科学家解释两千年天文学谜团

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Image caption 用红外线望远镜可以看到这个2000年前开始的爆炸

最新发表在《天文物理学报》杂志(Astrophysical Journal)上的一篇文章显示,中国天文学家在公元185年观察到的一次超新星爆发得到了进一步的解释。

据中国史书记载,公元185年12月7日,中国天文学家观测到超新星RCW86,这是人类历史上发现的第一颗超新星(supernova)。

《后汉书·天文志》说,“中平二年十月癸亥,客星出南门中,大如半筵,五色喜怒,稍小,至后年六月消。”

这颗在夜空中照耀了八个月的“客星”被形容为“大如半筵”,似乎是半张竹席大小的意思。

8000光年

曾经一直令现代天文学家困惑的是,这颗距离地球8000光年的超新星为什么能够膨胀得如此巨大,如此迅速。

科学家根据太空望远镜的最新观测结果做出解释说,在爆发之前,这个天体所放射出的物质流在其周围冲出一个空腔,使超新星随后的膨胀变的极为迅速。

这项最新的研究结论是根据美国太空署史匹哲太空望远镜(Nasa's Spitzer)和广域红外线探测卫星(Wide-field Infrared Survey)望远镜的观测结果获得的,并且结合了先前获得的观测数据。

美国太空署的这两台天文望远镜都可以观测到红外线,因此可以了解这颗超新星爆发所产生的较低温度残余物质的状况。

新的谜团

虽然有关超新星RCW86为何膨胀如此迅速的谜已经解开,但是新的谜团随之产生。

科学家说,周围出现空腔的超新星只是那些所谓核心坍缩型的超新星。但是此前的观测结果显示,RCW86的残余物中含有大量的铁,显示她是1A型超新星。

参与史匹哲太空望远镜和广域红外线探测卫星观测工作的天文学家丹奇(Bill Danchi)说,现代科学家解释了一个两千年的科学谜团,但是又看到了一个新的谜团。

“多种观测手段扩展了我们对太空的认知,我们完全接受恒星死亡过程背后的物理学原理,但是我们和古代天文学家一样保持着对宇宙的敬畏。”

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