แอร์บัสเตรียมทดสอบฉมวกยักษ์เก็บขยะอวกาศเดือนหน้า

ดาวเทียมเอนวิแซทเป็นขยะอวกาศชิ้นหลักที่องค์การอวกาศยุโรปต้องการจะกำจัด Image copyright ESA
คำบรรยายภาพ (ภาพจากฝีมือศิลปิน) ดาวเทียมเอนวิแซทเป็นขยะอวกาศชิ้นหลักที่องค์การอวกาศยุโรปต้องการจะกำจัด

บริษัทแอร์บัสกำลังเตรียมการทดสอบฉมวกขนาดใหญ่ ซึ่งจะใช้ยิงใส่ขยะอวกาศเพื่อลากไปกำจัดทิ้ง โดยจะมีการทดลองใช้งานฉมวกดังกล่าวในห้วงอวกาศครั้งแรก พร้อมกับยาน RemoveDebris ในเดือน เม.ย. นี้

แอร์บัสแถลงว่าการทดสอบในอวกาศขั้นแรกจะใช้อุปกรณ์ต้นแบบที่เป็นฉมวกขนาด 1 เมตร ซึ่งเล็กกว่าที่ออกแบบไว้จริง โดยฉมวกนี้จะเชื่อมต่อกับสายเคเบิลที่โยงไว้กับตัวยานที่ไล่ติดตามขยะอวกาศเป้าหมาย ซึ่งส่วนใหญ่เป็นดาวเทียมที่เสียหายหรือไม่ใช้งานแล้ว

เมื่อขยะอวกาศที่ต้องการเคลื่อนมาอยู่ที่ด้านใต้ของยานติดตาม จะมีการเล็งยิงฉมวกจากตัวยานให้ทะลุเข้าไปในขยะอวกาศเป้าหมาย จากนั้นตัวฉมวกจะเปิดให้เงี่ยงที่ซ่อนอยู่ด้านในกางออกมาเพื่อยึดขยะอวกาศให้แน่นไม่หลุดออก แล้วจึงลากจูงออกจากวงโคจรไปปล่อยทิ้งในชั้นบรรยากาศโลกเพื่อให้เผาไหม้หมดไป

ฉมวกเก็บขยะอวกาศของแอร์บัสนี้ ออกแบบมาเพื่อให้ยึดและลากจูงดาวเทียมเอนวิแซท (Envisat) ขนาด 8 ตันขององค์การอวกาศยุโรป (ESA) ซึ่งเสียหายและไม่ทำงานขึ้นมาอย่างกะทันหันในปี 2012 ไปกำจัดทิ้ง หลังกลายเป็นขยะอวกาศชิ้นใหญ่ที่โคจรรอบโลกมานานหลายปี

นายอลาสแตร์ เวย์แมน วิศวกรผู้ควบคุมโครงการนี้ของแอร์บัส บอกว่า "หากใช้ฉมวกนี้กำจัดซากดาวเทียมเอนวิแซทได้สำเร็จ ก็แสดงว่าสามารถใช้จัดการกับขยะอวกาศอื่น ๆ รวมทั้งท่อนบนของจรวดที่ถูกทิ้งไว้ในวงโคจรจำนวนมากด้วย"

คำบรรยายภาพ ฉมวกต้นแบบขนาดเล็กที่จะใช้ทดสอบเก็บขยะอวกาศพร้อมกับยาน RemoveDebris ในเดือน เม.ย.นี้

ก่อนหน้านี้มีการทดสอบฉมวกต้นแบบในห้องทดลอง โดยใช้แรงอัดอากาศยิงฉมวกด้วยความเร็ว 25 เมตรต่อวินาที จนไปทะลุแผ่นโลหะผสมที่มีอะลูมิเนียมเป็นองค์ประกอบส่วนใหญ่หนา 3 เซนติเมตรได้อย่างง่ายดาย แต่อย่างไรก็ตาม การทดสอบในอวกาศครั้งนี้จะใช้วัตถุเป้าหมายที่สร้างขึ้นมาเพื่อการทดสอบโดยเฉพาะ

ทีมงานของแอร์บัสแสดงความมั่นใจว่า ฉมวกเก็บขยะอวกาศจะมีประสิทธิภาพดีกว่าอุปกรณ์อื่น ๆ เช่นตาข่ายเก็บขยะอวกาศที่จะถูกนำขึ้นไปทดสอบในวงโคจรครั้งนี้ด้วย "ฉมวกนั้นใช้งานได้ง่ายและรวดเร็ว เมื่อเทียบกับตาข่ายหรือแขนกลของหุ่นยนต์ซึ่งจะต้องบังคับการเคลื่อนไหวอย่างซับซ้อน"

ปัจจุบันผู้เชี่ยวชาญเกรงกันว่า ขยะอวกาศจำนวนมหาศาลอาจหลุดจากวงโคจรและไปชนปะทะสร้างความเสียหายแก่ดาวเทียมที่ยังใช้งานอยู่ได้ ทำให้ปัจจุบันมีการติดตามตำแหน่งโคจรของขยะอวกาศถึง 20,000 ชิ้นเพื่อความปลอดภัย โดยขยะอวกาศเหล่านี้มีขนาดตั้งแต่ 10 เซนติเมตรขึ้นไป

ข่าวที่เกี่ยวข้อง

อ่านข่าวนี้เพิ่มเติม