จีนถอดรหัสพันธุกรรมต้นชา

ชา 6 ชนิดหลัก ทำมาจากใบและยอดอ่อนของต้นชา Camellia sinensis Image copyright LIZHI GAO
คำบรรยายภาพ ชา 6 ชนิดหลัก ทำมาจากใบและยอดอ่อนของต้นชา Camellia sinensis

นักวิจัยจากสถาบันพฤกษศาสตร์คุนหมิงของจีน ประสบความสำเร็จในการถอดรหัสพันธุกรรมของต้นชา ซึ่งจะช่วยไขความลับเรื่องที่มาของสารเคมีกำหนดรสชาติ รวมทั้งเป็นประโยชน์ต่อการเพาะและปรับปรุงพันธุ์ต้นชาในอนาคต

มีการตีพิมพ์ผลการศึกษาดังกล่าวลงในวารสาร Molecular Plant โดยระบุว่าใช้เวลากว่า 5 ปี ในการถอดรหัสพันธุกรรมของต้นชา ซึ่งพบว่าประกอบไปด้วยข้อมูลของคู่เบสในดีเอ็นเอกว่า 3 ล้านคู่ ซึ่งนับว่าข้อมูลรหัสพันธุกรรมของต้นชานี้มีขนาดใหญ่กว่าข้อมูลรหัสพันธุกรรมของต้นกาแฟถึง 4 เท่า และมีความซับซ้อนมากกว่าข้อมูลรหัสพันธุกรรมของพืชโดยทั่วไปหลายชนิด

ต้นชาซึ่งมีชื่อวิทยาศาสตร์ว่า Camellia Sinensis เป็นพืชในสกุลคาเมลเลียเพียงชนิดพันธุ์เดียวที่มีการนำมาปลูกเพื่อการค้าและได้ขยายวงการบริโภคจนเป็นเครื่องดื่มที่นิยมไปทั่วโลก โดยชา 6 ชนิดหลัก คือชาขาว ชาดำ ชาเขียว ชาเหลือง ชาอูหลง และชาหมัก (ชาผู่เอ๋อร์) ล้วนทำมาจากต้นชานี้ทั้งสิ้น

Image copyright YONG SHENG YI
คำบรรยายภาพ นักพฤกษศาสตร์ชาวจีนเก็บใบชาไปใช้ในการวิจัย

ใบชามีสารจำพวกฟลาโวนอยด์ ซึ่งเป็นสารต้านอนุมูลอิสระที่ให้รสฝาดขม รวมทั้งมีคาเฟอีนอยู่สูงกว่าพืชในสกุลเดียวกันทั้งหมด โดยการถอดรหัสพันธุกรรมนี้จะทำให้ทราบว่า ยีนตัวใดที่สร้างสารเคมีซึ่งเป็นตัวกำหนดรสชาติและคุณสมบัติต่าง ๆ ของชา ซึ่งความรู้ในส่วนนี้จะช่วยในการคัดเลือกและปรับปรุงพันธุ์ต้นชาได้ตามต้องการในอนาคต

นายเกา ลี่จี หนึ่งในนักพฤกษศาสตร์ผู้ถอดรหัสพันธุกรรมต้นชาบอกว่า สถาบันวิจัยของเขาได้เคยถอดรหัสพันธุกรรมพืชมาแล้วถึง 20 ชนิด แต่การถอดรหัสพันธุกรรมต้นชานั้นเป็นงานที่ยากลำบากมากที่สุด แต่เทคโนโลยีการอ่านลำดับพันธุกรรมและการทำแผนที่พันธุกรรมสมัยใหม่ช่วยให้ทำได้สำเร็จ

ทั้งนี้ เพิ่งมีการถอดรหัสพันธุกรรมพืชชนิดแรกเมื่อราว 15 ปีก่อน และปัจจุบันมีพืช 50 ชนิดที่ได้รับการถอดรหัสพันธุกรรมแล้ว รวมทั้งกล้วย มันฝรั่ง และมะเขือเทศ