La misteriosa y recién descubierta "galaxia fantasma" que puede no tener materia oscura

Una burbuja borrosa con otras galaxias que pueden verse a través de ella. Derechos de autor de la imagen NASA/ESA/P. van Dokkum
Image caption Imagen del telescopio Hubble que muestra una burbuja borrosa con otras galaxias que pueden verse a través de ella.

Cuando Pieter van Dokkum descubrió la galaxia NGC1052-DF2, se la quedó "mirando fijamente" y se sintió maravillado.

Era una galaxia aproximadamente del tamaño de la Vía Láctea, pero inusualmente transparente.

"Era como un resplandor fantasmal en el cielo", dice Dokkum, profesor de la Universidad de Yale, Estados Unidos.

La explicación de un estudio publicado en la revista Nature este miércoles para este aspecto de NGC1052-DF2 es que no debe tener materia oscura.

Si esto fuera cierto, sería la primera vez que se descubre una galaxia de este tipo, compuesta solo de materia ordinaria.

Los físicos creen que la materia oscura —que no puede verse porque no refleja la luz— es esencial para la estructura del Universo tal como lo entendemos.

Casualidad

Los autores de la investigación publicada en Nature no estaban buscando una galaxia libre de materia oscura, sino que se habían propuesto observar de cerca galaxias ultradifusas.

Estas son de tamaño similar a las galaxias espirales con las que estamos más familiarizados, pero tienen menos estrellas.

Derechos de autor de la imagen Science Photo Library
Image caption Se cree que la cantidad de materia oscura en el universo es mayor que la de estrellas. (Ilustración de una galaxia).

Esta galaxia "fantasma" recién descubierta también tiene muy pocas estrellas, pero muchas de ellas están agrupadas en cúmulos inusualmente brillantes.

Cuando el equipo de Dokkum, autor principal del artículo, estudió el comportamiento de estos cúmulos, descubrieron que toda la masa de la galaxia parecía estar contenida en estas estrellas.

Es por esto que no habría espacio para la materia oscura.

El estudio en el que se describe esta galaxia fue realizado por científicos de las universidades estadounidenses de San José, en California, y Yale; del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian; de la Universidad de Toronto, y del el Instituto Max Planck, en Alemania.

La ausencia de materia oscura no es algo que suceda en la mayoría de galaxias.

"En una galaxia hay aproximadamente cinco veces más materia oscura que materia regular", explicó Michelle Collins, física de la Universidad de Surrey, Reino Unido, que no participó en el estudio.

"A medida que uno se aleja de la galaxia, hay menos estrellas y más materia oscura", agregó.

Dokkum, por su parte, explica que el universo no consta solo de galaxias.

"En realidad. la estructura del universo consiste en el andamiaje de la materia oscura y todo lo demás está pegado a él", sostiene.

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