หลุมพลังไอน้ำที่ร้อนที่สุดในโลกใกล้ขุดเจาะสำเร็จแล้ว

Image copyright AlISON FRANCIS
คำบรรยายภาพ ไอน้ำความร้อนสูงจากหลุมลึกจะเป็นแหล่งพลังงานที่สำคัญในอนาคต

นักธรณีวิทยาผู้ดำเนินโครงการ IDDP ซึ่งขุดเจาะหลุมลึกลงไปในใจกลางภูเขาไฟของไอซ์แลนด์ระบุว่า การขุดเจาะหลุมลึก 5 กิโลเมตร เพื่อนำไอน้ำร้อนจากชั้นหินหลอมละลายที่มีอุณหภูมิถึง 500 องศาเซลเซียสขึ้นมาใช้ผลิตพลังงาน ใกล้จะสำเร็จตามเป้าหมายแล้ว โดยคาดว่าจะเจาะถึงชั้นความลึกที่กำหนดไว้ภายในไม่กี่สัปดาห์ข้างหน้า

โครงการขุดเจาะดังกล่าวตั้งอยู่บนคาบสมุทร Reykjanes ของไอซ์แลนด์ ซึ่งเป็นพื้นที่ที่เต็มไปด้วยภูเขาไฟ โดยแท่นขุดเจาะตั้งอยู่ที่ทุ่งลาวาสีดำ และขณะนี้ดำเนินการขุดเจาะไปได้ราว 4.5 กิโลเมตรแล้ว โดยการขุดเจาะเพื่อนำพลังงานจากใต้พื้นดินขึ้นมาใช้เป็นกิจการที่ทำกันทั่วไปในไอซ์แลนด์ ซึ่งเป็นดินแดนที่ตั้งอยู่ระหว่างรอยต่อของแผ่นเปลือกโลกและมีความเคลื่อนไหวของภูเขาไฟมากที่สุดแห่งหนึ่งของโลก

Image copyright Rebecca Morelle
คำบรรยายภาพ แท่งหินบะซอลต์สีดำที่ได้มาระหว่างการขุดเจาะหลุมลึก

อย่างไรก็ตาม หลุมขุดเจาะของโครงการ IDDP ถือเป็นหลุมที่มีความลึกมากที่สุด และมีความร้อนสูงสุดเท่าที่เคยมีมาของโลก เนื่องจากเจาะทะลุชั้นหินภูเขาไฟตามปกติลงไปถึงชั้นหินหลอมละลายที่มีไอน้ำปนอยู่ ซึ่งไอน้ำที่มีความร้อนสูงนี้อยู่ในสภาพที่ไม่ใช่ทั้งของเหลวและก๊าซ โดยเรียกว่า "ไอน้ำวิกฤติยิ่งยวด" (Supercritical steam) มีพลังงานสูงกว่าไอน้ำร้อนทั่วไปถึง 10 เท่า และนำขึ้นมาผลิตไฟฟ้าได้อย่างมีประสิทธิภาพมากกว่า ซึ่งจะช่วยให้ไม่ต้องขุดเจาะหลุมพลังความร้อนเพิ่มขึ้น ลดค่าใช้จ่ายและผลกระทบต่อสิ่งแวดล้อม

คำบรรยายภาพ หากการขุดเจาะครั้งนี้ประสบผลสำเร็จ จะช่วยให้ไม่ต้องขุดเจาะหลุมพลังความร้อนเพิ่มขึ้น ลดค่าใช้จ่ายและผลกระทบต่อสิ่งแวดล้อม

อย่างไรก็ตาม ยังคงต้องมีข้อระมัดระวังอยู่บ้างในการขุดเจาะหลุมพลังความร้อนแบบนี้ เนื่องจากผู้ขุดเจาะไม่สามารถทราบถึงลักษณะทางธรณีวิทยาใต้ดินในบริเวณที่ขุดเจาะได้อย่างแน่ชัดทุกครั้ง ทำให้อาจมีความผิดพลาดเช่นอาจขุดไปเจอเข้ากับบ่อแม็กมาร้อนในชั้นดินตื้น ทำให้แม็กมาทะลักขึ้นมาจนหลุมและเครื่องมือขุดเจาะเสียหายได้ ส่วนกรณีของหลุมที่ร้อนที่สุดในโลกแห่งนี้ ผู้ดำเนินการขุดเจาะระบุว่าต้องเผชิญกับความเสี่ยงอย่างมาก เพราะพวกเขาแทบจะต้องขุดลงไปโดยไม่รู้เลยว่ามีอะไรรออยู่เบื้องล่าง