受伤后皮肤表面为何会留下疤痕?

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Image caption (图片来源: iStock)

我记得那时我只有10岁或者11岁,正在参加一个夏令营。当我和室友们在一条布满碎石的小路上追逐时,不小心摔倒在地伤了膝盖。我伤得十分严重,有几片碎石屑深深扎进了膝盖周围的皮肤里。

医务室的护士首先帮我擦掉了皮肤上的鲜血,把石屑从皮肤上冲掉。然后在我脚下放了一只桶,用酒精冲洗伤口。酒精把伤口刺激得生疼,但至少避免了感染。最后,我的膝盖结下了一道伤疤。后来,当我读大学时,我曾在学校宿舍里尝试用小刀撬开一个盒子,不小心刺伤了自己的左手。尽管我立刻去医院治疗,但是最后仍然在我的左手虎口上留下了伤疤。

绝大多数人都有不幸受伤并落下疤痕的历史。那么,瘢痕组织(scar tissue)到底是个什么东西?

任何种类的创伤都会形成或大或小的疤痕。人体修复皮肤或其他器官损伤的正常愈合过程会自然形成疤痕。然而,失去四肢或尾巴后能够再生的动物在再生过程中却不会产生疤痕。

Image caption 虽然血痂能够保护伤口免受感染,但却是形成瘢痕的罪魁祸首。(图片来源: iStock)

当人体出现创伤、烧伤或损伤后,发生的第一件事是流血。机体完成的第二项工作是形成凝血块。凝血块的最上一层干燥后会形成血痂,以保护伤口免遭进一步伤害。在血痂的保护下,伤口与外界环境隔绝,纤维细胞在凝血块的下半部分不断生长,制造出瘢痕组织以替代血痂。

但是,尽管组成瘢痕组织的细胞和正常皮肤没有两样——二者大部分都是一种名叫胶原蛋白的蛋白质——但是瘢痕组织和正常皮肤的观感和体感却截然不同。1998年,华威大学数学家约翰·C·达隆(John C Dallon)和乔纳森·A·舍拉特(Jonathan A Sherratt)在《数学生物学杂志》(Bulletin of Mathematical Biology)发表了一篇论文,对这一现象进行了解释。“在人类和其他具有致密皮肤结构的动物体内,正常皮肤组织内的胶原蛋白呈现交错结构,而疤痕组织内的胶原蛋白则与皮肤呈平行排列。”

换言之,正常皮肤组织是由随机排列的纤维组成,而瘢痕组织内的同样纤维却沿一个单一方向生长,彼此平行。

从进化的角度看,这种现象有其合理之处。开放伤口会对人体造成包括剧痛和感染在内的很多问题。为了尽快修复损伤,疤痕组织必须以比皮肤正常生长快得多的速度促进伤口愈合。

不妨打个比方——如果你的屋顶破了一个洞,并且天正在下雨,如果能马上找到一位二流木匠,就没必要去等城里最好的木匠来修理。再说,二流木匠能在一半的时间里用一半的价格完成同样的工作。假如人体受到了损伤,最好立即将其修复,从而迅速抵御外界不良环境的侵袭,哪怕修复过程并非最完美。

Image caption 正常皮肤结构与瘢痕组织存在很大差异。 (图片来源: iStock)

有人会以自己的伤疤为傲,但是大多数情况下,伤疤有碍美观。尽管目前仍然不能完全避免伤疤的出现,但人们已经找到了尽量淡化疤痕的方法。例如,大尺寸伤口会形成大号伤疤,因此医生常常使用针线缝住伤口。伤口的两端贴得越紧,血痂和疤痕也就越细小。

如果一道疤痕特别有损美观,皮肤科医生会建议“修正”疤痕。修正过程中会把原疤痕彻底去除,然后重新缝合皮肤伤口。医生会在新疤痕的形成过程中采取措施使其不那么明显。

此外还有其他消除疤痕的手段。例如,通过化学药剂或磨皮的方法去除皮肤最外层组织。在从这种人为损伤中恢复的过程中,新生皮肤组织将呈现更为自然平整的形态。

尽管这些方法能够为某些人改善某些种类疤痕的外观,但却只能对疤痕起到转换、调整、移位及改善外观的作用,而不能彻底消除疤痕。

只有皮肤移植术才能彻底消除疤痕。然而,沿移植皮瓣的边缘又会产生新的疤痕。因此,除非出现革命性的全新医疗手段,否则我们也只能靠讲述各自疤痕的历史而彼此安慰了。

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