使用校車讓 wi-fi 走進大眾

校車 wi-fi Image copyright Erin Biba

16 歲的 Sergio Duran Jr 住在加州洛杉磯以東約 130 英里的契柯拉山谷沙漠裏,他和家人住在移動房屋裏,每晚做家庭作業時他都要走出家門,在塵土飛揚的路上步行五分鐘走到一片棕櫚樹林,當地學區政府在那裏停了一輛校車。Duran 一屁股坐在校車旁的地上,取出也是由學區政府提供的 Apple iPad,連接到校車內的 wi-fi 網絡。

這是他唯一可靠的互聯網連接。若沒有這輛校車,每天的家庭作業將是一項巨大的任務。因為即使學校為學生提供最先進的可以上網的手持式設備,如果他們不能在家裏使用,又有什麼好處呢?

並不是 Duran 家裏沒有互聯網。而是互聯網服務非常不可靠。而且他不是唯一有這個問題的人。

Duran 生活的契柯拉山谷聯合學區是美國最貧窮的縣之一:95% 的居民生活在國家貧困線以下。Duran 說,他的許多同學也在類似情況下生活。整個大家族所有人共享一個互聯網連接:表哥表弟、叔叔伯伯,有些住在同一個屋檐下,有些住在附近,有時候還和鄰居共用一個互聯網連接。網絡使用量過大,導致網速非常慢近乎停頓。有些時候根本沒有網絡服務。

"在夏天的時候,有整整一個星期都沒有互聯網,"Duran 說。"我(當時)正在上電腦課,我會有需要帶回家完成的家庭作業和項目,但那非常困難。我必須借表弟的筆記本電腦,帶到學校附近的星巴克,但那非常遠。"

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2012 年,契柯拉學區政府說服當地社區通過一項投票措施,為學區內的兩萬名學生每人配置一部 iPad,整個方案花費 4,200 萬美元(3,300 萬英鎊)。他們以為通過整個技術系統的升級,包括建立高速網絡,將教室轉向數字化,終於能夠讓孩子帶進 21 世紀。

按照原先的計劃,學生可以使用數字教科書和教育應用程序,如 iPad 上的 Edmodo,(該款應用程序等同於適合高中生使用的 Slack 聊天室)。學生還可以將設備帶回家完成和發送作業。但一切到位後,家裏沒有互聯網的問題就顯露出來了。學生們晚上回家在 iPad 上做完作業後,需要直接通過 iPad 連接網絡發送上傳作業。但對於許多人來說,這根本不可能。

"有父母來向我們哭訴說,"請幫幫我們,他們下課後就沒辦法用 iPad,"該區負責人兼計劃創建者 Dr Darryl Adams 說。"我們有 [許多家庭住在] 很多拖車房屋。有些破舊不堪。沒有光纖通過那些地方。所以我們想要確保孩子沒有離線。"

儘管有閃亮的新 iPad,該學區仍然是美國最低收入的地區之一。在其 20,000 名學生中,98% 是西班牙裔,60% 的英語是第二語言,該地區估計,多達 12% 的學生是非法移民。為學生提供技術是為了改善其教育,但在學校之外沒有網絡連接就好像他們根本沒有 iPad 一樣。

我說,"讓我們把路由器放到校車上。"學生不僅可以在上學的路上使用,我們也可將這些校車停在他們的社區。網絡連接並非一定要在 3 點結束。他們下課後也可以上網,"Adams 說。他說,校車布線的成本出乎意料地實惠,他們僅使用一半的撥款用於購買 iPad 和學校布線。"如有必要,我們會將路由器放在鴿子上。這是如此重要。因為學生們必須連網。您能想像沒有網絡的一天嗎?"

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由於該計劃已在整個山谷傳播開來,學區政府已經將目標縮小到每個需要上網的個別學生。他們已經擴大到自己的車隊以外—— 他們正在布線到廢棄車和其他非校車上,以盡可能建立更多的熱點。"即使在遙遠地區僅有一戶人家,我們也希望確保所有學生均能上網,"Duran 說。這些校車遍布整個社區,從操場到移動房屋園區裏的空地。參與免費 wi-fi 計劃的車輛在側面有活動標誌,以便快速識別。

他們發現,網絡連接不僅有助於學生。雖然熱點受密碼保護,但學生與家人共享上網服務。他說,許多家庭都上網學習英語、製作 CV 和完成日常工作。該學區政府甚至用網絡連接服務幫助其學生成為美國公民。

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布置這些可移動無線熱點的硬件由一家稱為 Cradlepoint 的公司提供。如果要在移動車輛上裝設網絡連接,那麼光使用一根電纜是根本不可能的。

"移動性這一方面是業界巨大的推動力,也是社交行為以及工作和娛樂方式的巨大推動力,"Cradlepoint 首席營銷官 Ian Pennell 說,該公司致力於為該計劃的可移動無線熱點提供硬件。該設備設計用於阻擋自然可能引起的一切:極端的溫度、濕度、衝擊振動、灰塵和濕氣。這是一家小企業,僅與大約三家公司競爭巨大的市場。例如,Cradlepoint 現在有 140 萬個連接點,其中約 25% 在交通中。

自從 iPad 和移動熱點開始覆蓋整個學區以來,契柯拉山谷已經發生了巨大變化。根據 Adams,在技術計劃生效之前,該區的畢業率為 70%。他說,現在是 84%,高於美國全國平均水平(目前拉美裔為 73%,整體為 80%)。

"更重要的是,學生參與度更是超標。我們的出勤率目前處於歷史新高:98% 的孩子每天到校。這是聞所未聞的,特別是在低收入地區,"他說。美國全國平均每日出勤率為 92%。自整個技術計劃實施以來,Adams 現在經常接到來自全國各地校區政府(以及大學,甚至美國海軍)的電話,向他詢問技術計劃實施和運行的建議。

Image copyright 圖片:校車 wi-fi

Sergio Duran 說,他計劃在幾年後上大學時學習工程或科學(他正在考慮馬薩諸塞理工學院、哈佛大學和加州大學伯克利分校)。雖然他通過住家附近的校車無線上網只有大約一年的時間,但他說,能夠在高中階段使用互聯網,就像他的未來的同伴一樣,不僅為其提高成功的機會,也讓他更容易融入同年齡人的團體。

"(如果不是這個校車無線上網計劃)我不會 [那麼容易的] 度過這個階段,"他說,想像著自己的未來。"如果我和一群人一起工作,他們取出筆記本電腦,而我取出記事本,這似乎很尷尬。"但是,不僅僅是 wi-fi 讓他對未來充滿希望,這整個計劃也讓他對未來滿懷信心:"我想,有那麼一小片區域,只是沙漠、沙漠、沙漠……這項計劃改變了許多,我們變得獨特、獨一無二。"

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