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26 de maio, 2002 - Publicado às 18h36 GMT
Nasa descobre reservatórios de gelo em Marte
A descoberta foi feita pela Mars Odissey
A descoberta foi feita pela Mars Odissey

David Whitehouse

A Nasa anunciou a descoberta de grande quantidade de água em forma de gelo logo abaixo da superfície de Marte, a mais importante informação já obtida sobre o planeta.

A informação aponta para um novo rumo em relação à exploração do Planeta Vermelho pelo homem e traz de volta a eterna dúvida sobre a existência de vida por lá.

Pesquisadores da Nasa acreditam que a notícia pode fazer com que a agência espacial americana se comprometa a enviar uma missão tripulada para aterrissar no planeta dentro de 20 anos.

A Nasa iria anunciar a descoberta oficialmente na próxima quinta-feira, pouco antes da publicação da novidade por uma importante revista científica. Mas um jornal britânico "vazou" a informação, e acredita-se que o anúncio seja adiantado.

Mistério


Cor azul indica presença de gelo
A descoberta foi feita pela sonda Mars Odissey, que está coletando dados desde o fim do ano passado.

Ela confirma observações feitas anteriormente e que apontaram a existência de grandes reservatórios de gelo.

Se todo esse gelo fosse derretido, o planeta poderia ser coberto por um oceano com pelo menos 500 metros de profundidade.

A revelação vai responder uma pergunta que há decadas intriga os pesquisadores: há muitas evidências de que Marte já teve água em abundância no passado, então onde foi parar toda essa água?

Aparentemente, a água deve estar no regolito – a camada de pedras soltas que cobre a superfície do planeta e repousa sobre rochas sólidas.

A Mars Odissey tem conseguido realizar uma série de registros de alta qualidade da composição da superfície de Marte.

A sonda também contém um instrumento chamado de espectrômetro de raios gama, que mostra que esse tipo de raio provém do hidrogênio a menos de 1 metro abaixo da superfície de Marte.

Os astrônomos acreditam que o hidrogênio está preso em cristais de gelo.

Na Lua


Cientistas saberão onde procurar por vida
O mesmo tipo de aparelho foi usado na sonda Lunar Prospector, que, em 1998, descobriu gelo nas regiões sombreadas dos pólos da Lua.

Além do espectrômetro de raios gama, a Mars Odissey leva também a bordo um espectrômetro de neutrons, que registra provas de gelo abaixo da superfície de Marte nas mesmas regiões do planeta.

Os pesquisadores ficaram surpresos com a força do sinal de detecção do gelo.

Eles estimaram que levariam um ano coletando provas suficientes.

Em março, os cientistas haviam anunciados dados preliminares, mas não tinham bons indícios confirmando a grande presença de água em forma de gelo abaixo da superfície.

O gelo foi encontrado a 60 graus de latitude sul, mas os pesquisadores suspeitam que possa existir a mesma quantidade de água no hemisfério norte de Marte.

Isso só poderá ser confirmado no fim deste ano, quando for inverno no norte do planeta.

Buscando vida

A importante descoberta poderá servir de "guia" na escolha de futuras bases para pouso e exploração em Marte.

Além disso, a novidade pode dar uma idéia de regiões onde os cientistas poderão procurar por provas de que já houve – ou ainda há – vida no planeta.

A presença dessa quantidade de gelo vai mudar profundamente a direção das explorações futuras.

A Nasa já havia planejado aterrissar uma sonda em Marte no ano que vem, mas o local de pouso não fica na região onde foi encontrado o gelo.

Por causa disso, acredita-se que a prioridade agora passa a ser trazer para a Terra uma amostra do gelo e das pedras descobertas.
 
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