汽车加油站的末日到了吗?

加油站
Image caption 老式加油站

当前的石油市场非常繁荣。全球燃油需求量创8年最高水平,而且丝毫没有停止增长的迹象。美国能源部预计,由于汽车行驶里程增长,加之汽车销量飙升至历史最高水平,2017年的全美燃油需求量将延续2015和2016年的趋势,再创历史记录。

2015年第三季度,英国汽车保有量增长60万辆,达到2580万辆。美国目前的汽车保有量为2.75亿量。这两个国家的很多汽车都需要燃油。但从数据上看,石油行业却发生了一件似乎不太符合逻辑的事情:过去10年,英国和美国的加油站数量正在缓慢而稳步地减少。从2002至2012年,美国加油站数量从170,018座减少到156,065座。究竟发生了什么事情?既然燃油需求量如此之高,加油站的数量为什么不增反降?

土地稀缺

如果你看看世界各地的大城市,就会发现这个问题的答案既明确又简单,这一切都要归咎于房地产市场。

例如,平时开车的纽约人都知道,曼哈顿是一个"燃油沙漠"。根据《纽约时报》的一篇关于该市加油站减少的报道,整个曼哈顿岛只有50座加油站(但其他当地媒体认为这一数字更有可能是39座),该市过去8年减少了30座加油站,23街以南的地区甚至连一座加油站都没有。房地产价格昂贵的大城市都在上演相同的一幕。只要看看价格最贵的社区,就会发现周围的加油站数量必然最少。

根据美国国家便利店协会(NACS)的统计,作为全美最热的房地产市场之一,旧金山2014年失去了40%的加油站,取而代之的是住宅。而据《经济学人》报道,伦敦的中央拥堵区只有4座加油站。当土地上方的空间价格跟购买土地一样昂贵时(纽约市就是这种情况),单层建筑——或者经常空置的车位——就显得没有意义。

然而,虽然有人认为这是因为交通拥堵地区的人们不经常开车所致,但却无法解释加油站数量减少已经成为一个国际趋势,甚至影响到郊区和农村地区。毕竟,这些地方的消费者燃油消耗量最大。福特F系列皮卡这种"油老虎"过去20年成为美国最畅销的车型——这实际上并非城市用车。

加油站不靠卖油赚钱

想要理解这种现象,首先要考虑一个重要因素:卖油仅占美国多数加油站利润的30%左右。这项数据来自NACS,其会员大约出售了美国80%的燃油。平均每家零售商每天卖出约4,000加仑燃油。而NACS战略行业项目副总裁杰夫·雷纳德(Jeff Lenard)表示,这项业务每天仅贡献约200美元的利润。"只有在电影里才能看到只能加油的加油站。"雷纳德说。

出现这种情况的部分原因在于,当前的国际油价处于历史低位。另外一部分原因则是以往的加油站依赖技师来修车,从而获取额外收入——但现在的汽车已经高度电脑化,复杂度大幅提升。技师的技能已经被价格过高的数字诊断设备取代。但造成这一切的最大原因还在于,过去20年的燃油消费模式已经完全改变,这几乎都拜大卖场所赐。

"卖油的主体已经发生变化。"雷纳德说。从20世纪90年代开始,沃尔玛和好市多等大型超市和会员店就开始提供加油服务。"他们的模式是希望你专程去加油。"他说。他还表示,油价与情绪之间的关系非常紧密:无论实际油价有多高或多低,NACS的消费者调查都显示,即使油价仅上涨2美元,人们也会考虑放弃燃油车;如果油价上涨1美元,他们也会考虑减少开车数量。正因如此,仓储式超市的新模式才得以奏效。他们的油价极低,所以吸引人们从好几英里之外的地方专程赶来加油……即便他们会在来往超市的路上浪费掉自己因为加油节约的钱。"有的时候,这种不方便反而是一种优势——既然已经开了这么远的路,你或许会顺便去超市买点东西。"他说。

换句话说,这种新模式通过燃油赚到了钱。大卖场出售低价油并不是因为他们想要借此获利,而是希望通过消费者加油之后购买的其他商品获利。

这种模式如今进入了更加传统的加油站。例如,美国东北部最著名的连锁便利店加油站WaWa最近就在费城市中心开了几家根本不能加油的新店。这意味着,即便油价回升(从今年初就开始出现这种情况,预计2018年还将更加明显),我们也不会看到很多新加油站因此涌现出来。

即使电动汽车也不太可能抑制这种新模式——因为,如果你必须要停车充电,仍然会保留定期前往加油站时养成的习惯,例如买一杯咖啡或一根香蕉。"如果你问公众一个问题:'你对加油站消失但却仍然可以加油这种现象作何感想?'有很大一部分人会说这听起来不错。但如果你说加油站只能加油,不能买三明治、饮料和其他东西,他们的态度就会变化。"雷纳德说。

他认为,唯一能够最终颠覆这种模式的是无人驾驶汽车这种必然趋势。

这些汽车可以完全自主决定在何时何地停车加油。没有人敢肯定,当未来的加油站不再迎合消费者的意愿,而是努力预测车载电脑的需求时,这种地方究竟会变成什么样子。

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