英超焦點:爭四與保級

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Image caption 熱刺和阿森納之間將為奪取棲身前四的位置展開激烈競爭。

隨著英超賽程的進一步深入,積分榜上的差距愈發像懸在頭頂的達摩克利斯之劍,折磨著每支球隊的神經。除了一如往年的首尾大戰之外,今年格外慘烈的爭四大戰在內容和噱頭上都頗多看點,也為英超帶來了更多的精彩。

這在周中結束的第25輪比賽中體現的尤為明顯:兩場爭四集團內戰,兩場保級軍團內戰以及兩場爭四和保級球隊間的交叉混戰讓積分榜的敏感區域瞬息萬變。這其中,利物浦和熱刺之間的交手可稱得上本輪的最大亮點。

兩隊近來的狀態都可圈可點。利物浦在變陣343後又迎回了當家花旦斯圖裏奇,整支球隊的攻防質量和默契都重新回到了去年爭冠時的水凖,積分榜上也是一路高歌猛進,直逼爭四軍團。而熱刺在確立了以凱恩和埃里克森為核心的前場極具流動性的進攻體系後,也在上一輪通過力剋死敵阿森納宣告了自己爭四的決心。

而兩隊的狀態也很好的體現到了比賽的精彩程度和質量上。利物浦在斯特林缺陣的情況下大膽的繼續使用小將伊比,而熱刺則祭出了他們熟悉的偽中鋒傳切打法。上半場熱刺打得更加主動,但利物浦利用戰術體系對對手形成了有效遏制,亨德森的覆蓋和傑拉德的經驗構建了進退有據的中場線,限制住了熱刺的傳切空間,而三後衛的體系更是在很大程度上緩解了紅軍幾個賽季以來的防守弊端。可惜斯圖裏奇剛剛復出,身體並未恢復到最佳狀態,幾個反擊機會都差之毫厘。上半場雙方的進球都存在運氣成分,威爾通亨的解圍失誤和薩科的滑倒分別把大好機會拱手交給了對手。

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Image caption 斯圖裏奇依舊是利物浦的頂樑柱。

易邊再戰,利物浦加強攻勢,隨之雙方在中場絞殺力度和傳球穩定性上都有了提升,比賽也逐漸形成了難分伯仲的格局。羅傑斯的換人最終成為了點睛之筆,鬱鬱不得志的巴洛特利回報信任,在最後時刻展現了自己的身體對抗和搶點能力,用自己在利物浦的聯賽處子秀換回3分。熱刺在3天前北倫敦德比中惡戰全場,消耗甚巨,沒能再延續逆轉王的神奇。

以全場而言,兩隊在進攻端各出機杼,傳球長短相宜,羅傑斯的前場壓迫和波切蒂諾的遊曳控球分庭抗禮、各具特色。但在防守端,雙方都出現了不同程度的失誤,作為前七球隊中防守最差的兩支球隊,他們目前的排名正是受到了短板的拖累。

隨著轉播費分成的水漲船高和財政公平政策的實施,財力差距對上游球隊的影響其實已經越來越小。現在爭四集團之所以沒能更進一步,其根源就在於各支球隊在前半賽季展現出的頑疾和短板:曼聯在範加爾治下依然沒能形成核心打法和穩定陣容;南安普頓陣容的平均實力稍有欠缺;阿森納多線作戰厚度不足,在傷病護理上問題不斷;熱刺在防守端不夠穩健;利物浦則在核心離隊後經歷著轉型陣痛。

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Image caption 熱刺的凱恩近期成為英超的冉冉新星,並幫助熱刺進球得分。

這些問題在未來恐怕也會成為這些球隊爭四衝刺的威脅,怎樣最好的揚長避短將會讓聯賽中最好的幾位教練傷透腦筋。其實從另一個角度來說,幾支球隊也有各自的優勢:曼聯擁有最豪華的進攻牌面,聖徒則建立了最堅固的防守陣容,同時兩隊還無須擔心歐冠的掣肘;不過,阿森納有著連續17年打進歐冠所積累下的信心和經驗,而熱刺和利物浦在這場交手中展現出的進攻質量和陣中年輕球員的上升勢頭也足可稱得上可敬可畏。如今第3到第7名之間區區5分的積分差距只是這場爭四大戲的序章,在接下來的三個月,「爭四關鍵戰」想必會層出不窮。英超也離重現當年意甲七姐妹共鑄「小世界杯」的盛況越來越近。

相較之下,一些保級球隊似乎就稍顯危機感不足,維拉和桑德蘭在各自面對同級別對手的比賽中都表現得令人沮喪,萊斯特和伯恩利也沒能在和爭四球隊的對陣中給人們帶來太多驚喜。其實現在的保級形勢之嚴峻比爭四有過之而無不及,除了萊斯特掉隊較遠,從19名算起,5分的積分差距內已涵蓋了7支球隊,情況和上賽季同樣微妙。考慮到西布朗和水晶宮在換帥後都起到了立竿見影的效果,很多弱隊的俱樂部主席都開始蠢蠢欲動。蘭伯特在本周成為了本賽季第五名下課的英超主帥,但他很可能不會是最後一個下課的主帥,畢竟在英超剛剛簽下50億英鎊轉播大單的背景下,保級名額絕不僅僅意味著聲望和讚許,更實實在在的是一筆回報豐厚的生意。

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Image caption 遲遲不進球的巴洛特利終於在日前的比賽裏攻入加盟利物浦後的英超第一球。

本周末沒有英超比賽,但有多支球隊參加了足總杯八強名額的爭奪戰。剛接過教鞭的舍伍德在看台上觀看了上任以來球隊的第一場比賽,維拉也在主場憑借巴庫納和辛克萊爾的進球戰勝萊斯特順利晉級;而黑貓桑德蘭卻沒有在上輪戰勝切爾西的布拉特福德身上佔到便宜,客場告負,與斯托克城一樣被低級別聯賽的球隊淘汰出局。除此之外,利物浦、西布朗和阿森納以及英冠球隊雷丁都晉級八強。本賽季足總杯八強的最後一個席位將於周一晚上在普雷斯頓和曼聯之間產生。

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