Вся правда об овцах: они вовсе не глупые и совсем не беззащитные

Овца за каменным забором Правообладатель иллюстрации iStock

Овцы - из тех немногих представителей животного мира, в отношении которых сложился крайне несправедливый стереотип. Почти всё, что мы о них думаем - неправда.

Что мы думаем о них: Овцы - глупые, беззащитные и безобидные создания, которые бесцельно слоняются по лугам и холмам. Всё, для чего они нужны, - это густая шерсть и съедобное мясо.

На самом деле: На самом деле овцы на удивление умны, у них хорошая память, а их когнитивные способности (умение воспринимать информацию и перерабатывать ее) довольно развиты. Они умеют дружить, заступаются друг за друга и грустят, когда их партнера отправляют на скотобойню. А уж в разрушительных для природы навыках с ними мало кто может тягаться.

Человек разводит овец на протяжении тысячелетий Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption Человек разводит овец на протяжении тысячелетий

Умные. Сложные. Любят компанию. Но не люди. Неужели это про овец, которые если на что и годятся - то на шашлык? И шерсть у них тоже хороша… Но интеллект?!

Мы привыкли считать овцу (Ovis aries) непроходимо глупой. Это мнение не сильно изменилось с XVIII века, когда один из отцов-основателей Соединенных Штатов Америки Джордж Вашингтон провозгласил: "Если отобрать свободу слова, то нас, покорных и тихих, можно вести на убой, как овец".

В наши дни овцой называют того, кто бездумно и покорно следует за другими. "Не будь овцой!" - так говорят, когда призывают человека подумать своей головой и не подчиняться чужой воле.

Однако правда состоит в том, что овцы гораздо умнее, чем принято считать.

Влияние овец на окружающую среду, мягко говоря, значительно Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption Влияние овец на окружающую среду, мягко говоря, значительно

В исследовании 2001 года Кит Кендрик обнаружил, что эти скромные на вид животные могут запоминать и потом узнавать по меньшей мере 50 человеческих лиц на протяжении следующих двух лет, а то и дольше. Недостижимый результат даже для некоторых людей.

"Овцы ясно демонстрировали признаки узнавания отдельных людей, когда им показывали нарисованные лица", - рассказывает Кендрик.

Ученые также нашли подтверждение тому, что овцы понимают выражение человеческого лица и предпочитают улыбку.

В интервью Би-би-си Кендрик говорил: "То, как организован мозг овцы, позволяет предположить, что эти животные должны эмоционально откликаться на то, что они видят вокруг себя".

Кэролайн Ли из австралийского Государственного объединения научных и прикладных исследований тоже изучала овец на предмет интеллекта.

Она выяснила, что овцы могут научиться находить дорогу в сложном лабиринте. Вид других знакомых овец, дожидающихся на выходе из лабиринта, помогал подопытному животному быстрее достичь результата.

Овцы не только смышлены, но и игривы, это вообще довольно позитивное, жизнерадостное животное. Достаточно посмотреть это видео, чтобы убедиться.

Кроме того, овцы имеют разные сексуальные привычки - 8% из них предпочитают однополые отношения. Это одно из немногих животных, сохраняющих верность своему гомосексуальному выбору на протяжении всей жизни.

Фермер с овечкой Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption Человеку от овцы нужны мясо и шерсть. А что нужно овце от человека?

У овец сложные отношения внутри стада. Примерно два десятилетия назад исследователи из Университета Калифорнии три года наблюдали за баранами и пришли к выводу, что тех могут связывать узы крепкой дружбы. Они помогают друг другу в трудных ситуациях - заступаются за слабых и, если надо, плечом к плечу бьются с врагами.

Проявления дружбы и верности у овец и баранов эмоционально окрашены. Исследование 2009 года, результаты которого были опубликованы в международном журнале Animal Welfare, показало, что овцы способны испытывать целый спектр чувств - от страха до гнева, от отчаяния до счастья.

"[Как и у людей], чувство отчаяния возникало в ситуациях, которые можно охарактеризовать как внезапные, незнакомые, непредсказуемые… и неконтролируемые, в то время как знакомое, предсказуемое окружение вызывало скуку", - пишут авторы.

Муфлон, род баранов, ближайший родственник домашней овцы Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption Муфлон, ближайший родственник домашней овцы в дикой природе

Ирония состоит в том, что овцы живут рядом с человеком и у человека так давно, а мы так мало о них знаем.

Эти животные были одомашнены между 11000-м и 9000-м годами до н.э. - из-за густой шерсти, мяса и молока. Овцы упоминаются в бесчисленном количестве книг, религиозных текстов и даже в астрологии.

