置身于地球上最安静的地方

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如果微软高级工程师勒萨尔·芒罗(LeSalle Munroe)在他的"办公室"中呆上一会儿,就会发生令人不安的事情——他可以听到血液在体内流动,眼睛在眼眶中转动的声音。

对于大多数人来说,我们的工作环境都充满了各种嘈杂的声音——敲击键盘的噼噼啪啪,同事的喋喋不休和电脑运行的嗡嗡声。相比之下,芒罗处于绝对安静的环境之中——他的办公室是地球上最安静的地方。

这个专门建造的安静房间坐落在美国华盛顿州雷德蒙德(Redmond, Washington)微软总部87号楼的深处。87号楼是微软的硬件实验室,像Surface平板电脑、Xbox游戏机以及Hololens增强现实设备等产品都在这里研发。微软的工程师们将这个房间称为消音室,主要用于测试他们正在开发的新设备。2015年经测定,这里非常考验你的听力,背景噪音为负20.6分贝,它是世界上最安静的地方。

为了便于理解负分贝,打个比方,悄悄话大约是30分贝,而呼吸的声音通常只有10分贝。在非真空的环境下,微软实验室的安静程度已经接近极限——因为空气分子在室温下相互碰撞产生的噪声约为负24分贝。人的听力下限被认为是0分贝左右,虽然我们的耳朵听不到,但并不意味着没有声音存在,因此声音有可能为负值。

芒罗说:"当门关上后,你会得到一种非常独特的体验。当你停止呼吸,你可以听到你的心跳声,血液在静脉里流动的声音。因此我在里面时很少会关门。"

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Image caption 微软消音室屏蔽了任何可能的噪声源(图片来源:Microsoft)

设计和建造这间消音室花费了两年的时间,这是为了让芒罗和他的团队测试微软的最新技术。工程师为找到一个合适的建筑物测试了近八个月,最后找到了一栋足够安静的建筑物。

这个消音室位于六个混凝土层的中心。土层有助于隔绝外界的声音。这可以说是个层层嵌套的房间——每个房间的墙壁有12英寸厚,这让到达房间的噪音减少约110分贝。即便一架喷气式飞机在建筑物外面起飞,在水泥堡垒的最内层你能听到的也仅仅是耳语那么大的声音。

负责建造消音室的微软首席人因工程师(principal human factors engineer)胡德拉奇·戈帕尔(Hundraj Gopal)解释说:"绝缘性发挥了巨大的作用。"这个消音室本身是架空的,它的独立基板下面有68个减震弹簧。

戈帕尔说:"这意味着这个房间在任何时候都不会与周围的建筑直接接触。这就是我们花了一年半的时间来建造这个东西的原因。我经常开玩笑说在那段时间里我老了6岁。"

消音室是一个21英尺(6.36米)见方的立方体。它的六面各有一排四英尺长(1.2米)的楔形吸声泡沫,有助于防止房间内部产生的声音在墙壁上反弹造成回音。同时,消音室的地板采用了战斗机在航空母舰着陆时使用的钢索。钢索编在一起像弹簧床一样,下面是底部的楔形泡沫。

门周围和环绕它的房间使用密封条以阻止噪音钻入房间。为了消音,戈帕尔及其团队甚至在房间和外层水泥房间之间四英尺(1.2米)间隙内设计了特殊的空调系统和喷水灭火系统。

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Image caption 微软的消音室太安静了,人们甚至能听到关节活动的声音(图片来源:Alamy)

戈帕尔说:"消音室本身是商用的,所以任何人都可以花钱使用。"但他们特别注意的是增添了屏蔽各种不必要声音进入房间的小功能。"我们花了额外的时间和精力隔离喷水灭火系统,在门上使用密封条,采用专业化的空气供应,错开电缆洞和走向,这些额外的小功能使得这间消音室独一无二,"他说。

