人物特写:英国华人名厨谢氏姐妹

谢氏姐妹与英国首相 Image copyright BBC World Service
Image caption 唐宁街十号请谢氏姐妹为李总理主厨。

孪生姐妹谢丽莎(Lisa Tse)与谢海伦(Helen Tse)是英国华人明星大厨,今年37岁。她俩是香港第三代华人移民,在进入餐饮业之前,丽莎从事金融行业,海伦则是律师。因其在餐饮业的卓越贡献,两姐妹于2014年被英女王册封为MBE。她俩烹饪的美食,曾被李克强总理夸为“在英国吃过的最好吃的中餐”。

受谢氏姐妹邀请,我北上利物普,前往停泊在港口的著名邮轮玛丽皇后二号(RMS Queen Mary 2)。两姐妹很快将在该邮轮的剧院大厅里做明星大厨表演。

在邮轮入口,我见到了这对孪生姐妹。她俩一身红色厨师上衣,不施脂粉,全无明星架子。两姐妹外形酷似,姐姐丽莎留齐耳短发,妹妹海伦则长发飘飘。两人性格亦迥异:丽莎沉着冷静,海伦则开朗活泼。丽莎是餐馆CEO及主厨,海伦则利用自己的法律专业知识打理公司公关及市场业务。这是两姐妹首次登船,一览自己即将开始明星表演的场地。两人表情甚为雀跃,甚至可说是兴奋,妈妈Mabel也一同随行。

从共同参观邮轮始,再转道两姐妹在曼城开设的甜甜餐馆(Sweet Mandarin),我和谢氏姐妹相处近六小时,详细了解了两人在英国餐饮业步步打拼,终于闯开广阔天地的十年艰辛创业路。

放弃律师,转行餐饮业

如果说一代华人移民为了生计,被迫从事了餐饮业;到了第二代华人,多数则选择躲避,转而从事律师或是会计师等吃香行业;第三代华人仍在从事餐饮的则非常罕见。谢氏姐妹的选择,和华人移民的择业大趋势正好背道而驰。而且谢海伦毕业于剑桥大学法学系,此前一直从事律师行业。为何两人重返餐饮业?两姐妹的回答多少让我有些意外。

谢氏姐妹的外祖母Lily曾是英国一大户人家女佣,主人逝去后,给她留下一笔钱,于是她在曼城开办了首家中国餐馆,自那时起,曼联就是她的客户。当时华人圈里盛行赌博,Lily终因好赌失去了餐馆。其女Mabel(即谢氏姐妹母亲)开设中餐外卖,不久前才退休。开设甜甜餐馆(Sweet Mandarin),是谢氏三姐妹的共同决定。一为重振家业及名声,二来几姐妹可以共同合作,齐心合力,谋一份事业。在谢氏姐妹眼里,不存在律师比厨师更有出息或体面的传统华人旧观念,放弃律师而从事餐饮,不过是她们的人生选择。

艰难支撑了五年,才有起色

虽有雄心,却无资金。2004年,几姐妹变卖了房子,用这笔钱在曼城中心区开设了甜甜餐馆。当时一起打拼的还有小妹谢珍妮(Janet Tse)。大姐丽莎那时已辞去在金融业的任职,全心打理餐馆,老二海伦白天是律师,下了班后回餐馆工作。起初我以为海伦不愿意全身投入,没想到两姐妹告诉我:餐馆初始经营时一直财政困难,海伦必须留在律师职位上,用挣来的钱,才能把餐馆维持下去。当时老三珍妮有了孩子,三姐妹有时一边工作,一边用脚晃摇篮。后来发现这样无法兼顾工作与孩子,于是珍妮退出了经营,留下丽莎与海伦继续奋斗。

五年后,甜甜餐馆四周建起了许多新建筑,餐馆生意才开始转好。海伦对我说:当时年纪轻,敢冒险。如果现在才开始创业,肯定不敢那么大胆去卖房子。

Image copyright
Image caption 谢氏姐妹与曼联鲁尼太太Coleen合影

电视厨艺大赛夺冠,事业直线上升

事业经营了五年,谢氏姐妹餐馆在曼城有了知名度,曼联亦是她们的座上客。不过,她们的名字还仅限于曼城。

2009年,谢氏姐妹收到英国明星厨师戈登·拉姆齐(Gordon Raymay)电视节目The F Word剧组的电话,邀请她们参加厨艺比赛。起初姐妹俩拒绝了,因为印象中F Word节目是专挑厨师和餐馆毛病;剧组再三解释,说这是一选拔英国最佳中餐馆的电视比赛,两姐妹同意了。

