英国生活益友:公民咨询局

公民咨询局政策主管佩查德
Image caption 公民咨询局政策主管佩查德对这个独立慈善机构能够70年如一日义务服务于英国民间而感到骄傲。

英国社会有很多传统悠久、深受民众喜爱的民间机构与组织。公民咨询局(Citizens Advice Bureau)就是其中之一。

最近,公民咨询局庆祝了创建70周年纪念。BBC英伦网特此访问了公民咨询局资深理事兼政策主管佩查德(Teresa Perchard女士以及伦敦老居民,听他们畅谈公民咨询局的过去与现在。

来英国留学、访问、工作或是居住过的人,估计生活中遇到过难题的,很多都可能多少与公民咨询局这个独具特色的民间慈善机构打过交道。

不管是留学生初来乍到遇到刁钻房东,还是买东西受骗上当;不论是外出打工被老板克扣工资,还是日常生活中遭遇头痛难题,公民咨询局分布全英各地的志愿者往往都可以为他们提供免费法律、商业、理财等各方面的咨询,为解决问题出谋划策。

70年历程

公民咨询局建立于二战初期1939年9月4日。当时主要宗旨是为困于战乱、资源匮乏的英国民众提供免费、中立、独立的信息咨询与顾问服务。

比如在一部公民咨询局初创时拍摄的宣传片中,要办婚礼却因战争期间一切凭票证供应而买不到婚纱的年轻妇女愁眉苦脸前来求助,热心的义工很快为她提供了有用的购物线索,解决了问题。

据佩查德女士介绍,如今公民咨询局的服务范围早已不局限于当年的有限领域。

几十年来,这一民间组织一直致力帮助英国人解决每日生活中的危机:不论是民事法律纠纷还是个人债台高筑,不管是夫妻离异还是雇员遭到裁减,这个组织都会为没有钱雇佣律师的普通民众提供免费咨询服务。

接受采访的伦敦老居民严先生对公民咨询局的服务很熟悉。他认为对挣钱不多的普通市民或初来乍到的新移民和留学生来说,这类免费咨询服务难能可贵。

服务移民

Image caption 史料照片:早期的公民咨询局通过流动服务车为各地民众提供咨询服务。

严先生说:“英国是法制国家,办什么事情都要懂法律知识。很多法规,新来的人可能不知道。有公民咨询局这种免费咨询的地方就方便多了。”

公民咨询局的佩查德女士也表示,比起以往主要为英国本土人提供日常知识与法律咨询服务相比,近年来随外来人口涌入英国城乡,咨询局的工作也自然开始演化。

“在过去10年中,特别是过去6年里,我们不仅仅是在城市的服务机构,即使是很多乡村地区也开始为越来越多的新移民提供咨询服务,”佩查德说。

“大批来自东欧和其他地方的移民来到英国。他们的工作场所遍及英国工、农和服务领域。不少人遇到欺负人的老板。有些雇主利用新移民身份、语言方面弱势,对他们进行敲诈与剥削。”

当然,帮助新来人口应付来到新国家遇到的种种麻烦只是公民咨询局服务项目的一部分。

排忧解难

佩查德女士补充说,对英国本土人口来说,最近一、二十年中人们越来越习惯于超前消费和大量借贷、举债,导致寻求如何应付个人债务的咨询数量猛增。

她说:“在过去十年中,家庭与个人债务负担沉重正成为人们寻求咨询服务的主要领域。”

“银行贷款、帐户透支、信用卡超支,很多人在理财方面出了问题,导致债台高筑、濒临破产。”

“我们每年帮助解决数百万咨询个案。统计显示,接受咨询服务的人平均能比没接受咨询时少花3000英镑,”她说。

佩查德还特别举例说,在他们四处奔走游说下,房客权益如今已经得到政府立法保护。

房客维权

“很多留学生可能了解,以前在英国租房的一大问题就是,房东上来就要拿两个月房租作押金。等房客搬家时,房东又会想方设法扣下押金。”

“经过我们的四处奔走,如今已经有了新立法,要求所有收押金的房东必须把定金存入政府可以监督的银行账户。即使最后有纠纷,也有了更透明的纠纷解决途径。”

回顾过去70年,佩查德女士为一个独立于政府和大公司的民间机构能够取得的成绩感到骄傲。

她认为公民咨询局所代表的这种公民互助、共度难关的精神,在一个几乎一切都以金钱作为标准的现代社会更加显得难能可贵。