La Amazonia como jamás la había visto

Mapa de la Amazonia peruana obtenido con CAO II Foto: gentileza Greg Asner/Universidad de Stanford Derechos de autor de la imagen BBC World Service
Image caption Amazonia peruana. "La mayoría de la gente ve el bosque como un manto verde (izq)", explicó Greg Asner. Los científicos de Stanford logran ver el bosque como un "caleidoscopio de propiedades químicas en la vegetación y por tanto de biodiversidad". Foto: gentileza Greg Asner/Universidad de Stanford

Una nueva tecnología de sensores remotos a bordo de una aeronave permitirá crear mapas detallados y tridimensionales de los bosques tropicales.

El sistema, que ya está siendo puesto a prueba en la selva peruana, fue desarrollado por científicos del Instituto Carnegie del Departamento de Ecología Global de la Universidad de Stanford en Estados Unidos. La tecnología es conocida como la nueva versión del llamado Observatorio Aéreo Carnegie, o CAO II por sus siglas en inglés.

"El sistema tiene una sensibilidad extraordinaria a la estructura en 3D y a las propiedades químicas de la vegetación", dijo a BBC Mundo Greg Asner, director de CAO.

"Con CAO II podremos no sólo mapear la extensión de los bosques tropicales, sino sino su calidad y composición".

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Image caption Parte de la Amazonia "se organiza ecológicamente en torno a movimientos de ríos invisibles al ojo humano. CAO puede mostrar el terreno incluso debajo de la densa cobertura vegetal, lo que nos permite distinguir cursos de agua actuales y pasados". Foto: gentileza Greg Asner/Universidad de Stanford

Las plantas y el reflejo de la luz

El sistema combina sensores ópticos, químicos y láser que detectan las propiedades espectrales (diferentes formas de reflejar la luz) de una gran variedad de plantas.

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Image caption El observatorio aéreo de Stanford comenzó a probar el nuevo sistema en la Amazonia peruana. Foto: gentileza Greg Asner/Universidad de Stanford

"Las propiedades espectrales indican la forma en que la luz del Sol interactúa con los tejidos vegetales, y por tanto, las sustancias químicas presentes. Podemos medir esas propiedades en extremo detalle, mucho más allá del espectro visible, y hacerlo a miles de metros de altura", explicó Asner a BBC Mundo.

Para que esto fuera possible, Asner y su equipo debieron catalogar las propiedades químicas y espectrales de cerca de 5.000 especies de plantas recolectadas durante una exhaustivo trabajo de campo.

El científico de Stanford y sus colegas trabajaron luego con el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Jet Propulsión Laboratory o JPL por sus siglas en inglés, para elaborar un espectrómetro de punta que pudiera funcionar desde el aire.

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Image caption Selva Tambopata en Perú. "Podemos mapear la selva en 3D en gran detalle y esto nos permite determinar la cantidad de carbono almacenado", señaló Greg Asner. Foto: gentileza Greg Asner/Universidad de Stanford

Mapa amazónico

Asner y su equipo han venido utilizando la tecnología en los bosques peruanos.

"Estamos mapeando y explorando vastas regiones del oeste amazónico, el área de mayor diversidad en toda la Amazonia y posiblemente en el mundo".

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Image caption Los dispositivos con sensores a bordo del avión de CAO. Foto: gentileza Greg Asner/Universidad de Stanford

"Hacemos todo esto en estrecha colaboración con los ministerios de cada país. En Perú, con el Ministerio del Ambiente, MINAM, que tiene una vision muy progresista".

La información puede ser vital para REDD+, el programa que compensa a los países por proteger sus bosques y que requiere un monitoreo detallado sobre el estado de los mismos.

"En Perú estamos combinando nuestro trabajo mapeando las reservas de carbono en el bosque con mapas sobre biodiversidad. Queremos responder a preguntas como, por ejemplo, ¿son los bosques de mayor diversidad los que contienen más carbono?".

"He estado trabajando en bosques tropicales en el terreno, desde el aire y con información de satélites durante 15 años", concluyó Asner.

"He pasado más tiempo en estos bosques que muchas personas, y puedo decirles con certeza que el trabajo de mapeo que estamos haciendo ahora es crucial para entender y preservar lo que queda".

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