Los mares suben por deshielo en Groenlandia y Antártica

Foto de archivo de la Antártida
Image caption La lejanía y lo escarpado de las capas de hielo hacen difícil hacer mediciones precisas

El derretimiento de las capas de hielo polar ha provocado un aumento del nivel global del mar de 11 milímetros en las últimas dos décadas, según el informe más completo presentado hasta ahora.

Más de 20 equipos de investigación polar de todo el mundo han unido sus fuerzas en un informe para hacer un cálculo estimado del estado del hielo en Groenlandia y la Antártica, publicado en la revista Science.

Hasta ahora, todos los estudios hechos habían dejado grandes márgenes de error, a pesar de que el estado del nivel del mar es una de las cuestiones más urgentes para la comunidad científica de nuestro tiempo.

El hielo polar tiene una capacidad inmensa para causar subidas masivas, con sus consecuente impacto sobre las ciudades y comunidades en las costas de todo el mundo.

Pero la lejanía y lo escarpado de las capas de hielo hacen difícil hacer mediciones precisas, siendo un gran desafío incluso para los satélites, que tienen que distinguir el hielo de la nive.

El nuevo cálculo muestra que el deshielo polar ha contribuido a un quinto del aumento total del nivel del mar desde 1992 (otros factores incluyen el calentamiento, que causa que creza el agua del mar).

La investigación, apoyada por las agencias espaciales de Estados Unidos y la Unión Europea, auna datos recabados por satélites encargados de medir la altitud de la superficie helada, el comportamiento de los glaciares y el efecto gravitacional de la masa de hielo.

Pérdida de masa helada

Los resultados indican que el mayor bloque helado, el de la Antártica Este, ha aumentado su masa a lo largo del periodo de estudio (1992-2011), debido a una mayor caída de nieve sobre su superficie.

Sin embargo, en Groenlandia, la Antártica Oeste y la Península de la Antártica se percibió una pérdida de masa, y a niveles mayores que las ganancias en la zona Este.

La conclusión del estudio es que el deshielo polar ha contribuido en total a un aumento de 11 mm en el nivel del mar, con un margen de diferencia de 3.8mm. Es decir, podría haber contribuido a un ascenso de 7.3 mm o de hasta 14.9 mm.

También se conoció, por ejemplo, que Groenlandia pierde ahora cinco veces más hielo al año que en 1992.

El principal autor de la investigación, el profesor de la Universidad de Leeds (Reino Unido) Andrew Shepherd, dice que este estudio pone fin a 20 años de desacuerdos en la comunidad científica.

"Ahora podemos decir con seguridad que la Antártica está perdiendo hielo y que el ritmo de derretimiento en Groenlandia ha crecido en este periodo", asegura.

"Antes había hasta 40 estimaciones diferentes sobre cómo las capas de hielo están cambiando, pero nos dimos cuenta de que la mayoría de la gente sólo quería un número para saber cuál era el cambio real", explica.

"Así que unimos a todos para producir un sólo cálculo y resultó que la estimación salió dos o tres veces más confiable que la última que se había hecho sobre el tema", añade.

Océanos más cálidos

Image caption Los investigadores dicen que su informe coincide con las predicciones sobre el cambio climático

Shepherd sostiene que sus cálculos están en consonancia con las predicciones sobre el cambio climático.

"Podríamos esperar que Groenlandia se derrita más rápidamente porque las temperaturas han ascendido, también que la Antártica Oeste se desplace más rápido porque el océano es más cálido. Y también podríamos esperar que la Antártica Este crezca, ya que hay más nieve como consecuencia del cambio climático", dice.

Estos descubrimientos podrán utilizarse en el próximo informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de Naciones Unidas, que se reunirá en septiembre de 2013.

Otro de los autores del estudio, Hamish Pritchard, dijo que "el siguiente gran desafío, ahora que se tiene conocimiento sobre que pasó en los últimos 20 años, es predecir qué ocurrirá a lo largo del próximo siglo".

"Y eso va a ser un desafío importante dada la dificultad de procesar todo lo que ocurre en el interior de los glaciares y las capas de hielo".

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