El lenguaje sexual de los koalas

Koala Derechos de autor de la imagen BBC World Service
Image caption Los bramidos de los machos sirven para atraer a las hembras.

La imagen clásica de un koala es la de un pequeño marsupial tranquilo, sentado sobre un árbol, masticando con satisfacción hojas de eucalipto.

Pero estos modestos animales que tienen cierto parecido con los osos pueden hacer un ruido enorme, al producir un profundo bramido.

Un equipo de investigadores en Australia descubrió que los bramidos de los koalas machos sirven para atraer a las hembras.

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El equipo también cree que las hembras pueden decidir cuán atractivo es un compañero potencial por el sonido de su voz.

El Dr. William Ellis, de la Universidad de Queensland, quien dirigió el estudio, ha estado observando un grupo de koalas en la isla de St. Bees durante diez años.

El aislamiento de este parque nacional, situado a unos 30 kilómetros de la costa de Queensland, lo hace un punto ideal para observar a las criaturas en su entorno natural.

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El Dr. Ellis y sus colegas, que informaron sobre sus resultados en la revista Behavioural Ecology, les colocaron collares con dispositivos de seguimiento satelital a seis hembras y seis machos.

"Tenemos unos teléfonos móviles que funcionan con energía solar y graban sonidos durante unos minutos cada media hora y los envían a un servidor aquí en Brisbane, por lo que puedo oír si hay muchos bramidos", explicó el jefe del equipo.

El investigador dijo que los koalas machos "se hacen publicidad" gritando.

"Vemos estos cambios bruscos en el movimiento femenino cuando hay más bramidos, por lo que parece que las hembras realmente van a buscar a los machos".

El equipo piensa que esas excursiones femeninas benefician a los animales porque reducen el riesgo de endogamia.

"Una teoría actual es que cuando las hembras entran en el período de celos es más probable que respondan a los bramidos y salgan del lugar donde viven normalmente", explicó Ellis.

Tamaño

Los resultados también podrían ayudar a entender por qué los machos son mucho más grandes que las hembras.

Los machos de mayor tamaño aparentemente pueden bramar durante más tiempo, de manera que "las hembras puedan saber cuáles son los más grandes por sus bramidos", señaló Ellis.

El equipo ahora está colaborando con un especialista en acústica de la Universidad de Viena, Austria, el Dr. Ben Charlton, para tratar de entender mejor el idioma de los koalas.

Charlton está estudiando las grabaciones de la voz de cada koala para ver qué información pueden extraer las hembras del bramido de un macho.

Según Ellis, "lo que hacen vocalmente, sea lo que sea, parece en realidad muy complejo".

"Durantes años, se creía que sólo el principal macho del grupo atraía a muchas hembras, pero no hay un solo macho dominante, así que las cosas no son tan simples como pensábamos", añadió.

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