漫話英倫:學校為何給學生提供免費早餐

早餐
Image caption 英國孩子不吃早餐的原因主要有兩個,一是家長不重視或沒有精力凖備早餐,二是沒錢為孩子提供早餐。

英國最窮的鎮作出一項全國首創的「奢侈」決定:給全區所有小學生提供免費早餐。為什麼?

布萊克普爾(Blackpool)是英國赫赫有名的濱海旅遊城鎮。海灘、酒吧、過山車,讓人流連忘返。

燈紅酒綠的背後,是一個很不協調的實事:布萊克普爾是全英國排行第六的最貧困地區。四分之一的成年人領失業救濟,靠救濟過活的比率是全國平均水平的一倍。

貧困鎮的「奢侈」之舉

年初,布萊克普爾地方政府與北桑布裏亞大學聯手,做了為期三個月的實驗,為全區33所小學的學生提供免費早餐。早餐包括牛奶、果汁、麵包、麥片、酸奶和鮮果。

三個月吃下來,得出如下結論:

  • 吃免費早餐的孩子吃的更健康
  • 免費早餐可以減少兒童飲食的營養質量的不平等
  • 學生更快樂、更活潑、注意力更集中
  • 出勤率和課堂表現明顯提高
  • 家長和老師都要求繼續下去

布萊克普爾地方政府宣佈,基於試點的結果,從明年開始正式推出免費早餐,撥專款130萬英鎊為全區所有12000名小學生提供免費營養早餐。

一日之計在於早餐

這裏需要交待一點背景。英國的公立中小學按要求要為學生提供午餐。貧困家庭的孩子可以申請吃免費餐,其他學生則交一定比例的伙食費。學校沒有義務提供早餐。一些學校組織「早餐俱樂部」,吃早餐的學生則要另外交費。

布萊克普爾地方政府的決定,開了全英國的先河,成為第一個也是目前唯一一個為全體學生提供免費早餐的地區。

布萊克普爾地方政府領導人布萊克波恩說,全區各地的小學老師普遍反映,許多學生餓著肚子來上學,飢腸轆轆難以集中精力。而且,隨著福利削減,餓肚子上學的學生明顯增多。

布萊克波恩說,實際上這個實驗從第一天起就證明了其價值:「我很自豪我們做出了這個大膽的決定,沒有其它地方政府作過這樣的嘗試。我更自豪我們試驗的結論」。

校長霍德金斯說,以前沒有早餐可吃或吃的很少的孩子,現在一天學習開始之前可以吃一頓豐盛的早餐,他們明顯的更活潑、更機敏。是否有助於提高學習成績現在說還為時尚早,但學生的課堂注意力和出勤率已經明顯改善。

嗷嗷待哺

布萊克普爾的舉動是全國首創,但促使它為孩子提供免費早餐的原因卻並不特殊。

在布萊克普爾做實驗之際,英國皇家家庭醫生協會、英國全國校長協會、皇家兒科和兒童健康協會聯名籲請政府,向有資格吃免費校餐的學生提供免費早餐。

它們的不同調查發現,五分之四的老師都反映,班上有學生空著肚子來上學。三分之一的老師說,他們經常自備餅幹麵包等食物給學生充飢。六分之一的小學老師平均每個月自己花25英鎊左右為孩子買食物。

孩子不吃早餐的原因主要有兩個,一是家長不重視或沒有精力凖備早餐,二是沒錢為孩子提供早餐。

英國皇家家庭醫生協會說,保障兒童吃好早餐可以對付飲食不良造成的各類兒童疾病。

英國全國校長協會主席埃雷德爾說,孩子餓著肚子上學讓人難過。飢腸轆轆的怎麼學習?全國校長協會呼籲政府嘗試為所有有需要或有資格吃免費校餐的學生提供免費早餐。

英國貧兒

或許像布萊克普爾的燈紅酒綠一樣,發達富裕國家的帽子遮不住英國社會貧富懸殊的鴻溝。

政府官方數字顯示,英國每五名兒童中,就有一人生活在貧困線以下,是西方發達國家中比例最高的之一。(英國官方的貧困線界定標凖是,一個家庭的收入不到全國平均家庭收入的60%)。

在一些傳統工業城市、甚至倫敦內城的某些區,幾乎一半的孩子生活在貧困線以下。

政府堅稱到2020年消滅兒童貧困的目標不變。但自爆發金融危機以來,大幅度削減公共開支嚴重影響了兒童脫貧的努力。

英國財政研究所預測,英國貧困兒童的人數到2020年反而會增加80萬人。

英國公共開支的大幅削減,導致各地方政府不得不關停並轉了許多福利和便民項目。 在一分錢要掰成兩半花的時候,把錢花在什麼地方,重點保什麼?

英國一個貧困鎮做出了它的回答。希望布萊克普爾的學校免費早餐能持續下去。

(責編:顧垠)

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