Первые женщины-астронавты, так и не полетевшие в космос

  • 20 февраля 2015
Американские летчицы, которых готовили к полету в космос Правообладатель иллюстрации NASA

В самый разгар космической гонки между СССР и США группа американских летчиц проходила подготовку к орбитальным полетам. Но им не суждено было стать астронавтами. Корреспондент BBC Future выясняла подробности.

В апреле 1959 г. образованное незадолго до того американское космическое агентство НАСА объявило о наборе кандидатов в первую группу астронавтов под названием "Меркурий-7". Отбор был жестким: возраст не более 40 лет, соответствие строгим критериям роста и веса, а также соответствующее профильное образование. Заявки подали свыше 500 лучших летчиков страны, но тестирование успешно прошла лишь горстка, из которой и сформировали первый отряд астронавтов США.

Впрочем, на способность перенести космический полет тестировали не только мужчин. 55 лет назад частные спонсоры пригласили пройти такую же серию испытаний нескольких женщин с опытом самолетовождения. И, как выяснилось, по некоторым параметрам представительницы прекрасного пола могли дать фору мужчинам. Из этих летчиц сформировали отряд "Меркурий-13". Одна из них, Сара Рэтли, вспоминает: "Я в то время очень активно занималась пилотированием. Многие из нас мечтали участвовать в космической программе".

(Похожие статьи из раздела "Журнал")

Как сложилась судьба женщин, грезивших космосом, и почему их мечты не осуществились?

В 1960-х гг. авиация все еще оставалась в основном мужским занятием, и женщинам приходилось преодолевать многочисленные препятствия на пути к небу. "Я начала летать еще в школе, - говорит Рэтли. - Часть суммы, необходимой для обучения в колледже, я собрала, совершая коммерческие полеты и работая летным инструктором. После учебы я осталась в авиации, совмещая это занятие с полной занятостью в качестве инженера". У Рэтли математическое образование; она также изучала в колледже физику и химию.

Кроме Рэтли, в испытаниях принимали участие еще 12 потенциальных астронавток - Джерри Кобб, Бернис Стедман, Джени Харт, Джерри Трухилл, Ри Уолтмен, Джен и Мэрион Дитрих, Мертл Кэйлдж, Джин Нора Джессен, Джин Хиксон, Уолли Фанк и Ирен Левертон. Прежде чем сделать блестящую карьеру в авиации, некоторым из них пришлось вырваться из отчаянной нищеты.

Правообладатель иллюстрации Getty
Image caption Отряд астронавтов "Меркурий-7" навечно вписан в историю, но для полетов в космос тренировали не только мужчин

Ирен Левертон могла похвастаться наибольшим налетом из всех кандидаток. К тому времени ее имя уже было хорошо известно в авиационном мире. Сейчас Ирен под 90, и она слишком слаба, чтобы давать интервью. Как рассказывает ее помощница по хозяйству и близкая подруга Кэти Шмайер, в годы Великой депрессии Левертон росла в ужасной бедности. "У них была собака, но ее пришлось отдать, потому что семья не могла прокормить даже себя. - говорит Кэти. - В детстве Ирен вместо кукол играла в самолетики и ни о чем, кроме полетов, не разговаривала".

Частное финансирование

Левертон даже отказалась от стипендии в Чикагском институте искусств ради того, чтобы посвятить свою жизнь авиации. Все деньги, что удавалось скопить, она тратила на летные уроки. По словам Шмаер, Ирен "продолжала идти вперед, когда другие сдавались".

НАСА не озвучивало официального интереса к идее отправки в космос женщин, поэтому тестирование потенциальных астронавток было организовано за счет частного финансирования доктором Уильямом Ловелейсом, который до того участвовал в испытаниях кандидатов в отряд "Меркурий-7". Некоторые ученые полагали, что, благодаря в среднем более миниатюрному телосложению и меньшему весу по сравнению с мужчинами, женщины могут быть лучше приспособлены к полету в тесном космическом корабле.

14 февраля 1960 г., в День святого Валентина, Джерри Кобб – состоявшаяся авиаторша, налетавшая более 7000 часов и поставившая мировой рекорд по дальности беспосадочного перелета – первой из кандидаток приехала в фонд Ловелейса в Альбукерке, штат Нью-Мексико. "Первый этап испытаний состоял из 75 тестов и задач, которые пришлось бы решать на борту космического корабля", - рассказывает Эл Хэллонкуист, специалист по истории авиации и космонавтики, работавший с членами "Меркурия-13". Джерри пришлось глотать резиновый зонд для взятия проб желудочного сока, а также лежать на наклонном столе для проверки циркуляции крови.

