花豹為什麼總喜歡在樹上吃東西?

(圖片來源:Denis-Huot/naturepl.com) Image copyright Denis-Huot

南非薩比沙動物保護區(Sabi Sand Game Reserve)的熱帶稀樹草原上聚集了很多動物,其中也包括"非洲五霸"。有的時候,這些動物會出現在意想不到的地方——例如,你可能會在樹杈上找到一具幼年長頸鹿的屍體。

一頭成年的雄豹(leopard,花豹,金錢豹)跨坐於長頸鹿身上,滿嘴鮮血。很顯然,這只長頸鹿是被花豹拖到幾米高的樹上的。這場筵席持續了數日之久,最後只剩下一些骨頭、皮毛和少量的肉散落在周圍。

那頭長頸鹿重約300公斤,大約是花豹體重的5倍。為了更直觀地了解花豹為此付出的努力,可以這樣簡單類比:這就相當於一個人把2000個麥當勞巨無霸搬上兩層樓。

這種行為簡直令人匪夷所思,但花豹的確有足夠的理由這麼做。如果它不把獵物拖到樹上,就有可能被鬣狗和獅子搶走。

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Image caption 花豹把獵物拖到樹上(圖片來源:James Tyrrell,Panthera)

根據2017年2月發佈的一份研究,在樹上食用獵物可以避免被其他動物搶走。

這項研究來自專門保護野生貓科動物的非營利組織Panthera,他們發現,薩比沙動物保護區的花豹至少會獵殺40種動物,包括家禽和幼年長頸鹿。花豹會把它們殺死的半數獵物拖到樹上,而被拖到樹上的獵物被盜的概率減少67%。不過,花豹獵殺的獵物中約有五分之一會被其他捕食者奪走,包括斑鬣狗、獅子甚至其他雄性花豹。

該報告的首席作者蓋伊·巴爾姆(Guy Balme)表示,由於保護區的嚮導對花豹很熟悉,使得科學家獲得了研究這種動物的"難得機會"。"多數時候,花豹都對保護區的車輛視而不見。"這同樣很有幫助。

巴爾姆和他的團隊每天都會記錄嚮導觀察到的花豹及其獵物的狀況,並對其加以總結。在2013至2015年間,他們總共分析了104隻花豹和2,215次進食行為。

科學家發現,花豹往往會把自身體重一半到一倍半之間的獵物拖到樹上。如果被殺死的獵物太大或太小的,往往都會在地上食用。鬣狗或其他花豹出現時,它們將獵物拖到樹上的可能性就會大幅飆升。

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Image caption 花豹追捕跳羚(圖片來源:Wim van den Heever/naturepl.com)

巴爾姆表示,如果花豹決定將獵物拖到樹上,並且感覺附近沒有競爭對手,那它就會把獵物拖到"比較合適的樹杈上"。這有時候需要拖著獵物前進幾百米。一旦到達目的地,花豹還要把獵物拖到高達10米的樹上。"這些貓科動物力量十足,令人生畏。"

然而,有的時候情況比較緊急。"如果附近有鬣狗,花豹就會立刻拖著獵物爬到最近的樹上,保證自己的食物安全。"巴爾姆說。

斑鬣狗可以聽見花豹獵殺的聲音,然後迅速趕到。但鬣狗不會守株待兔。"我們經常看到斑鬣狗追蹤花豹,因為這樣更有可能獲得免費的食物。"巴爾姆說。在花豹被盜的獵物中,約有一半是被鬣狗偷走的。"這片區域的花豹對它們深惡痛絶。"

鬣狗在這方面可謂厚顏無恥。"它們會對花豹視而不見,直接跑上去咬住獵物。"巴爾姆說,"大型雄性花豹很少能把鬣狗趕走。"在地面上,鬣狗多數時候都能擊敗花豹,有時候甚至能將其殺死。

好在花豹會爬樹,而鬣狗不會。因此花豹可以在樹上大快朵頤,而鬣狗只能在樹下幹瞪眼。

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Image caption 這的確不是件容易的事情(圖片來源:Villiers Steyn, Panthera)

然而,鬣狗往往能夠笑到最後。研究共發現鬣狗有39次搶到了花豹不小心掉下來的獵物。

另外,對於獅子和雄性花豹這些會爬樹的強盜而言,這種方式也起不到太大的作用。在花豹被盜的獵物中,有十分之一被獅子偷走,而雄性花豹的比例則達到獅子的4倍,它們主要從雌性花豹手中搶奪獵物。結果令巴爾姆頗感意外,他認為,雄性花豹可以輕而易舉地透過平原看到另外一隻在樹上進食的花豹。"雄性花豹的巡邏區域很大。雌豹會在樹上進食數日,所以更容易被雄性發現。"

對雌性花豹來說,失去獵物所帶來的損失不只是多日的饑餓:它們被搶走的獵物越多,所能哺育的幼崽就越少。

巴爾姆的研究表明,花豹把獵物拖到樹上是為了防禦競爭對手的短期威脅。在鬣狗數量較多的博茲瓦納,花豹大約會把40%的獵物拖到樹上。在印度這種對手和植被都比較少的地方,花豹把獵物拖到樹上的概率則會降低。

還有另外幾種理論也可以解釋花豹為什麼把獵物拖到樹上。例如,掛在樹上的獵物腐爛的速度較慢,而花豹也可以前往其他地方捕獵,然後回來進食。但巴爾姆發現這些解釋的論據都不充分。

"我認為,避免食物被盜是花豹把獵物拖到樹上的主要原因。"他說。

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