Скажем, астрологический знак Овен есть не что иное, как баран (впрочем, если под этим знаком родилась женщина, то - овца). В древнеегипетской религии баран символизировал сразу нескольких богов.

Выражение из Нового завета "отделить агнцев от козлищ" (Евангелие от Матфея) иносказательно означает "отделить хороших от дурных", праведников от грешников. Так что овцы здесь символизируют добро.

Считается, что в дикой природе ближайший родственник домашней овцы - муфлон, от которого она и ведет свое происхождение.

Дикие муфлоны в больших количествах водились в древней Месопотамии (охватывающей в ту пору нынешний Ближний Восток, включая Ирак, Кувейт, восточную Сирию и юго-восток Турции).

У них были могучие рога, с помощью которых они успешно защищались от хищников, но затем люди позаботились о том, чтобы у овцы таких рогов не было, а была постоянно растущая густая шерсть.

В этих глазах просто плещется интеллект! Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption В этих глазах просто плещется интеллект...

Но, несмотря на старания человека, нынешние овечки все еще кое-на-что способны.

Во-первых, они могут как следует наподдать, если зазеваться и подойти к ним слишком близко. Особенно часто овца делает это, защищая свой молодняк.

Несмотря на мирный и спокойный внешний вид, овцы быстро бегают и могут преодолевать крутые подъемы так, как многим хищникам и не снилось.

И в довершение всего овцы обладают отличным периферическим зрением: у них горизонтальные щелевидные зрачки, позволяющие видеть чуть ли не то, что происходит за спиной, не поворачивая головы.

Понятно, что ни одно из этих достойных качеств не спасет овцу, если человек захочет пустить ее под нож.

Людям так нравятся мясо и шерсть этого животного, что сейчас на нашей планете примерно 1,2 миллиарда овец.

200 миллионов из них живут в Китае, более 70 млн - в Австралии, более 60 млн в Индии, 45 млн в Иране, 41 млн в Нигерии, около 40 млн в Судане.

Великобритания располагает общим овечьим стадом в 33 млн голов, а Новая Зеландия - почти в 30 млн.

В Кении, где насчитывается примерно 17 млн овец (которых тут разводят на мясо), эти животные - просто катастрофа для дикой природы.

Баран Далля (дикая овца) Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption Баран Далля (дикая овца)

В опубликованном в сентябре 2016 года исследовании показано, что популяция всех диких животных в Кении сократилась на 68% в период между 1977 и 2016 гг. Среди пострадавших - бородавочники, многие виды антилоп и редкая зебра Греви (пустынная зебра). За тот же период овец стало больше на 76.3%.

"Наблюдения с воздуха, которые осуществляют власти Кении, показали, что за последние 40 лет количество овец резко выросло, - рассказывает один из ведущих авторов исследования Джозеф Огуту из Гогенгеймского Университета в Штуттгарте (Германия).

"Овцы обкусывают траву очень низко к земле, и когда их много, они просто уничтожают пастбища. Это ужасно, потому что большинству диких животных [таких как слоны, буйволы и зебры], чтобы питаться, нужна более высокая трава".

В национальном заповеднике Масаи-Мара в 1992 году, по словам Огуту, поголовье буйволов приближалось к 13 тысячам, но с тех пор резко сократилось.

"Во время засухи они были вынуждены уходить со своих пастбищ, вытесняемые овцами и другим домашним скотом, в результате популяция буйволов сократилась всего за один год на 76%. И с тех пор так и не восстановилась".

Засухи и раньше были довольно часты в Кении, но сейчас, когда овец стало настолько много, последствия для соперничающих за одни и те же ресурсы животных - как домашних, так и диких - очень тяжелы, отмечает Огуту. Он и его коллеги призывают кенийское правительство ограничить поголовье овец и другого домашнего скота.

Овца превратилась в животное, разрушительно воздействующее на природу Правообладатель иллюстрации iStock
Image caption Овца превратилась в животное, разрушительно воздействующее на природу

Однако то, что происходит в Кении - лишь часть глобальной истории. Спрос на продукты скотоводства в мире по-прежнему растет, и нагрузка на окружающую среду в связи с этим увеличивается, отмечалось в докладе Продовольственной и сельскохозяйственной организации ООН (ФАО) за 2006 год.

Овец на нашей планете стало так много, что они превратились в животное, разрушительно воздействующее на природу.

Разводя овец в таких количествах, человек вносит весомый вклад в процесс исчезновения лесов и изменения климата, результатом чего становится нехватка питьевой воды.

Конечно, вины самих овец в этом нет. Но когда узнаешь все эти факты, овечка уже не кажется невинной или глупой.

Прочитать оригинал этой статьи на английском языке можно на сайте BBC Earth.