蛇年談蛇:想當蛇油推銷員?

更新時間 2013年 1月 30日, 星期三 - 格林尼治標準時間14:33
蟒蛇

似乎不論在東方或者西方,人們對蛇都有一種不甚友好的態度。

雖然中國有《白蛇傳》,但是也有孫叔敖打雙頭蛇救人,其實話說西方文化似乎也是不太喜歡蛇的,基督教的聖經上就說是蛇慫恿夏娃吃禁果,都是蛇的錯。

還有例如希臘神話中的女妖、見到她的人都會變成石頭的美杜莎,她的頭髮就是一條、一條的蛇。

蛇的印象

就分佈來講,蛇在歐洲倒也不少見,而英國因為氣候潮濕和寒冷,只有三種蛇類。在一般而言氣候更為惡劣的愛爾蘭,本土的蛇類就幾乎等於是零。

當然到了美洲,北美響尾蛇是鼎鼎有名的,由於北美響尾蛇在沙漠中是側行,而且有點像是發條,所以英文當中叫它Side winder。

不過在西方世界最出名的蛇,卻是歐美都見不著的眼鏡蛇Cobra,英國政府的緊急應變會議代號就是眼鏡蛇,也有汽車的型號名稱叫做眼鏡蛇。

起名眼鏡蛇的主要原因都是反映眼鏡蛇在攻擊時的「快、穩、準、狠」,叫做眼鏡蛇的卡通人物通常也都是陰險、狠毒,符合西方人心中對眼鏡蛇的刻板印象。

其實和東方差不多,西方的文化當中也把蛇和醫藥連在一起,例如英國醫學協會的標誌以前就是一條蛇。

英國醫學協會標誌

老的英國醫學協會標誌就是一支纏著一條蛇的宙斯神杖。

西方的觀念中,由希臘神話開始,就認為蛇毒具有療效,因此蛇和一根宙斯杖就成了醫療的象徵。

蛇和江湖郎中

西方文化中蛇與醫療的關係,後來還曾經被人用來作為一種職業,並在英語當中留下了足跡。

這個時候就要來說一說標題當中的「蛇油推銷員」(snake oil salesman),話說在美國西部大拓荒的年代,相對而言地位崇高、收入穩定的醫生很少出現在邊疆野地。

憧憬黃金前程而去開荒的人,如何維持衛生與健康?在證照資格不是太嚴格的那個年代,就有許多的江湖郎中,打著醫生的名號,周遊各地銷售「蛇油」。

在他們的口中,這成分不明的「蛇油」可神奇了,除了有病治病、無病強身之外,蛇油還可以預防各式各樣的疾病。

如果真的相信了這些江湖郎中的話,後果是可想而知,所以後世形容一個人油嘴滑舌、講話是天花亂墜、就會說這個人是snake oil salesman。

不過,現在的醫學技術卻也證明了蛇在醫學上的價值,例如出血性蛇毒已經被科學家證明可以用來抗凝血、甚至用來治療心血管疾病,神經性蛇毒則是可以用來暫時阻斷神經通路、發展不成癮的麻醉藥。

所以現在有專業的毒蛇養殖中心,定期採取毒液供學術機構研究使用,也許將來有一天,蛇在醫學歷史上將會有不可磨滅的地位哪!

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