如果互联网停摆一天,你的世界会怎样?

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作为周末作业,杰夫·汉考克(Jeff Hancock)喜欢让自己斯坦福大学的学生们亲身感受课堂上讨论过的那些概念。2008年以前,他有时会留这样的作业:让学生们连续48个小时远离互联网,之后相互讨论这一经历对自己有什么影响。可是,当汉考克休完一年的长假,于2009年回到工作当中时,他发现情况有变。

"当我给学生们布置这项任务时,全班炸开锅了,"汉考克说道。汉考克目前研究的课题是网络沟通中的心理和社会因素。"学生们纷纷强烈回绝,说这是个不公平也是不可能完成的作业。"

他们说,即使仅仅一个周末不上网,也会妨碍他们完成其他课程作业,会毁了他们的社交生活,还会引得朋友和家人担心是不是有什么不测发生在他们身上了。汉考克只好妥协,取消了该项作业,而且他再也没有尝试布置这项作业。"那时是2009年,现在手机简直是无处不在,我根本无法想象如果我提出这样的要求,他们会有什么样反应,"汉考克说道。"他们大概会向大学校长告我的状吧。"

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Image caption 每当网页不能访问时,就会跳出404错误这一提示码,可是,完全脱离互联网的生活几乎无法想象(图片来源: Getty Images)

然而,在今天人们这种时刻在线的生活方式下,提此问题或许比以往任何时候都更重要:如果互联网停摆一天,世界将会发生什么?结果显示,其影响或许和你想象的不一样。

1995年,全球人口中只有不到1%的人使用互联网。那时互联网还是令人新奇的新兴事物,而且大多数上网者在西方。一晃20年过去了,现在全球有超过35亿网民,几乎是全球人口的一半,而且这个数字还在以每秒十个人的速度增长。

皮尤研究中心(Pew Research Centre)的调查显示,五分之一的美国人称他们"几乎时时"使用互联网,73%的美国人则称他们至少每天都会上网。对英国人的调查呈现了相似的结果;2016年一项调查发现,接近90%的英国成年人称,他们在过去的三个月内使用过互联网。如今,许多人根本没法想象没有网络的生活。

"今天,互联网的最大问题之一是,人们将其看作生活理所当然的一部分,人们不明白我们已经在多大程度上允许互联网渗透进我们生活的各个方面,"密歇根州立大学(Michigan State University)的威廉·达顿(William Dutton)说到。"人们甚至不曾思考,没有互联网的生活会是什么样的,"这位同时也是《社会与互联网》(Society and the Internet)一书的作者说。

然而,上网这件事并非不可侵犯。理论上,在全球或一国范围内,可能发生一段时间内互联网被断网这样的事。网络攻击就是一种可能性。网络黑客可能会恶意释放某种软件,攻击路由器(一种传输分配网络信号的设备)当中的薄弱环节,造成互联网停滞。而关闭域名服务器(互联网上的地址簿)也会造成网络中断,阻碍网站加载。

切断联系各大陆间的携带大量网络流量的深海电缆,阻隔世界一方与另一方的联系,这样的行为也会引起严重的互联网中断。也许切断这些电缆对黑客们有点困难,但有时它们会意外地遭到破坏。2008年,当海底电缆被切断和受到干扰时,中东、印度和东南亚就在三种不同状况下遭受了规模巨大的网络中断。

某些国家的政府有所谓"总开关"(kill switches),能够有效关闭该国的网络。2011年"阿拉伯之春"爆发之时,为了加大抗议者们在其活动中的沟通难度,埃及就这么做了。土耳其和伊朗也在抗议活动爆发期间关闭了其网络连接。有传言称中国也有这样一个"总开关"。而也有美国参议员提议,美国也应制造这么一个总开关,以抵御网络攻击。

不过,造一个总开关可不容易。国土面积越大、越发达的国家,越难完全关闭互联网,因为国界内外网络间的连接太多了。

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Image caption 2011年"阿拉伯之春"期间,为了加大抗议者的活动协调难度,埃及关闭了互联网(图片来源: Getty Images)

然而,最具毁灭性的攻击很可能来自太空。大型太阳风暴向地球方向释放的太阳耀斑会摧毁卫星、电网,以及电脑系统。"轰炸和恐怖活动做不到的,太阳耀斑能够在几秒钟内做到,"斯坦福大学神经科学家、《网络为什么重要》(Why the Net Matters)一书作者戴维·依格勒曼(David Eagleman)说道。"下一次大型地球磁暴(geomagnetic storms)迟早会到来。"

不过大多数网络中断都不会持续太长时间。"有一大群人已经做好了善后准备,"非营利机构"美国网络影响部门"(the United States Cyber Consequences Unit)的斯科特·伯尔格(Scott Borg)说道。"互联网服务提供商及各个路由设备公司已经制定好了计划,也配备了人员,以备在突如其来的攻击发生后能够让一切再次运转起来。"然而,我们早已习惯于时时联网的日子,即使是很短的网络中断也会给我们造成影响,不过其影响力和你想象的可能不太一样。

