De México a Kenia, la batalla contra el hongo que devasta al trigo

Última actualización: Jueves, 6 de octubre de 2011
Trigo infectado con la enfermedad Ug99 Foto: gentileza CIMMYT

La enfermedad se extendió por varios países de África y ya llegó a Irán. Foto: gentileza CIMMYT

Agricultores en África cuentan ahora con una herramienta para combatir la enfermedad que está destruyendo cultivos de trigo alrededor del mundo.

Y ello ha sido posible gracias a un extraordinario proyecto internacional de investigación que creó lo que se ha dado en llamar el "Transbordador México-Kenia".

La roya del tallo o roya negra del trigo, conocida en México como Chahuixtle negra, es una enfermedad causada por un hongo. Había sido controlada en la década de los años 60 gracias a las variedades resistentes desarrolladas por el premio Nobel Norman Borlaug en el Centro Internacional de Mejoramiento del Maíz y del Trigo (CIMMYT), con sede en México.

Durante décadas, la enfermedad se creyó dominada, pero una nueva raza del hongo fue detectada en Uganda en 1999 y desde entonces se ha extendido a Kenia, Etiopía, Sudán y Sudáfrica, entre otros países. En 2007 llegó a Irán y se teme que siga cruzando continentes.

Pruebas en Kenia

Gracias a la colaboración fundamentalmente de expertos del CIMMYT, de la Universidad de Cornell en Estados Unidos y de KARI, el Instituto de Investigaciones Agrícolas de Kenia, los pequeños agricultores en el país africano ya están cultivando dos nuevas variedades de alto rendimiento, Eagle 10 y Robin, que hasta ahora han mostrado resistencia al temible Ug99.

Líneas genéticas de trigo están siendo enviadas a Kenia desde todo el mundo, incluyendo América Latina, para comprobar si son resistentes al hongo. Sería demasiado peligroso intentar transportar esporas para realizar estas pruebas en otros países, ya que la enfermedad tiene una gran capacidad de expansión.

Las esporas del hongo se dispersan con el viento y pueden migrar fácilmente, por ejemplo, adheridas a los zapatos o la ropa, y se han registrado casos en los que las esporas han viajado miles de kilómetros.

Cuando una planta está afectada "se ve lo que parecen pústulas y se bloquea el movimiento de carbohidratos desde la hoja hasta el grano, con lo que baja el rendimiento. Y cuando el ataque es severo, la planta muere sin producir grano", dijo a BBC Mundo Ravi Singh, experto del CIMMYT y autoridad mundial en roya negra del trigo.

El tallo queda negro y eventualmente las pústulas explotan liberando millones de esporas.

Trigo afectado por roya del tallo Foto BGRI

Kenia y México

La búsqueda de nuevas variedades ha requerido un contacto permanente entre Kenia y el CIMMYT en México.

"El programa de mejoramiento alternando localidades de evaluación México-Kenia permite trasladar rápidamente material de selección de un lugar a otro. Luego de seleccionar materialës de 100 cruzamientos durante dos o tres generaciones los enviamos a Kenia, para ser sometidas durante dos estaciones a la presión de la roya del tallo Ug99, dijo a BBC Mundo Singh.

"Uilizando este sistema de transbordador entre México y Kenia hemos logrado desarrollar más de 200 nuevas variedades de trigo"

Dr. Ravi Singh, CIMMYT

"Esas poblaciones son luego traídas de regreso a México para una selección final y para verificar otras características, como rendimiento y resistencia a sequías, altas temperaturas y otras enfermedades".

Se estudia también la resistencia al Ug99 de las mejores líneas (variedades potenciales) durante al menos dos ciclos de cultivo en Kenia.

"Uilizando este sistema de mejoramiento alternando localidades de evaluación entre México y Kenia hemos logrado desarrollar más de 200 nuevas variedades de trigo de alto rendimiento que serán probadas en muchos países y podrán ser distribuídas a los agricultores por los programas nacionales", explicó Singh.

Las dos nuevas variedades distribuidas en Kenia, Eagle 10 y Robin, fueron seleccionadas a partir de germoplasma del CIMMYT que creció en el centro de investigaciones del país africano.

En la actual estación, unas 27.000 líneas genéticas de 20 países están siendo monitoreadas. En los últimos años cerca de 200.000 ya fueron sometidas a experimentos de resistencia al Ug99. Como resultado directo del trabajo en Kenia, ya se han distribuído variedades adaptadas a condiciones locales en ocho países. También se realizan pruebas para el desarrollo de variedades resistentes en Etiopía.

La lucha de Borlaug

El Dr. Norman Borlaug en una de sus últimas visitas a México Foto gentileza Ravi Singh

Borlaug es considerado el padre de la Revolución Verde

En 2005, con más de 90 años de edad, Borlaug creó la Iniciativa Global Borlaug contra la Roya (BGRI por sus siglas en inglés) para combatir el avance de la enfermedad devastadora del trigo.

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La roya del trigo fue controlada en los años 60 gracias al trabajo liderado por Borlaug, el padre de la "revolución verde", que salvó a millones de personas del hambre y cuyo trabajo para aumentar la producción de alimentos le mereció el Premio Nobel de la Paz en 1970.

En 2005, con más de 90 años de edad, Borlaug visitó Kenia y quedó profundamente conmovido al comprobar que las variedades que se creían resistentes a la roya estaban sucumbiendo a la nueva raza del Ug99.

Borlaug movilizó recursos organizando una cumbre de expertos en México y creando la Iniciativa Global Borlaug contra la Roya (BGRI por sus siglas en inglés) y el proyecto Resistencia Durable contra la Roya del Trigo, DRRW.

La lucha de Borlaug continúa en el trabajo de los expertos internacionales en Kenia.

"No puedo enfatizar lo suficiente cuánto debe a Kenia la comunidad mundial de investigadores de trigo", dijo Ronnie Coffman, profesor de la Universidad de Cornell y director del DRRW.

"Es titánico el aporte de Kenia y Etiopía a la lucha contra una enfermedad que amenaza el 70% de las variedades de trigo en el mundo".

Contexto

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