Когда-то в Европе обитали гигантские черепахи

Гигантская черепаха Правообладатель иллюстрации Willem Kolvoort/naturepl.com

Ученые выяснили, что когда-то гигантские черепахи существовали не только на Галапагосских островах. Обозреватель BBC Earth рассказывает об этих огромных панцирных рептилиях, некогда обитавших почти на каждом континенте.

Около двух миллионов лет назад, незадолго до того, как на юго-востоке Европы впервые появились люди, в западной части континента доживали свой век последние на этом континенте гигантские черепахи вида Titanochelon.

Самое свежее подтверждение этому - фрагменты костей, найденные в древнем логове гиен в Испании.

Сухопутные черепахи (семейство черепах, приспособившихся к жизни на суше) - это довольно многочисленная группа, включающая более 50 признанных видов, обитающих сейчас на нашей планете.

Самыми знаменитыми сухопутными черепахами считаются галапагосские. Их панцирь в диаметре может достигать более метра, что сделало этих животных настоящей легендой.

Правообладатель иллюстрации Adan Perez-Garcia
Image caption В Испании были найдены новые палеонтологические материалы

Существует около десятка отдельных популяций таких черепах, и все их представители принадлежат к комплексу видов Chelonoidis nigra.

Менее известные, но почти такие же крупные сухопутные черепахи живут на другом конце света в атолле Альдабра в Индийском океане. Все они тоже принадлежат к одному виду.

Поскольку обе популяции гигантских черепах, сохранившиеся до наших дней, обитают на островах, можно предположить, что эти рептилии достигают огромных размеров только в том случае, если в процессе своей эволюции им приходится долго жить в изоляции.

Правообладатель иллюстрации Russell Laman/naturepl.com
Image caption Гигантская галапагосская черепаха (Chelonoidis nigra)

В конце концов, многие другие животные, проживающие на островах, вдали от своих материковых собратьев, тоже со временем увеличились в размерах.

Однако, по словам Адана Перес-Гарсия из Национального университета дистанционного образования в Мадриде, палеонтологические материалы свидетельствуют об обратном.

В относительно недавнем прошлом гигантские сухопутные черепахи обитали практически на всех материках, за исключением Антарктиды и Австралии.

Правообладатель иллюстрации Adan Perez-Garcia
Image caption Черепахи Titanochelon достигали огромных размеров

Европа была домом для нескольких видов. Последний из них, Titanochelon, был самым крупным из тех, что когда-либо существовали на этом континенте.

У некоторых черепах вида Titanochelon панцирь достигал 2 метров в диаметре. Это значит, что они были значительно крупнее даже современных галапагосских черепах.

До недавних пор большинство палеонтологов сходилось на том, что черепахи вида Titanochelon вымерли в западной Европе около 3,3 млн лет назад.

В некоторых местах, в частности, на греческом острове Лесбос, который в то время еще был частью континента (именно здесь были найдены их останки возрастом около 2,4 млн лет), они могли сохраниться немного дольше, однако считалось, что большая часть вида исчезла гораздо раньше.

Тем не менее останки черепах, описанные Перес-Гарсия и его коллегами в январе 2017 года, дают основания думать иначе.

Правообладатель иллюстрации Adan Perez-Garcia
Image caption Кость черепахи вида Titanochelon

На месте археологических раскопок в Бетских горах на юго-востоке Испании, получившем название Fonelas P-1, палеонтологи нашли бедренную кость и фалангу пальца, очевидно принадлежавшие черепахам вида Titanochelon.

Этим костям два миллиона лет. Это означает, что гигантские сухопутные черепахи просуществовали на европейском континенте на 1,3 млн лет больше, чем думали палеонтологи.

Кости были найдены в древнем логове гиен, однако Перес-Гарсия подозревает, что черепахи пали жертвой другого хищника, а их туши затем были перетащены гиенами в свою пещеру.

"В этом теплом регионе с обилием водных ресурсов недостатка в падали не было", - отмечает он.

Перес-Гарсия считает, что именно угроза со стороны хищников могла стать одним из факторов, способствовавших росту Titanochelon.

Правообладатель иллюстрации Adan Perez-Garcia
Image caption По-видимому, черепахи вида Titanochelon существовали дольше, чем считали ученые

По словам Скотта Томсона из университета Сан-Паулу (Бразилия), существовали и другие факторы. В частности, на размер черепах могли повлиять теплый климат и обилие сытной пищи.

"Теплый климат способствует росту растений, и в особенности он благоприятен для растений с высокой питательной ценностью, - подчеркивает Томсон. - Благодаря этому животные, в частности рептилии, развиваются быстрее и достигают больших размеров".

Пока климат оставался теплым, черепахам вида Titanochelon, судя по всему, жилось довольно легко.

К сожалению, около двух миллионов лет назад везение для этих гигантов закончилось, так как в Европе началось похолодание.

Гигантским черепахам это не сулило ничего хорошего.

Правообладатель иллюстрации Adan Perez-Garciz
Image caption Черепахи вида Titanochelon когда-то обитали в континентальной Европе

"Чтобы выжить в холодном климате, необходимо искать себе убежище, а эти черепахи на такое не способны", - констатирует Томсон.

Чтобы спрятаться от холода, маленькие черепахи могут зарываться в землю, и, возможно, именно поэтому они и по сей день обитают в Европе. Однако гигантские черепахи вряд ли смогли бы вырыть себе нору.

Кроме того, по словам Томсона, у гигантских черепах инкубация яиц длится дольше, чем у более мелких. В холодном климате это тоже становится проблемой.

Однако гигантские черепахи - да и все черепахи в целом - столкнулись с еще одной, даже более значительной угрозой. Многие из них были истреблены человеком.

Именно поэтому новые останки черепахи вида Titanochelon приобретают особую важность.

Несмотря на то, что обнаруженных материалов недостаточно для того, чтобы сделать однозначные выводы, ученые считают, что гигантские черепахи, обитавшие в Европе, вымерли незадолго до прибытия на континент древних людей.

Правообладатель иллюстрации Adan Perez-Garcia
Image caption Черепахи вида Titanochelon были крупнее, чем современные гигантские сухопутные черепахи

Это может означать, что люди не имеют никакого отношения к исчезновению вида Titanochelon.

Что в свою очередь напоминает: даже самые крупные виды могут прекратить существование без какого-либо вмешательства человека.

"Наш вид, несомненно, в ответе за исчезновение многих других видов, но не всех", - резюмирует Томсон.

Прочитать оригинал этой статьи на английском языке можно на сайте BBC Earth.

Похожие темы

Новости по теме