Fígaro, la cacatúa que fabrica herramientas

  • 6 noviembre 2012

Una cacatúa nacida en cautiverio sorprendió a sus cuidadores haciendo y utilizando herramientas para buscar alimento en forma espontánea.

Hasta ahora no se había registrado la habilidad para fabricar herramientas de un individuo de esta especie, Cacatua goffiniana, comúnmente conocida como cacatúa de las Tanimbar, en referencia a las islas Tanimbar de Indonesia, uno de los pocos lugares donde se encuentra al ave en el medio silvestre.

La cacatúa, llamada Fígaro, fue filmada por investigadores en Austria mientras separaba astillas de un trozo de madera y las utilizaba para alcanzar nueces al otro lado de una cerca de alambre.

Los científicos creen que las hazañas de Fígaro constituyen el primer caso registrado de fabricación de herramientas por una especie de loro.

Pruebas para Fígaro

"Nadie había informado hasta ahora sobre un loro capaz de esculpir un instrumento desde un trozo de madera para usarlo posteriormente en forma sofisticada", dijo Alex Kacelnik, profesor de la Universidad de Oxford en Inglaterra y uno de los autores del nuevo estudio.

La investigación fue realizada en una aviario cerca de Viena y además de expertos de Oxford participaron científicos de la Universidad de Viena y del Instituto Max Planck de Ornitología de Alemania.

La habilidad de fabricar herramientas en el medio silvestre ha sido documentada, por ejemplo, en aves de la familia de los córvidos, como los cuervos de Nueva Caledonia. Pero este comportamiento especializado sólo ha sido observado en contadas ocasiones en otras especies de aves.

Los investigadores percibieron por primera vez los dotes de Fígaro cuando la cacatúa jugaba con una piedra y accidentalmente la dejó caer fuera de su recinto de malla de alambre.

El ave intentó varias veces alcanzar la piedra con sus garras, pero al no lograrlo cambió su estrategia, utilizando un palo sujetado por su pico para acercar el objeto.

"Verlo usar una herramienta ya nos sorprendió, pero no esperábamos que él mismo la fabricara. En una ocasión incluso cambió de método, partiendo una pequeña rama y modificándola hasta lograr un intrumento del tamaño apropiado para arrastrar el objeto", dijo Alice Auersperg, de la Universidad de Viena.

Image caption Algunas de las herramientas fabricadas por Fígaro para alcanzar un nuez del otro lado de una reja. Foto: Alice M.I. Auersperg et al

Creatividad individual

En el primer test planteado por los científicos, Fígaro intentó infructuosamente alcanzar la nuez con un palo demasiado corto.

Image caption Curioso y hábil. El comportamiento de Fígaro es un ejemplo de creatividad individual.

La cacatúa comenzó luego a fabricar sus propias herramientas, separando astillas con su pico a partir de un tirante de madera. El ave hizo y probó "rastrillos" de diferente tamaño hasta que dio con la medida correcta.

Los científicos repitieron el ejercicio, filmando diez pruebas a lo largo de tres días. Figaro tuvo éxito y alcanzó la nuez fabricando herramientas en todos los tests. Y en cada ocasión acortó el tiempo necesario para obtener una herramienta.

"Prácticamente es como si hubiera descubierto una solución y hubiese logrado aplicarla", dijo Kacelnik a la BBC.

Sin embargo, el científico agregó que "nadie comprende aún en profundidad en qué medida la fabricación de herramientas requiere un alto grado de inteligencia".

"Fígaro nos muestra que, aunque se trate de una especie que no usa herramientas en forma habitual, algunos miembros de esta especie que sean curiosos y hábiles en resolver problemas pueden esculpir herramientas a partir de un material para satisfacer una nueva necesidad".

Kacelnik había conducido anteriormente estudios sobre cuervos de Nueva Caledonia. Uno de ellos, Betty, sorprendió a los científicos haciendo ganchos a partir de un cable de metal para alcanzar alimentos. No había precedentes registrados sobre esta herramienta en particular y el caso de Betty es aún considerado un ejemplo claro de innovación y creatividad individual. Fígaro se une ahora a Betty en esa lista ilustre.

"Confieso que aún tenemos dificultades para identificar las operaciones cognitivas que hacen posibles estos comportamientos. Fígaro, y su predecesor, Betty, podrían ayudarnos a descifrar muchos misterios en la evolución de la inteligencia".

El estudio fue publicado en la revista Current Biology.

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