谢氏姐妹过五关斩六将,闯入决赛。海伦还清楚地记得,决赛前一晚,她们在自家甜甜餐馆刚收档,剧组的车早已在门外等候,连夜把她俩从曼城接送到伦敦拉姆齐自己的餐馆,那里是电视决赛现场。茶都没喝一杯,两人一进门,就直接开赛。全程七个小时,最终谢氏姐妹战胜了来自苏格兰的另外一家餐馆,夺得冠军。

当她们回到曼城,发现电话早已被打爆,竟然有150个订座电话。这个电视节目打开了谢氏姐妹在全英国的知名度,不再只限于曼城。取得电视厨艺大赛冠军,是她俩事业上的一大转折点。

事业扩展至酱汁,获Dragon Den青睐

谢氏姐妹餐馆的酱汁,如酸甜酱和酸辣酱,来自于多年前外婆Lily的独家配方。酱料不含荞麦,不含味精,无人工色素。一位叫约翰(John)的客人很喜爱这些酱料,几次建议两姐妹把它们包装上市售卖。起初两姐妹根本没有想法,亦无兴趣。最终在约翰不断的建议与帮助下,这个想法渐渐成了现实。

2012年,两姐妹带着酱料的市场计划书,参加了BBC著名电视节目《龙穴》(Dragon Den)。这是一档创业人在五位英国企业家面前作产品与市场演讲,五位企业家选择是否投资的一栏节目。当时甜甜(Sweet Mandarin)酱料已在Sanisbury’s上市。两姐妹获得了两位企业家的青睐,以5万磅换得40%股份成交。海伦说具体成交细节受到合同约束,不能明说。不过合作很愉快,而且目前姐妹们自己又完全控股了。现在谢氏姐妹购置了一工厂,专门生产甜甜酱汁。

在唐宁街为李克强总理掌勺

谢氏姐妹名声在外,各种私人派对及宴会的掌勺邀请纷至沓来。曼联是老客户,自不用说;邀请人还有印度最大集团公司塔塔的老板;最让两姐妹兴奋的是来自2014年唐宁街首相府的邀约。当时李克强总理访英,唐宁街十号请谢氏姐妹为李总理主厨。李总理品尝之后,称其为“英国最好吃的中餐”。

谢氏姐妹的菜系乃粤菜,不过到了英国,酱料味道比粤菜最讲究的“火候”与“锅气”更重要。丽莎说,有时客人提供的是电炉,无法调节火的大小,最考厨师工夫。除了传统中式做法,她俩亦结合西式餐饮特点,为客人提供fine dining, 如同西式餐饮,讲究食物摆投与图案造型。丽莎说,fine dining很费时间,食物烹调与家用食物无二异,不过工夫与时间更多地花在了菜面造型与摆设。

在甜甜餐馆里,丽莎为我现场表演了当时在唐宁街为李总理烹饪的两道菜:滑鸡煲及五味炒饭。她从事餐饮前一直是金融专业人士,并未专业学习过烹饪。不过从小耳闻目染,丽莎单手翻转炒锅的本事易如反掌。我来自广州,吃了几十年粤菜,在我看来,谢氏姐妹餐馆出品的美食的确名不虚传。

2014年,因两人在餐饮业的杰出贡献,谢氏姐妹被英国女王册封为MBE。两人还成了作家,共同出书。今年最兴奋的事莫过于两人受邀,要在玛丽皇后二号(RMS Queen Mary 2)上为游客做明星厨艺表演,除了因为这是全球殿堂级的豪华邮轮外,更重要的原因还在于:当年外祖母Lily曾在这家公司的船上为自己的英国主人烹饪过。在谢氏姐妹看来,历史就象转了个圈,她们和外祖母的故事通过这条船似乎又得到某种神奇的联接。

谈到未来,两姐妹都希望未来可以生一到两个孩子,只可惜白马王子仍未出现。她俩说不希望多上电视,也不喜欢成为名人。海伦说以前每次在其他游船上做完明星表演后,在船上就得规规矩矩,不能大说大笑,很是拘束和难受。她们最享受的是开餐馆,服务客人,而非做名人。尤其象某些电视节目,邀请她俩做嘉宾,实则是请她们批评华社,谢氏姐妹说自己就是华社一分子,这样的节目绝对不会上。

这次采访,我和她俩接触了近六小时。她俩很真也很朴实,虽然已是英国名厨,拥有实业,不过她们只开一辆普通的福特。她们实实在在地辛苦创业,生活也给了她们实实在在的回报与荣誉。

(责编:郱书)

更多有关此项报道的内容