Volaron una montaña en Chile para hacer el mayor telescopio del mundo

  • 19 junio 2014
Telescopio Europeo Extremadamente Grande Derechos de autor de la imagen ESO

La cima de una montaña de 3.000 metros de altura en el norte de Chile explotó este jueves para abrir paso al telescopio infrarrojo más grande del mundo.

La idea es desintegrar un millón de toneladas de roca para crear una superficie plana sobre la que construir el Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT, por sus siglas en inglés).

En su centro, se ubicará un espejo del tamaño de media cancha de fútbol.

Este instrumento, prometen sus impulsores, permitirá a los astrónomos observar el espacio con más detalle que nunca antes.

La explosión en Cerro Amazones en el norte de Chile ocurrió entre las 16.30 y las 18.30 horas GMT y fue transmitida en directo por el Observatorio Europeo Austral (ESO).

Transmisión de ESO de la explosión en Cerro Amazones

Supone el comienzo de un proceso que dejará el cerro con unos 40 metros menos de altura.

"Este telescopio es realmente un paso inmenso en términos de escala, es mucho más grande que cualquier otro", dijo Aprajita Verma, científica de la Universidad de Oxford, quien forma parte del equipo británico del E-ELT.

"Nos dará una visión mejor y más profunda del Universo".

Con la montaña aplanada, comenzará la construcción del E-ELT que –según se espera- tomará menos de 10 años.

Cielo despejado

Derechos de autor de la imagen ESO S.Brunier
Image caption El desierto de Atacama es ideal para la astronomía por la claridad de su cielo.

El lugar, en el medio del desierto de Atacama –y cerca del Telescopio Muy Grande (VLT, por sus siglas en inglés)– fue elegido porque ofrece unas condiciones de observación cercanas a la perfección: la mayor parte del año su cielo está completamente despejado.

La aridez también supone que hay muy poco vapor de agua que nuble su visión del espacio.

Uno de los desafíos más grandes será crear e instalar el espejo principal del telescopio, de 39 metros de ancho.

Estará formado por 798 espejos hexagonales más pequeños, cada uno de 1,4m de ancho y menos de 50mm de grosor.

Una compañía vinculada a la Universidad Glyndwr en Gales está desarrollando los prototipos.

La tecnología permitirá al telescopio capturar 15 veces más luz que cualquier otro telescopio óptico y creará imágenes con una definición 16 veces mejor que el Telescopio Espacial Hubble, que orbita por encima de la Tierra.

"Este telescopio será tan poderoso que recogerá suficiente luz como para mirar el límite observable del Universo: poco después del Big Bang, cuando se formaron las primeras estrellas y galaxias", explicó Verma.

"Seremos capaces de ver el momento en que se encendió el Universo".

Derechos de autor de la imagen ESO S. Brunier
Image caption El telescopio estará en la cima del Cerro Amazones.

La investigadora sostiene que también aportará una visión detallada de los exoplanetas, otros mundos más allá del Sistema Solar.

"Vamos a poder ver directamente los planetas, observar sus atmósferas y potencialmente buscar señales de vida", añadió Verma.

El Observatorio Europeo Austral, responsable de la construcción de este enorme telescopio, está formado por 15 estados miembro.

El proyecto que este jueves empezó a consumarse costará más de mil millones de euros, unos U$1.300 millones.

Cómo funcionará el Telescopio Extremadamente Grande

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  1. El espejo primario de 39,3m de ancho (E1) estará formado de casi 800 segmentos
  2. E2 tendrá 4,2m de ancho, estará mirando hacia abajo y pesará menos de 12 toneladas
  3. El E3, de 3.8m de ancho, se apoyará en un hueco del E1, y se moverá con E2 y E4 para hacer foco
  4. El E4, de 2,4m de ancho podrá deformarse para eliminar el titileo de las estrellas
  5. El E5 será de 2,6m x 2,1m y servirá para estabilizar la luz en los instrumentos de detección
  6. Los rayos láser crearán estrellas artificiales en el cielo para ayudar a corregir las imágenes
  7. El telescopio tendrá dos plataformas de instrumentos, cada una con tres unidades
  8. Será sensible a la luz visible y al infrarrojo cercano

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