花豹为什么总喜欢在树上吃东西?

(图片来源:Denis-Huot/naturepl.com) Image copyright Denis-Huot

南非萨比沙动物保护区(Sabi Sand Game Reserve)的热带稀树草原上聚集了很多动物,其中也包括"非洲五霸"。有的时候,这些动物会出现在意想不到的地方——例如,你可能会在树杈上找到一具幼年长颈鹿的尸体。

一头成年的雄豹(leopard,花豹,金钱豹)跨坐于长颈鹿身上,满嘴鲜血。很显然,这只长颈鹿是被花豹拖到几米高的树上的。这场筵席持续了数日之久,最后只剩下一些骨头、皮毛和少量的肉散落在周围。

那头长颈鹿重约300公斤,大约是花豹体重的5倍。为了更直观地了解花豹为此付出的努力,可以这样简单类比:这就相当于一个人把2000个麦当劳巨无霸搬上两层楼。

这种行为简直令人匪夷所思,但花豹的确有足够的理由这么做。如果它不把猎物拖到树上,就有可能被鬣狗和狮子抢走。

Image copyright James Tyrrell
Image caption 花豹把猎物拖到树上(图片来源:James Tyrrell,Panthera)

根据2017年2月发布的一份研究,在树上食用猎物可以避免被其他动物抢走。

这项研究来自专门保护野生猫科动物的非营利组织Panthera,他们发现,萨比沙动物保护区的花豹至少会猎杀40种动物,包括家禽和幼年长颈鹿。花豹会把它们杀死的半数猎物拖到树上,而被拖到树上的猎物被盗的概率减少67%。不过,花豹猎杀的猎物中约有五分之一会被其他捕食者夺走,包括斑鬣狗、狮子甚至其他雄性花豹。

该报告的首席作者盖伊·巴尔姆(Guy Balme)表示,由于保护区的向导对花豹很熟悉,使得科学家获得了研究这种动物的"难得机会"。"多数时候,花豹都对保护区的车辆视而不见。"这同样很有帮助。

巴尔姆和他的团队每天都会记录向导观察到的花豹及其猎物的状况,并对其加以总结。在2013至2015年间,他们总共分析了104只花豹和2,215次进食行为。

科学家发现,花豹往往会把自身体重一半到一倍半之间的猎物拖到树上。如果被杀死的猎物太大或太小的,往往都会在地上食用。鬣狗或其他花豹出现时,它们将猎物拖到树上的可能性就会大幅飙升。

Image copyright Wim van den Heever
Image caption 花豹追捕跳羚(图片来源:Wim van den Heever/naturepl.com)

巴尔姆表示,如果花豹决定将猎物拖到树上,并且感觉附近没有竞争对手,那它就会把猎物拖到"比较合适的树杈上"。这有时候需要拖着猎物前进几百米。一旦到达目的地,花豹还要把猎物拖到高达10米的树上。"这些猫科动物力量十足,令人生畏。"

然而,有的时候情况比较紧急。"如果附近有鬣狗,花豹就会立刻拖着猎物爬到最近的树上,保证自己的食物安全。"巴尔姆说。

斑鬣狗可以听见花豹猎杀的声音,然后迅速赶到。但鬣狗不会守株待兔。"我们经常看到斑鬣狗追踪花豹,因为这样更有可能获得免费的食物。"巴尔姆说。在花豹被盗的猎物中,约有一半是被鬣狗偷走的。"这片区域的花豹对它们深恶痛绝。"

鬣狗在这方面可谓厚颜无耻。"它们会对花豹视而不见,直接跑上去咬住猎物。"巴尔姆说,"大型雄性花豹很少能把鬣狗赶走。"在地面上,鬣狗多数时候都能击败花豹,有时候甚至能将其杀死。

好在花豹会爬树,而鬣狗不会。因此花豹可以在树上大快朵颐,而鬣狗只能在树下干瞪眼。

Image copyright Villiers Steyn
Image caption 这的确不是件容易的事情(图片来源:Villiers Steyn, Panthera)

然而,鬣狗往往能够笑到最后。研究共发现鬣狗有39次抢到了花豹不小心掉下来的猎物。

另外,对于狮子和雄性花豹这些会爬树的强盗而言,这种方式也起不到太大的作用。在花豹被盗的猎物中,有十分之一被狮子偷走,而雄性花豹的比例则达到狮子的4倍,它们主要从雌性花豹手中抢夺猎物。结果令巴尔姆颇感意外,他认为,雄性花豹可以轻而易举地透过平原看到另外一只在树上进食的花豹。"雄性花豹的巡逻区域很大。雌豹会在树上进食数日,所以更容易被雄性发现。"

对雌性花豹来说,失去猎物所带来的损失不只是多日的饥饿:它们被抢走的猎物越多,所能哺育的幼崽就越少。

巴尔姆的研究表明,花豹把猎物拖到树上是为了防御竞争对手的短期威胁。在鬣狗数量较多的博兹瓦纳,花豹大约会把40%的猎物拖到树上。在印度这种对手和植被都比较少的地方,花豹把猎物拖到树上的概率则会降低。

还有另外几种理论也可以解释花豹为什么把猎物拖到树上。例如,挂在树上的猎物腐烂的速度较慢,而花豹也可以前往其他地方捕猎,然后回来进食。但巴尔姆发现这些解释的论据都不充分。

"我认为,避免食物被盗是花豹把猎物拖到树上的主要原因。"他说。

请访问 BBC Earth 阅读 英文原文

更多有关此项报道的内容