首先,网络中断对经济的影响并不会那么严重。2008年,美国国土安全部请伯尔格对"如果互联网崩溃,会发生什么"做一份研究。伯尔格及其同事们分析了美国自2000年以来计算机及互联网中断对经济的影响。他们研究了20家据称受断网影响最大的公司的财务报告,并研究了广泛的经济数据,他们惊讶地发现,断网的经济影响微乎其微,至少就伯尔格他们所研究的那些断网时间未超过四天的公司,情况确实是这样。

"确实有索赔巨额损失的案例,从价值几亿、甚至上百亿美元不等,"博尔格说道。"但是即使诸如酒店、航空,以及证券公司等也遭受了损失的行业,它们的损失额并不大。"

研究发现,断网几天对人们造成的损失也就是耽误工作进度而已。"来网之后,人们继续做着那些如果没有断网他们已经完成了的工作,只是比预期晚个两三天而已,"伯尔格说道。"我们的经济能够面对断网的影响,其影响力也就相当于某个连休周末而已。"

在某些情况下,短时期的断网甚至可能提高生产力。在另一项研究中,伯尔格和他的同事们分析了这样一种情景:如果断网四天,甚至超过四天,这对一家公司会造成什么样的影响。结果显示,员工们并没有无所事事地玩手指,他们完成了那些平常会拖延的工作,比如文书工作。断网反而提升了企业的经济活动。"我们开玩笑地建议说,如果每个公司每个月关掉电脑几小时,要求员工完成那些他们拖延的工作,那对整个企业的生产力是莫大的好处,"伯尔格说道。"我觉得没有理由不将该行动实践于整个经济体。"

短期之内,也就是说,只要断网不超过一天,旅行或许也不会受到什么大的冲击。没有互联网,飞机可以飞,火车和巴士也能照跑不误。不过,时间较长的断网会对物流造成影响。如果没有互联网,会给商业运行造成困难。"我已经向企业,以及个人做出建议,大家应该为突然断网这种情况的发生做个预案,但我还没听说有谁这么做了,"依格勒曼说道。

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Image caption 手机网络暂停后,人们会感到孤独和不安(图片来源: Getty Images)

大规模交流中断大概会对小企业主及蓝领工人造成较大的影响。1998年,美国5000万部寻呼机中约有90%因卫星故障暂时没法使用。卫星故障的第二天,达顿对洛杉矶的250个寻呼机用户展开调查,他发现人们对断联的反应有非常明显的社会经济差异。处于管理岗,或专业技能岗的中上阶层个人并不认为断联是什么大问题。"对他们来说,就好像遇上了一个下雪天,"达顿说道,"终于可以放松一下了。"

可是许多蓝领自由职业者,比如水管工和木工等依靠其寻呼机联系工作的人却发现他们在断联的几天里失去了工作机会。将孩子留在日托所,自己去工作的单身母亲也表示她们感到了不小的压力,因为如果有什么事情发生,失去信号的寻呼机没法通知她们。"所以,人们应该意识到,不同人对断网这一概念的不同反应基本上基于其社会经济地位的不同,"达顿说道。

不过,断网却会让所有人都产生孤独、焦虑等心理反应。"大多数互联网的设计目的只有一个:促进人与人的交流,"汉考克说道。我们已经适应了在任何时间,任何地点与任何人交流的能力。"无法做到这一点的话,人们会感到焦躁。"伯尔格也认同这一看法。"当我意识到自己把手机落在某个地方的时候,我就会觉得,自己好像没穿衣服就出来了,"伯尔格说道。"我发现自己突然间开始思考,'我到底知不知道自己现在要去哪里?如果我的车坏了,我能不能说服某人,让我用一下他的手机,打个求救电话?'"

历史经验亦可证明这一点。1975年,发生在纽约电信公司(New York Telephone Company)的一场火灾,导致该公司连续23天无法为曼哈顿地区的300个街区提供电话通讯服务。一项于电缆修复后立即向190个人发出的调查显示,研究者们发现,受访者中五分之四说他们想念自己的电话,尤其是电话所提供给他们的与朋友和家人联系的功能。超过三分之二的人则说,没有了电话服务,他们感到"孤独"和"不安",大约75%的受访者称电话服务恢复后,他们感到自己更能掌控自己的生活了。

"大家通常认为,如果没有互联网,人们会更愿意去社交,与朋友和家人的交流也会增多,但我认为这个观点是错误的,"达顿说道。"实际上,比起不上网的人,大多数上网的人更会社交。"

丹麦哥本哈根大学的斯蒂尼·龙姆伯格(Stine Lomborg)赞同这一观点。"并不是说,如果我们没有了手机,就会更愿意在公交车站与陌生人搭话,事实并不是这样,"她说道。也许失去联络会让人们在某些情境下更愿意去社交,例如员工们不得不面对面交流,而非通过邮件交流,然而,整体上来看,人们会感到压抑。"一天无法上网,世界确实不会崩塌,"斯蒂尼说道,"但对大多数人来说,即使一天不能上网也是极其可怕的事。"

不过这种感受只会一闪而过。没有了互联网以后,人们会意识到互联网在大家生活中的重要性,可是网络恢复后,人们又会重新觉得互联网的存在是理所应当的,汉考克说道。"我很想说一时的断网会激发我们转变想法,但我想实际上它不会。"即使是这样,汉考克也无法说服他的学生们去尝试过一个断网的周末。

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