马也能了解人类的手势

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Image caption 马不仅能读懂人类的动作,还可以根据自己的经验改变其执行任务的方式(图片来源:Daniele Barioglio / Getty)

自从6,000年前首次被人类驯服以来,马已经在历史上扮演了很多重要角色。但直到最近,人们都没有对它们理解人类的手势的这种能力展开深入研究。

迄今为止的研究表明,虽然马可以理解指向等信号,但却只能在人类靠近奖励品的情况下才能利用这些信号。

之前的研究发现,马的这种能力与山羊和猫处在同一水平:尽管它们无法理解人类手势背后的含义,但依然可以利用这些手势。

2004年的一项研究认为,马的短期记忆很有限,可能无法形成前瞻性记忆,因而无法利用这种记忆在之后的时间里完成任务。但最近的研究却表明,马可以在觅食任务中使用短期记忆。

如今,一组意大利科学家已经证明,马不仅能读懂人类的动作,还可以根据自己的经验改变其执行任务的方式。

“人类很容易理解手势,但动物却很难做到。”意大利比萨大学的保罗·巴拉格里(Paolo Baragli)博士说。

“即使动物没有按照我们的预想完成任务,也并不意味着它们不具备这种能力。有可能是因为它们采取了不同于我们预期的策略。”

研究人员对24匹不同品种的成年马展开了培训,教它们接近一个倒扣在地上的水桶,然后移动这个水桶,找到藏在下面的胡萝卜。他们之后将这些马分成两组,每组12匹。

这项研究的结果已于今年早些时候发表在《应用动物行为学》( Applied Animal Behaviour Science)期刊上。

实验中共使用了3个桶,实验人员会将胡萝卜藏在一个桶底下。第一组马可以看到实验人员藏起胡萝卜的过程,但当实验人员藏好胡萝卜后,这组马必须等待10秒钟,等到藏胡萝卜的人离开后才能开始寻找。

速度与准度

另外12匹马只能自行寻找,无法从人类那里获得额外信息。

第一组马一次性找到胡萝卜的比例高于第二组,但它们似乎花了更长的时间。

第二组马花费的时间更少,但尝试的次数更多。

研究人员认为,这可能是因为人类发出的信号的重要性有所下降,原因在于,马发现无论它们花费时间来制定决策还是乱猜一气,都可以得到相同的奖励。

在后来的实验中,研究人员还发现,第一组马往往会首先尝试它们在上一轮实验中找到胡萝卜的那个桶。

生存技能

这表明,通过理解一个人靠近目标地点(底下藏有胡萝卜的桶)所代表的含义,即使经过了一段延迟,马依然能记住食物存放的地方。

马还能够改变自己的决策方式,在借助人类的信号获得可靠信息和更快地获得奖励之间作出选择。这意味着它们可以根据自己究竟更渴望速度还是准度,来决定是否使用人类发出的信号。

巴拉格里博士表示,研究人员认为这种认知能力并非后天培养的,而是一项对马的生存至关重要的技能。

“据我们所知,这篇论文率先证明马能够根据环境刺激(人类)提供的信息做出选择,而同样的马还可以根据自己的经验来改变行为策略,以便更好地解决相同的问题。”巴拉格里说。

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(责编:友义)

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