New Horizons: lo último que reveló la sonda antes acercarse a Plutón

Plutón Derechos de autor de la imagen BBC World Service
Image caption Plutón como nunca antes visto.

A las 00:53 GMT, la sonda de la NASA New Horizons envió a la Tierra la esperada señal con la que se ha podido confirmar que culminó con éxito su aproximación a Plutón.

Es decir, New Horizons logró acercarse a una distancia de 12.500 kilómetros de la superficie del "planeta enano".

El mensaje tardó cuatro horas y 25 minutos en recorrer 4.700 millones de kilómetros.

Los controladores dijeron que todos los sistemas y los datos parecían normales tras esta primera llamada a casa de la sonda tras su paso por las "cercanías" de Plutón.

Está previsto que envíe fotografías con un detalle de unas diez veces las que hasta ahora han sido publicadas a lo largo de este miércoles.

Los científicos también esperan ansiosos las mediciones del que antaño fuera el noveno planeta del Sistema Solar.

Derechos de autor de la imagen NASA
Image caption Así se veía Plutón el sábado.

Es un evento único en la historia de la exploración espacial.

Después de un viaje de nueve años y medio, New Horizons promete mostrar cómo es este cuerpo celeste helado, distante y misterioso que, desde el inicio de la misión en 2006, perdió su estatus de planeta para ganarse la calificación aparentemente menos honrosa de planeta enano.

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Justo antes de cortar la comunicación, la sonda había enviado datos al centro de control en Maryland, Estados Unidos. A continuación, un recuento de qué fue lo que nos reveló durante los últimos días.

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Nitidez

La foto que vemos arriba de todo es la última imagen completa de Plutón enviada a la Tierra.

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Image caption Esta ilustración muestra el tamaño de Plutón y su luna Caronte en relación a la Tierra.

Lo que podemos contemplar es una combinación de datos: una imagen en blanco y negro de la cámara Lorri, de alta resolución, e información en color de la cámara Ralph, de baja resolución.

Lorri ve la superficie a cerca de 4 km por pixel, mientras que la información de Ralph es de 28 km por pixel.

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Las zonas más claras, son probablemente terrenos más jóvenes que podrían contener metano y monóxido de carbono helado.

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Las regiones oscuras podrían ser más antiguas y contener materiales que han estado expuestos a luz ultravioleta y a rayos cósmicos. En esta región podrían encontrarse hidrocarburos más complejos.

La imagen fue enviada como "póliza de seguro", en caso de que la misión se viera frustrada si se producía una colisión con un pequeño trozo de hielo.

Por más pequeño que sea este trozo puede ser peligroso, ya que la sonda viaja a una velocidad de 14 km por segundo.

Enano, pero más grande

Será enano, pero las mediciones de Plutón hechas por los instrumentos de New Horizons un día antes de llegar (en total la sonda lleva siete instrumentos) muestran que es un poco más grande de lo que se pensaba, con un diámetro de 2.370 km.

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Image caption Habrá que esperar hasta las 00:53 GMT para saber si la misión fue un éxito.

Esto confirma que Plutón es el objeto más grande detectado hasta la fecha en los confines del Sistema Solar, en la región conocida con el cinturón de Kuiper.

Estas nuevas medidas tienen una serie de implicancias.

La primera es que hace a Plutón un poco menos denso de lo que se creía, lo cual significa que la fracción de hielo en su interior es más alta de lo pensado.

La última medición también cambia lo que podemos esperar de las propiedades de la atmósfera, dado que ahora se cree que la esfera que rodea a Plutón es más grande.

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Image caption New Horizons fue lanzada al espacio en 2006.

Esto puede querer decir también que la troposfera -la capa que está en contacto con la superficie- es menos profunda.

Caronte, la más grande sus cinco lunas, mostró un tamaño similar al esperado (1.208 km de diámetro).

La sonda aún no determinó con exactitud el tamaño de sus otros satélites (Nix, Hidra, Cerbero y Estigia)

Ahora resta esperar y armarse de paciencia: el envío de toda la información recogida por New Horizons puede demorar hasta un año y medio.

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