哭泣对我们的健康是否有好处?

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直到不久以前,科学家和作家们还对哭泣的效用各执一词。在剧本《亨利六世》里,莎士比亚写道,"流泪可以减轻痛苦",美国作家雷蒙·斯尼奇(Lemony Snicket)则说,"对于大多数人,哭泣都能帮助减轻压力,哪怕实际境况根本没发生变化"。

然而,查理·达尔文却认为,流泪(以及哭泣动作本身)只不过是眼睛周围的肌肉运动导致的一种无效副作用。他认为,这些肌肉必须不时收缩从而排空血液;流泪只不过是这一演化而成的生理过程中无意造成的后果而已。(然而,他同时也承认,哭泣可以帮助新生婴儿吸引父母的注意。)

我们现在知道,哭泣——至少成人的哭泣——是在某些情绪刺激下产生的一种复杂的生理反应。哭泣导致的最明显反应是流泪,同时也伴随着面部表情和呼吸过程的变化。例如,抽泣是一种在哭泣的同时伴随的短促呼气和吸气现象。

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Image caption 我们对人类为什么会哭泣依然知之甚少(图片来源: iStock)

从科学角度看,哭泣不同于化学刺激物引起的流泪,例如吃了辣椒后揉眼睛的反应。甚至二者产生的泪水都存在差别。1981年,明尼苏达州精神病学家威廉·H·福瑞二世(Minnesota psychiatrist William H Frey II)发现,与受到洋葱刺激后产生的泪水相比,观众们观看悲剧电影后流下的泪水中含有更多的蛋白质。

无论是令人捧腹的滑稽脱口秀,还是婚礼上新郎对新娘宣读新婚誓词的时刻都会让人流泪,这说明眼泪并非悲哀和痛苦的专利。即便我们都熟悉与哭泣相伴的情绪——无论是喜悦还是悲伤——但是对于我们成年人为何会流泪的原因,尽管科学家们提出了众多假说,目前却仍然没有定论。

有科学家认为,成年人的哭泣和儿童没什么区别,都是出于他们的社会本能。换句话说,哭泣可能是一种用来吸引别人注意的工具,一种用来在需要时获得朋友支持和帮助的方法,一种当我们无法完全清晰地表达内心情绪时与他人沟通的途径。

尽管这一说法能够解释哭泣的部分原因,但是有很多研究者却发现,成年人往往在一个人独处时哭泣。另一种可能是,哭泣可能是一种"二次评估"手段,帮助人们了解自己难过的程度以及当前情绪。这种较为激进的观点已经获得了某些证据的支持。

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Image caption 独处时的哭泣可以帮助人们评估自身的情绪(图片来源: iStock)

从情感宣泄的角度看,哭泣可以帮助人们减轻情绪压力。这种说法与莎士比亚和古罗马诗人奥维德(Ovid)留下的名言遥相呼应,后者曾经写道:"哭泣是一种解脱;无论多大的悲痛都会随着眼泪流走。"古希腊哲学家亚里士多德写道,哭泣"使意识清醒"。一项发布于1986年,专门分析美国杂志和报纸的论文记载道,一名心理学家发现,在所有写到哭泣的文章中,有94%的文章表示哭泣有助于缓解心理压力。

2008年,对来自30个国家的4,300名年轻人所做的一项调查发现,多数人在哭泣后都出现了精神和身体健康状况改善的情况,但是也并非人人如此。有些人在哭泣后健康状况没有发生变化,有人甚至说感觉更糟。

答案可能要从社会角度找:例如,如果某人因为害怕尴尬而不敢在公共场所哭泣,就更有可能选择独自流泪或者在密友前哭泣。调查还发现,人们如果试图压制或者掩饰哭泣,他们就越不容易平复自己的悲伤情绪。

这时,哭泣的价值就在于它能够争取到适当的社会支持。这意味着,归根到底,成人哭鼻子的原因和婴儿其实也没什么两样:同样是为了寻求来自亲友的帮助。

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