Identifique el sonido de los murciélagos... en internet

Murciélago Derechos de autor de la imagen BBC World Service
Image caption Como la mayoría de las especies son nocturnas, pequeñas y difíciles de atrapar, no es práctico confiar en la identificación visual.

Una herramienta gratis en internet promete ayudar a identificar y conocer mejor a las especies de murciélagos presentes en Europa.

Los murciélagos son considerados indicadores vitales de la salud del ecosistema, pues son sensibles al impacto humano, dicen los autores del reciente estudio publicado en el Journal of Applied Ecology.

Sus autores señalan que la necesidad de medir y monitorear las poblaciones de murciélagos ha sido reconocida desde hace un tiempo, especialmente en regiones en las que existen leyes que protegen a la vida silvestre, como la Directiva de Hábitats de la Unión Europea.

Sin embargo, como la mayoría de las especies son nocturnas, pequeñas y difíciles de atrapar, no es práctico confiar en la identificación visual.

En su lugar, el monitoreo acústico de la ecolocación de los murciélagos es el método más efectivo. El término ecolocación se refiere a la emisión de sonidos que producen ecos y ayuda a los animales a comunicarse, orientarse y localizar posibles presas.

"Al estudiar la ecolocación de los murciélagos se pueden obtener muchos datos, como por ejemplo su frecuencia mínima y máxima o cuán rápido cambia la frecuencia del sonido", explica la coautora del estudio, Charlotte Walters, de la Sociedad Zoológica de Londres.

"Sin embargo, no sabemos cuál de estos parámetros es el más útil para diferenciar los 'cantos' de las especies", añade.

Aunque los métodos acústicos ya han sido utilizados por investigadores para vigilar a las poblaciones de murciélagos, la escasa estandarización ha limitado los esfuerzos por recopilar datos.

Gran utilidad

El equipo de investigadores seleccionó 1.350 sonidos de 34 especies de murciélagos distintas de EchoBank, una librería global de ecolocación que contiene más de 200.000 grabaciones de sonidos de murciélagos.

Estos datos sin procesar han permitido desarrollar la hermienta de identificación, iBatsID, que permite reconocer a 34 de las 45 especies de murciélagos que habitan el continente europeo.

Los investigadores creen que la herramienta online resultante podría identificar a las especies de manera correcta en más del 80% de los casos.

Pero añaden que existe un número de especies que emiten sonidos mucho más difíciles de identificar, por lo que los científicos recomiendan limitarse a niveles de subgrupos.

El equipo espera que iBatsID contribuya a la conservación de los murciélagos porque ofrece una entandarización de la acústica en toda Europa.

Kate Jones, president del Bat Conservation Trust de Reino Unido, señaló que el control de la acústica juega un papel "muy útil" en la conservación de los animales.

"Sin embargo, si no utilizamos los mismos métodos de identificación en todas partes, no podremos obtener conclusiones confiables acerca de la población actual de murciélagos y la manera en la que se encuentran distribuidos", dice la profesora.

"Como muchos migran a distintos países del continente, es necesario monitorearlos a escala europea. Con iBatsID, tenemos ahora una herramienta gratis y en internet que funciona en cualquier lugar de Europa".

Walters añade que además de proveer servicios a los ecosistemas, como el control de plagas de insectos, los mamíferos también son muy buenos indicadores de los cambios en los ecosistemas.

"Los murciélagos son muy sensibles a los cambios ambientales", explica.

"Si la población de murciélagos disminuye, sabremos que algo malo está pasando en su ambiente. Monitorearlos, entonces, podría darnos una buena idea acerca de la biodiversidad en general".

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