结果是带来了绝对的安静。吉尼斯纪录的相关工作人员对消音室进行了测量。此前地球上最安静的地方是明尼阿波利斯(Minneapolis)的欧菲尔德实验室(Orfield Laboratories),其消音室的噪声水平为负9.4分贝。微软实验室打破了这一吉尼斯世界纪录。 "我们一开始并没有打算建造地球上最安静的房间,"戈帕尔说,"我们只是想要建造一间至少为零分贝的房间,这是人类可以听到的声音下限。"

你也许会认为呆在一个如此安静的地方时心境会很平和。但是对来过这里的人来说,完全不是这样。经常有参观者造访这所特殊的房间,大多数人发现体验非常不舒服。"有些人在几秒钟内就想出去," 戈帕尔坦言,"他们说没法呆在那里。它让几乎每个人都非常不安。他们可以听到对面另一个人的呼吸声,甚至听到胃的蠕动声。少数人感到头昏眼花。"

这种反应似乎很奇怪。因为我们大多数人每天受到大量噪音的干扰,都希望获得片刻的宁静。不列颠哥伦比亚大学(University of British Columbia)研究感官剥夺现象的心理学家彼得·塞德菲尔德(Peter Suedfeld)将进入安静的房间比做进入黑暗的房间。他说:"我们习惯于周遭的各种声音产生小的回音。"他指出,"而在这些房间里,只有一片安静。就像进入一个黑暗的房间,起初你看不到任何东西,但随着时间的推移,你的眼睛会慢慢适应。"

当每天习以为常的声音消失后,你开始能够听到关节移动,耳鸣会震耳欲聋。但是,戈帕尔说也有些人称喜欢在这种房间内的体验。

他说:"有人喜欢这个房间,说有冥想的感觉,"他透露道,"他们觉得很放松。但是我见过在里面呆的时间最长的人也就一小时,当时是为慈善筹集资金。我想如果你呆的时间太长可能会疯掉。你每一次吞咽的动作都像是震耳欲聋一样。"

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Image caption 微软消音室主要用于测试电子设备的运行(图片来源:Microsoft)

对于芒罗来说,这种消音室有比听到体内声音更具建设性的用途。他们主要用它来测试电子设备在运行时的声音。比如他们会寻找当电流通过电子电路板时电容产生的微小振动。这些声音可能会让电路板上的组件产生令人讨厌的嗡嗡声,影响消费者的体验。

芒罗解释说:"我们试图找出噪音来自电路板上的什么位置,以及我们可以用什么策略来降低噪音。例如,我们尝试过采用不同的电容配置,让振动可以互相抵消。"

他们还会研究计算机上可能产生噪音的其他组件——从电源到冷却风扇以及增加背光时显示屏的声音。但他们的工作并不仅仅是寻找令人不快的噪音。他们还会帮助调整不同组件应该发出的声音。"我们研究键盘的声音," 芒罗说,"让键盘发出某种特定的声音至关重要。我们对不同类型的材料和不同的回弹机制进行实验,这都是为了让键盘给人良好的感受,发出悦耳的声音。"

微软的消音室也可用于扬声器的测试,该团队会使用灵敏的设备来寻找音频失真或削波的现象。产品中麦克风的性能也可用类似的方式进行测试。

最近,工程师们也一直在使用这个房间来测试微软人工智能助理微软"小娜"(Cortana)等新技术的性能。又如利用新技术复制虚拟现实设备HoloLens的三维声音。

还有不少研究人员向该团队申请使用该消音室进行生物医学研究。例如,有一些研究表明,短期的感觉剥夺可能会引起暂时的精神病发作和幻觉,这可能有助于精神分裂症的研究。

戈帕尔不愿意涉足医学和行为学研究。让患者来到不寻常的环境中可能需要获得很多特殊的法律许可。消音室本身的测试日程也已经排满,很难找到空闲时间供研究者使用。然而对芒罗和戈帕尔个人来说,这个房间会在你离开时展现出它真正的力量,你好像是在里面被下了咒。

"当你打开门,声音像瀑布一样冲击你的耳朵," 芒罗说,"就像是走进了不同的世界。你能够听到你通常不会注意到的东西,它给了你一个全新的视角。"

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