命名「恐龍」且自己「恐龍」的歐文爵士

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Image caption 理查德-歐文爵士創造了「恐龍」一詞,但一生中也引發巨大爭議。

說起理查德-歐文爵士,估計沒什麼人知道他是誰,但這位維多利亞時期的科學家創造了「恐龍」這個詞。日前,他曾就讀的小學被授予銘牌以示紀念。

一百多年前,恐龍化石對於科學家和普通大眾來講,都像是個充滿神秘、超現實和學術味道極濃的千年奇蹟,但這類史前的爬行動物直到1842年,才正式有了自己的名字。

當時,年輕的歐文在看到從英格蘭南部出土的這些恐龍標本時驚嘆不已。雖然還名不見經傳,但歐文意識到,這類史前動物擁有很多獨特的特徵。

他當時形容恐龍就像是「可怕的大蜥蜴」。他決定,這個種類多樣的奇特動物家族應該被單另分成一類。他給起了個名字,「恐龍類」(Dinosauria)。

這位從英格蘭蘭卡郡貧困人家走出的古生物學家,逐漸成為了一名家喻戶曉的大腕兒。如果他生活在當今這個年代,歐文肯定是一位不打折扣的「明星專家」。

歐文著手負責興建了當今著名的倫敦自然歷史博物館。

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Image caption 歐文爵士創建了著名的倫敦自然歷史博物館,並於1881年對公眾開放。

由此,倫敦自然歷史博物館的恐龍化石名揚世界,直到今天依然是全世界恐龍研究的最前沿。

這麼一位成就顯赫的大人物,在上小學的時候給老師留下的印象是「無禮」。歐文曾在1809年到1819年在蘭卡斯特的皇家文法學校讀小學。

這也難怪這座小學的現任校長派爾博士(Dr Chris Pyle)對BBC說:「我們這兒還真沒有什麼有關歐文讀小學時的記錄。」

他說:「我們有的只是對他的一個評語。據記載,當時的一位校長對歐文的評價是『粗魯無理』。」

他說:「看起來,當時歐文極端固執,他對自己想要什麼有極其明確的認識,而且也超乎尋常得聰明,但絕不是一個循規蹈矩的聽話孩子。」

後來和歐文共事的同時代科學家也大多持有和派爾校長同樣的評價。

歐文的一生以愛不斷地找事兒而著稱。有人指控他偷走其他科學家的標本,還有人指責他搞兩面派,明著支持某些科學家的研究,而暗地裏匿名寫文章進行筆伐。

和歐文同時代齊名的科學家曼特爾(Gideon Mantell)形容歐文是「幹事不多、拿錢不少、被誇得出圈的、而且什麼都想獨吞的一顆被詛咒的充滿嫉妒心的靈魂」。

據信,歐文當年也多次和同時代著名的科學家達爾文發生衝突。

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Image caption 據信歐文爵士對動物化石有超人的解讀研究能力。

雖然歐文在是否存在進化這一問題上與達爾文一致,但認為進化要比達爾文《物種起源》這本書裏說得複雜得多。

派爾博士說:「我們現在得知,歐文也研究過達爾文從『小獵犬號』探險帶回來的標本。」

他說:「但人們都認為,歐文對達爾文充滿狐疑,並想把名聲都攬到自己身上。」

他說:「歐文似乎後來寫了一篇匿名文章。在文章裏,他對自己的工作自吹自擂,並試圖抹殺達爾文的成就,稱達爾文並不像想像得那麼了不起。」

派爾博士說:「不管怎樣,最終達爾文被塑造成了好人,而且是一位發現物競天擇的偉大思想家,而歐文成了壞蛋。」

他說:「事實上,他們都是那個時代的偉大科學家,我們對他們都應該有敬仰之情。」

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Image caption 歐文爵士就讀的蘭卡斯特皇家文法學校開辦於1235年,是英格蘭最古老的學校之一。

倫敦自然歷史博物館的威廉姆斯博士(Dr David Williams)認為,瑕不掩瑜,歐文巨大的科學成就不應該被他所引發的非議而掩埋。

他說:「雖然歐文生活的那個年代,研究的手段是刮骨,而現在基因排序,但其原理都是相同的。」

威廉姆斯博士稱歐文爵士雖然「極難和人相處」,但「工作動力無限」。

他說:「歐文的最大貢獻之一,就是讓這些神秘的恐龍化石不單單是科學家的特權,而應該找個地方,為公眾敞開大門。」

(編譯/責編:孫晨)

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