puede compararse digitalmente con miles de otras huellas", le explica a BBC Mundo Sally Reynolds, paleontóloga de la Universidad de Bournemouth y miembro del equipo que desarrolló el programa.

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Image caption Según las pisadas, se puede determinar si un individuo cargaba peso, corría o caminaba.

Para crear el modelo, explica la experta, "lo único que necesitas es una cámara digital como la que puede tener uno en la casa y tomar unas 20 o 30 fotografías".

"Subes las fotos a la computadora y en unos 20 minutos el programa crea el modelo sin que se dañe la huella, como puede ocurrir con los métodos tradicionales que crean un positivo a partir de un negativo", añade.

El programa es el mismo que el que se usa con los dinosaurios. Sólo le han hecho cambios mínimos en función de las necesidades de la policía de mantener la evidencia libre de interferencia.

Lo que revelan las pisadas de un crimen

Lo que pueden aportar las huellas en el análisis de la escena del crimen es sorprendente.

En principio la talla de calzado -y por una correlación de proporciones estimar la altura-, la marca del zapato y si este era nuevo o usado.

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Image caption Los investigadores crearon una interfaz sencilla para cualquier usuario.

Beneficios

Aunque no es única como una huella digital, la pisada es muy diferente en cada persona por la forma del pie -si es plano o si tiene mucho arco, por ejemplo- y la presión que ejerce en el suelo.

Dos personas con el mismo zapato, para darnos una idea, pueden tener una huella muy diferente.

Y si hay más de una pisada, "podemos deducir la velocidad -si caminaba o corría-, si cargaba algo encima o si parecía más pesado en relación a la talla de su zapato", señala Reynolds.

Tres fuerzas policiales en Reino Unido han comenzado a utilizar esta herramienta, que se suma a otras fuentes para obtener evidencia como son las huellas digitales y las muestras de ADN.

Aún es muy temprano -apenas han pasado dos meses desde su aplicación- para ver los resultados, pero Reynolds confía en que pronto los beneficios se hagan evidentes y su uso más extendido.

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