จำคุกวิศวกรโฟล์คสวาเกนในคดีอื้อฉาวโกงค่าปล่อยมลพิษ

รถยนต์ของโฟล์คสวาเกนและรถยนต์ยี่ห้อออดีที่ใช้น้ำมันดีเซลที่โฟล์คสวาเกนซื้อคืนจากผู้บริโภค จอดอยู่ในเมืองพอนเทียก รัฐมิชิแกน Image copyright AFP/Getty Images
คำบรรยายภาพ รถยนต์ของโฟล์คสวาเกนและรถยนต์ยี่ห้อออดีที่ใช้น้ำมันดีเซลที่โฟล์คสวาเกนซื้อคืนจากผู้บริโภค จอดอยู่ในเมืองพอนเทียก รัฐมิชิแกน

อดีตวิศวกรของโฟล์คสวาเกนถูกศาลตัดสินจำคุกกว่า 3 ปีและปรับเงิน 6.65 ล้านบาท จากการที่เขาช่วยพัฒนาอุปกรณ์ที่ทำให้รถยนต์ของโฟล์คสวาเกนแสดงค่าปล่อยมลพิษที่ต่ำกว่าความเป็นจริง

นายเจมส์ เหลียง วัย 63 ปี เป็นคนแรกที่ถูกดำเนินคดีในคดีอื้อฉาวเกี่ยวกับอุปกรณ์วัดการปล่อยมลพิษของโฟล์คสวาเกน นายเหลียงช่วยพัฒนาอุปกรณ์ดังกล่าว ซึ่งช่วยให้โฟล์คสวาเกนหลบเลี่ยงการปฏิบัติตามกฎเกณฑ์ด้านมลพิษของสหรัฐฯ เขาถูกตัดสินจำคุก 40 เดือน และสั่งให้จ่ายเงิน 200,000 ดอลลาร์สหรัฐฯ หรือราว 6 .65 ล้านบาท

การสอบสวนของทางการสหรัฐฯ นำไปสู่การตั้งข้อหานายเหลียง และคนอื่น ๆ อีก 7 คนในสหรัฐฯ และทำให้เกิดการสอบสวนขึ้นในอีกหลายประเทศทั่วโลก

โฟล์คสวาเกนยอมรับผิด และเห็นชอบในการจ่ายเงินเพื่อแก้ปัญหาดังกล่าวในสหรัฐฯ 25,000 ล้านดอลลาร์สหรัฐฯ หรือราว 8.32 แสนล้านบาท

นายเหลียงให้ความร่วมมือกับอัยการ ซึ่งระบุว่าการช่วยเหลือของเขาในการสอบสวนอาจทำให้มีการลดโทษจำคุกลงเหลือ 3 ปี และปรับ 20,000 ดอลลาร์สหรัฐฯ หรือราว 6.65 แสนบาท

แต่นายฌอน ค็อกซ์ ผู้พิพากษาศาลแขวงในสหรัฐฯ เลือกพิพากษาลงโทษที่รุนแรงขึ้น ด้วยการสั่งจำคุก 40 เดือน และปรับ 200,000 ดอลลาร์สหรัฐฯ หรือราว 6.65 ล้านบาท โดยระบุว่าต้องการส่งสัญญาณไปยังคนอื่น ๆ ในอุตสาหกรรมรถยนต์

"นี่เป็นอาชญากรรมที่สร้างปัญหาและรุนแรงมากต่อระบบเศรษฐกิจของเรา" ผู้พิพากษากล่าว

โฟล์คสวาเกนยอมรับว่าได้ติดดั้งซอฟต์แวร์ลงในรถยนต์ที่ใช้น้ำมันดีเซลเพื่อหลอกลวงเจ้าหน้าที่คุมกฎด้านสิ่งแวดล้อมในสหรัฐฯ และยุโรป ระหว่างปี 2006-2015

Image copyright Getty Images
คำบรรยายภาพ โรงงานของโฟล์คสวาเกนในเยอรมนี

บริษัทของเยอรมนีแห่งนี้ ขายรถยนต์ที่ติดตั้งซอฟต์แวร์ดังกล่าวไปทั่วโลกราว 11 ล้านคัน รวมถึงเกือบ 600,000 คันในสหรัฐฯ

อุปกรณ์ดังกล่าวซึ่งช่วยให้รถยนต์แสดงค่าในการทดสอบที่ดีกว่าเมื่อนำไปขับขี่บนท้องถนนกลายเป็นที่สนใจ หลังจากที่นักวิจัยที่มหาวิทยาลัยเวสต์เวอร์จิเนียได้ศึกษาเกี่ยวกับการปล่อยมลพิษ

ในบันทึกข้อความที่ยื่นต่อศาลเมื่อสัปดาห์ที่แล้ว อัยการรับรู้ว่านายเหลียงไม่ได้ "บงการ" แผนการนี้ แต่โต้แย้งว่าเขาละทิ้งความรับผิดชอบในการเปิดเผยเรื่องนี้

ในบันทึกระบุว่า "ถ้าผู้มีส่วนร่วมในการกระทำผิดเป็นรายบุคคลไม่ถูกลงโทษ พนักงานของบริษัทในอนาคตและผู้รับเหมาอาจจะใช้เป็นข้ออ้างในการกระทำผิดได้ว่า เพียง 'ทำตามหน้าที่' หรือ 'ทำตามคำสั่ง' เท่านั้น"

"การลงโทษจำคุกนายเหลียงเป็นเวลา 3 ปีจะเป็นการป้องกันไม่ให้คนอื่น ๆ กระทำการโดยอ้างเหตุผลคล้ายคลึงกัน"

ทนายความของนายเหลียงเรียกร้องให้ผู้พิพากษาพิจารณาลงโทษที่เบาขึ้นจากการที่เขาให้การช่วยเหลือในคดีอื่น ๆ

นายเหลียงซึ่งยังคงเป็นลูกจ้างของโฟล์คสวาเกน แต่ไม่ได้ทำหน้าที่วิศวกรแล้ว สามารถอุทธรณ์คำพิพากษาของศาลได้