ยานแคสสินีเข้าสู่วงโคจรสุดท้าย

(ภาพจากฝีมือศิลปิน) ยานแคสสินีจะถูกเผาไหม้ทำลาย เมื่อเข้าสู่ชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์ในกลางเดือนกันยายนนี้ Image copyright NASA/JPL
คำบรรยายภาพ (ภาพจากฝีมือศิลปิน) ยานแคสสินีจะถูกเผาไหม้ทำลาย เมื่อเข้าสู่ชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์ในกลางเดือนกันยายนนี้

ยานสำรวจแคสสินีเข้าสู่วงโคจรสุดท้าย เหวี่ยงตัวเองเข้าไปอยู่ระหว่างวงแหวนและชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์ ก่อนจบสิ้นภารกิจในเดือนกันยายนนี้

ยานแคสสินีซึ่งทำหน้าที่สำรวจดาวเสาร์และดวงจันทร์บริวาร เข้าสู่วงโคจรสุดท้าย โดยเหวี่ยงตัวเองเข้าไปอยู่ในพื้นที่ระหว่างวงแหวนและชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์เพื่อทำการสำรวจบางอย่าง ก่อนจะค่อย ๆ ดำดิ่งลงสู่ชั้นบรรยากาศของดาวและจบสิ้นภารกิจนาน 12 ปี ด้วยการถูกเผาทำลายในชั้นบรรยากาศดาวเสาร์ในวันที่ 15 กันยายนนี้

เมื่อวันที่ 22 เม.ย. ที่ผ่านมา ยานสำรวจแคสสินีใช้แรงโน้มถ่วงมหาศาลของดวงจันทร์ไททัน เหวี่ยงตัวเองเข้าในวงโคจรเป้าหมายดังกล่าว เพื่อทำภารกิจสุดท้ายในการสำรวจข้อมูลหาระยะเวลาหนึ่งวันของดาวเสาร์ที่เที่ยงตรงแน่นอน และตรวจหาอายุของวงแหวนดาวเสาร์อีกด้วย

เจ้าหน้าที่ในโครงการยานสำรวจแคสสินีของนาซาระบุว่า ต้องทำลายยานแคสสินีลงก่อนที่เชื้อเพลิงจะหมดและไม่สามารถควบคุมยานได้ ซึ่งเสี่ยงต่อการที่ยานจะตกลงยังพื้นดวงจันทร์ไททันหรือเอนเซลาดัส และอาจทำให้ดาวบริวารที่มีโอกาสพบสิ่งมีชีวิตอาศัยอยู่เหล่านี้เกิดการปนเปื้อนได้

Image copyright NASA/JPL
คำบรรยายภาพ จากนี้ไปยานแคสสินีจะค่อย ๆ ดำดิ่งลงในพื้นที่อวกาศระหว่างวงแหวนและชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์

นอกจากเหตุผลด้านความปลอดภัยดังกล่าวแล้ว การบังคับให้ยานแคสสินีเข้าสู่วงโคจรสุดท้ายซึ่งค่อย ๆ นำให้ยานตกสู่ชั้นบรรยากาศของดาวเสาร์นั้น จะให้ประโยชน์ต่อการสำรวจมากกว่าการเหวี่ยงยานทิ้งออกไปในห้วงอวกาศลึกห่างจากดาวเสาร์ โดยยานแคสสินีจะมีโอกาสได้วัดความลึกของทะเลสาบมีเธนเหลวที่ด้านเหนือของดวงจันทร์ไททัน รวมทั้งตรวจวัดระยะเวลาหนึ่งวันบนดาวเสาร์ให้แม่นยำยิ่งขึ้น จากเดิมที่ประมาณกันว่ามีระยะเวลาราว 10.5 ชั่วโมง

นอกจากนี้ นาซายังมีแผนการจะใช้ยานแคสสินีสำรวจความหนาแน่นของวงแหวนดาวเสาร์ ซึ่งประกอบไปด้วยฝุ่นละอองที่เป็นน้ำแข็งจำนวนมากอีกด้วย ซึ่งหากพบว่าวงแหวนมีความหนาแน่นมาก อาจแสดงว่าวงแหวนนี้มีอายุเก่าแก่และอาจถือกำเนิดมาพร้อมกับดาวเสาร์ แต่หากพบว่าวงแหวนมีความหนาแน่นต่ำ ก็อาจแสดงว่าวงแหวนนี้มีอายุน้อย ซึ่งอาจถือกำเนิดขึ้นเมื่อราว 100 ล้านปีก่อนเท่านั้น จากการที่มีดาวหางหรือดาวบริวารบางดวงโคจรเข้ามาใกล้ดาวเสาร์มากเกินไป จนถูกแรงโน้มถ่วงของดาวทำลายและกลายเป็นวงแหวนที่เราเห็นกันในปัจจุบัน

ข่าวที่เกี่ยวข้อง