Antártica tuvo vegetación hasta hace 12 millones de años

Última actualización: Miércoles, 29 de junio de 2011
Grano de polen

Los investigadores examinaron miles de granos de polen fosilizado como éste, de la especie Nothofagus fusca. (Fotot: S. Warny/LSU)

El estudio más completo realizado hasta ahora de la historia climática de la Península Antártica revela que el continente tuvo vegetación tipo tundra hasta hace poco más de 12 millones de años.

La Península es la parte de la Antártica que registró un mayor aumento de temperatura en las últimas décadas y su estudio es fundamental para intentar predecir cómo responderán las masas de hielo del continente al calentamiento global.

El estudio fue realizado por investigadores de la Universidad Rice, en Houston, Texas, y la Universidad Estatal de Louisiana, ambas en Estados Unidos. El documento será publicado en julio en la revista científica Proceedings of the National Academy of Sciences.

"La mejor manera de predecir el comportamiento futuro de las capas de hielo de la Antártica es comprender su pasado", señaló John Anderson, geólogo marino de la Universidad Rice y autor principal del estudio.

Récord de polen

La investigación reconstruye el largo proceso de enfriamiento durante el cual la Península Antártica sucumbió al hielo. El continente estuvo cubierto por bosques en el pasado y se estima que las capas heladas, que hoy contienen más de dos tercios del agua dulce del planeta, comenzaron a formarse hace cerca de 38 millones de años.

"La mejor manera de predecir el comportamiento futuro de las capas de hielo de la Antártida es comprender su pasado"

John Anderson, Universidad Rice

La Península, más al norte que el resto del territorio, fue la última parte del continente en cubrirse de hielo y en las últimas décadas es la que ha experimentado mayores variaciones, con un aumento de temperatura seis veces más rápido que el promedio mundial.

"Desde hace mucho tiempo se debate cuán rápido fue el período de formación de hielo en la Antártica", explicó Sophie Warny, geóloga de la Universidad Estatal de Louisiana especializada en paleopalinología, el estudio de esporas y polen fosilizados.

Warny, sus estudiantes y su colega Rosemary Askin lograron determinar exactamente qué especies de plantas existieron en la Península.

Para ello examinaron durante tres años miles de granos de polen que habían sido preservados en depósitos debajo del suelo marino cerca de la costa.

"El récord de polen es hermoso, tanto por su riqueza como por su profundidad. Nos permitió reconstruir el rápido declive de los bosques durante el Eoceno, hace unos 35 millones de años, y la expansión del hielo en el Mioceno hace unos 13 millones de años", señaló Warny.

Perforador

Obtener las muestras de polen no fue fácil. Los granos fosilizados se encontraban bajo una capa de cerca de 30 metros de roca sedimentaria. Anderson, un veterano de más de 25 expediciones antárticas, y sus colegas pasaron más de una década intentado obtener financiación para un equipo perforador capaz de penetrar las capas rocosas.

Península antártica

La Península Antártica estuvo cubierta por vegetación tipo tundra hasta hace unos 12 millones de años.

Finalmente, en 2002, la Fundación Nacional de Ciencia de Estados Unidos (NSF por sus siglas en inglés) aportó fondos al proyecto, denominado SHALDRIL. Tres años después, el buque Nathaniel B. Palmer partió hacia la Antártica en su primera misión de perforación.

Reconstruir la historia climática de la Penínsusla Antártica a partir de los granos de polen fue una tarea titánica en la que también participó Steven Bohaty, paleooceanógrafo de la Universidad de Southampton en Inglaterra, quien ayudó a determiner la edad precisa de diferentes sedimentos en cada muestra.

"El rico mosaico de material orgánico y geológico que obtuvimos nos ha permitido ver en forma mucho más clara la historia climática de la Península Antártica. Este tipo de récord es invalorable a la hora de entender los rápidos cambios que están teniendo lugar hoy en día", concluyó Anderson.

Contexto

BBC © 2014 El contenido de las páginas externas no es responsabilidad de la BBC.

Para ver esta página tal cual fue diseñada, debe utilizar un navegador de internet actualizado, que tenga habilitado el uso de hojas de estilo en cascada (CSS, por Cascading Stylesheets en inglés). Aunque en el navegador que está utilizando podrá ver el contenido de la página, no será presentado de la mejor forma posible. Por favor, evalúe la posibilidad de actualizar su navegador y/o habilitar el uso de CSS.