Первый успех

Затем Кобб отправилась в Научно-исследовательский центр им. Эймса Льюиса в Кливленде, чтобы пройти испытание на тренировочной установке многоосевого вращения MASTIF, имитировавшей кувыркание космического корабля в микрогравитации. Потом она поехала в Оклахома-Сити на психиатрическое и психологическое обследование, которое включало испытание в камере сенсорной депривации. Кобб провела в камере 9 часов 40 минут, что оказалось рекордом - до нее ни одному мужчине не удавалось выдержать испытание свыше 6 часов 20 минут, а для женщин максимальная продолжительность нахождения в камере не превышала 6 часов. Ко всему прочему, в ходе эксперимента Кобб не испытывала галлюцинаций.

Правообладатель иллюстрации Getty
Image caption Участницам "Меркурия-13" так и не довелось полюбоваться видом Земли из иллюминатора космического корабля

Тестирование Кобб завершилось в Школе авиационной медицины ВМС США в Пенсаколе, штат Флорида. "По словам персонала, занятого в испытаниях, она показала высокие результаты, что делало ее пригодной для космических полетов", - говорит Хэллонквист.

После новостей об успехе Кобб в программу тестирования объявили дополнительный набор. Среди отобранных кандидаток, рекомендованных Ловелэйсу, была и Рэтли. "Сначала мне позвонили, а затем прислали письменное приглашение, - говорит она. - Я была твердо намерена сдать все тесты на отлично, потому что мне нравились любые новые приключения".

Из всех женщин, приглашенных на тестирование, отобраны были лишь 13. Самой молодой из них была 23-летняя Уолли Фанк, а самой старшей - 41-летняя Джени Харт, мать восьмерых детей, получившая лицензию пилота в ходе Второй мировой войны. Кандидатки готовились к поездке в Школу авиационной медицины. К тому времени, говорит Рэтли, многие из девушек загорелись мечтой о полете в космос: "Ради участия в программе мы бросили свою тогдашнюю работу". Однако за два дня до их планировавшегося прибытия в Пенсаколу программу закрыли.

Большое разочарование

Несмотря на протесты со стороны нескольких участниц программы, НАСА наотрез отказалось возобновлять программу "Меркурий-13". Не помогло даже публичное слушание иска кандидаток, проведенное в 1962 г. В то время американское космическое агентство требовало от каждого кандидата в астронавты опыт работы летчиком-испытателем, а женщин в эту профессию попросту не допускали.

"Для меня закрытие программы стало большим разочарованием, - говорит Рэтли. - Но мы все равно надеялись на лучшее. Я продолжала активно заниматься авиацией". Однако никто из этих 13 женщин так и не полетел в космос. Им оставалось лишь наблюдать за запусками кораблей с мужчинами на борту - сначала на орбиту Земли, а со временем и на Луну.

Лишь через 30 с лишним лет астронавтка НАСА Айлин Коллинз воплотила мечту 13 своих предшественниц, став первой женщиной-пилотом космического челнока и первым командиром корабля. 3 февраля 1995 г. отряд "Меркурий-13" наблюдал с мыса Канаверал за запуском шаттла "Дискавери" с Коллинз на борту.

Частичная победа

"Наблюдая за успехом Коллинз, мы чувствовали, что наши собственные мечты частично реализуются", - говорит Рэтли.

"Ирен очень гордилась Айлин, - вспоминает Шмиер. - Они общались несколько лет подряд, и Ирен приезжала посмотреть на старты челноков с Айлин на борту. Она встретилась и с несколькими другими астронавтками, летавшими в космос".

Правообладатель иллюстрации Getty
Image caption В 1995 г. Айлин Коллинз стала первой женщиной-пилотом космического челнока, шаттла

Даже если кому-то из команды "Меркурия-13" довелось бы совершить космический полет, американка не стала бы первой женщиной в космосе - этот рекорд принадлежит советской космонавтке Валентине Терешковой, чей одноместный корабль совершил 48 витков вокруг Земли в июне 1963 г.

Вместо карьеры астронавта Рэтли стала бухгалтером. Но она не жалеет о своем опыте и всю жизнь активно поддерживает исследования космоса: "Космическая программа принесла в нашу повседневную жизнь множество изобретений и открытий. Пока мы продолжаем работать в этом направлении, качество нашей жизни будет изменяться к лучшему. Надеюсь, что космическую программу никогда не свернут".

Прочитать оригинал этой статьи на английском языке можно на сайте BBC Future.

Новости по теме