只有极少数人能通过的“超级多任务”测试

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我电脑上打开的窗口永远都有至少10个。我会一边与人说话,一边听广播,还一边发手机短信。我坚持认为,我可以集中注意力处理好所有这些事情,但说实话,事实证明,我大概是做不到的。

如果你认为自己善于多任务处理,那么事实上你很可能不是这样。经常同时处理多个任务的人在测试中的表现不如那些专注一件事的人。换句话说,这件事并不是孰能生巧。但也有一些例外:心理学家在无意中发现,一部分人不但可以同时处理多个任务,而且他们的注意力越是分散,他们做得反而更好。这些人被称为超级多任务能手(supertasker)。

来自犹他大学(University of Utah)和科罗拉多大学丹佛分校(University of Colorado Denver)的认知神经科学家大卫·斯特莱耶(David Strayer)和杰森·沃森(Jason Watson)曾研究当人们坐在驾驶模拟器上用免提电话(hands-free phone)聊天时会发生什么。为了增加测试的难度,被试者还需要与前面的车保持规定的距离,记忆一个单词列表,并穿插心算题目。

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Image caption 在生活中同时处理多个任务并不容易(图片来源:Getty Images)

不出意料,被试者的表现不是很好。分心让他们的反应时间变长,并影响了他们的驾驶表现。但是有一个人除外。他胜过了所有其他人。不论什么东西让他分心,他似乎都能处理好。心理学家重新检查了数字。没有发生错误。

他们曾经嘀咕这是否是某种侥幸。于是,他们又测试了200个人。共有97%的人未能通过测试。但他们发现另外四个人,当他们进行多任务处理时,他们的表现并没有受到影响。研究人员一共发现了五个特殊能力者——三男两女,并把他们称为"超级多任务能手"。这类特殊能力者占人口的2.5%。

几十年的认知科学研究表明我们的注意力是有限的。我们能够在同一时间集中注意力在几个不同的东西上,但是只要增加了一个额外的东西,我们的表现就会变差。我们的认知能力必须在不同的任务之间分配,而总有一些事会受到影响。很多强有力的证据表明,开车时使用手机会导致司机无法注意到环境中发生的一半的事情,延长了他们的反应时间。毫不意外,这会增加了事故的发生率。然而,一小部分人似乎不会受到影响。

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Image caption 一边开车一边发短信很危险——对大多数人来说,这样做是不安全的(图片来源:Getty Images)

那么他们是怎么做到的呢?这些超级多任务能手的大脑有什么特别的东西,让他们在注意力分散的时候表现不会受到影响?

你可能会期望大脑中专注于注意力和认知处理的区域在多任务测试中变得非常活跃。但是在2015年,当超级多任务能手接受功能性磁振成像时,结果却不是这样。预期会忙碌的区域大脑活动不增反减,比如前额叶皮质和前扣带皮层。

这可能看起来很奇怪,但是它有两个原因。当我们练习一种技能时,大脑会变得更有效率,显示出较少而不是较多的活动。以高尔夫球手、弓箭手和赛车手为例,当他们躺在大脑扫描仪中执行与他们的专业相关的心理任务时,他们的大脑活动少于非专业人士。

这是真正有趣的地方。除了效率提高以外,大脑活动的分布也会改变。虽然在与注意力相关的区域中活动可能较少,但是在默认模式网络中大脑活动增加。 当我们做白日梦,回忆或考虑未来时,会使用大脑的这一部分。

超级多任务能手之所以可以同时处理多个任务,是因为他们的大脑网络有着更高的效率。大脑活动越多越好的看法是错误的,并不是大脑执行任务越多,效率就会变的越高。然而这些人并不知道自己有这种特殊技能。到目前为止,很少有人知道这种技能会对他们的日常生活有何影响。沃森想要发现的另一件事是,超级多任务能手是否会有兴趣或善于从事特定类型的工作。

我们还不知道超级多任务处理是否存在任何缺点。这个惊人的能力会不会伴随着什么代价?还有一个问题是,为什么这种技能如此罕见?沃森推测,只有少数人拥有超级多任务能力的原因是,随着现代科技的到来,直到最近这种技能才开始有用。

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Image caption 与转盘子不同的是,多任务处理通常不是熟能生巧( 图片来源:Alamy)

你能学会超级多任务技能吗?可能性不大。你可以练习处理不同的任务,并提高处理每一个任务的能力,但这并不意味着你同时做好所有事情的能力会提高。

现在,你可能想知道你是否能成为超级多任务能手。塔斯马尼亚大学(University of Tasmania)和犹他大学(University of Utah)的团队为BBC读者开发了一个测试。

您需要使用计算机,而不是手机或平板电脑。我必须警告你,连测试说明都很困难,更不用说测试本身。屏幕上有三个门,以随机顺序打开。你的任务是记住在上一次打开的门是哪一扇。你会同时获得视频和音频版本,要求是一次记住四个信息。这听起来比较简单。但是不简单,或对我来说不简单。这个测试需要大约40分钟。最好选择一个你可以集中注意力的时间。

你可以在supertasker.org网站上进行这个测试。

我犯了一个错误,试图在嘈杂的办公室里尝试这个测试。在我弄清了要做什么之后,我有了一些提高,差一点就可以成为超级多任务能手。老实说,即使在考试条件下,我也不确定我能否成功。在听了我最近关于这个话题的BBC广播节目之后,1200名听众做了测试,其中2%是超级多任务能手。有几位听众甚至给我发电子邮件说这个测试很容易。

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