為什麼我們被撓癢就會發笑?

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Image caption 大多數人都在一定程度上有癢的感覺(圖片來源:Panther Media GmbH/Alamy)

"癢是最寬廣、最深奧的科學研究主題之一。"

位於美國巴爾的摩的馬里蘭大學(University of Maryland)神經科學家羅伯特·普羅文(Robert Provine)如是說。他的研究範圍包括各種各樣的"奇怪行為",比如打嗝,伸懶腰和放屁。那麼,為什麼癢會尤為突出?

簡而言之,癢不是人們通常想像的那麼簡單。"它與身體的防禦機制,神經程序,產生自我和他人的意識的各種機制都息息相關,"普羅文教授說。

正如其他許多複雜的人類行為一樣,癢也可以通過研究動物來加深我們的理解。

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Image caption 笑傳遞了大量的信息(圖片來源:Enrique López-Tapia/naturepl.com)

癢可以分為兩種,分別名為knismesis和gargalesis。

Knismesis是一種原始反應,是滑過皮膚表面的輕微動作觸發的輕微的不適感。"我認為包括蜥蜴、昆蟲以及幾乎所有生物都有某種與體表防禦相關的行為,"普羅文說。動物需要抵禦咬它們的昆蟲和寄生蟲,不論這種抵禦動作是快速的抓撓,還是拍打耳朵,這種反應就是我們所謂的Knismesis。

而Gargalesis就是一種哺乳類動物特有的現象。這種撓癢用力較大,所以會引起發笑,它和玩耍有關。玩耍也是哺乳類動物的特點。

在基本的層面上,引起癢的神經纖維與觸覺和痛覺有關。但癢不僅僅是這些。"與發笑相關的癢更像是一種社會化行為,而非條件反射,"皮膚科醫生塞繆爾·塞爾登(Samuel T Selden)在2004年論述該問題時寫道。在進化史的某個階段,癢變成了好笑的事情。

"癢是笑的基礎刺激,"普羅文說,"事實上,'假裝撓癢'是我認為的世界上最古老的笑話。"我要撓你',是你對人類嬰兒和黑猩猩唯一能講的笑話。"

英國朴茨茅斯大學(University of Portsmouth)的心理學家瑪麗娜·達維拉-羅斯(Marina Davila-Ross)可以為此作證。因為她曾給黑猩猩撓癢。

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Image caption 撓癢有時候會很好玩(圖片來源:Oleksiy Maksymenko/Alamy)

通過招募了一批動物園管理員和母親來分別給猿猴和人類嬰兒撓癢,瑪麗娜試圖尋找人類和猿猴大笑之間的關聯。

她說:"我們使用了笑聲的聲學數據,類似於基因學家使用基因數據來重構進化關係一樣。"

這一研究發表於2009年,似乎確認了人類發出笑聲的方法來自於人類和猿猴共同的祖先。

在瑪麗娜的研究中,大猩猩和倭黑猩猩發出的聲音和人類更像,而其他與人類關係較遠的猿猴發出的聲音在沒有語境的情況下無法被識別為笑聲。她繪製出了這些聲音的譜系,展示出從簡短的咕嚕聲到人類發出的咯咯的笑聲和哄笑聲的變化過程。

這項研究不僅追蹤了笑聲的進化史,也追蹤了撓癢的進化史。瑪麗娜說:"猿猴觀察其他猿猴玩耍或做好笑的事情時不會發笑。它們無法在脫離行為語境的情況下發出聲音。"

一隻猿猴必須主動和同伴玩耍才會覺得某件事好笑。對年輕的猿猴以及人類來說,撓癢是一種好玩的打鬧。它能讓你上氣不接下氣,而正是來不及呼吸導致了我們所知道的笑聲。

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Image caption 一頭倭黑猩猩被撓癢(圖片來源:Cyril Ruoso/naturepl.com)

"我把笑聲'哈哈'稱作打鬧時費力喘息聲音的儀式化結果。如果你去撓黑猩猩,它的笑聲就是喘息聲,"普羅文一邊說,一邊湊近電話發出喘息的聲音,以強調他的觀點,"黑猩猩通過這種方式來表明這是遊戲而非攻擊。這是發聲原因的最清楚的案例之一。"

對靈長類這樣的社會化動物來說,撓癢是一種加強友誼的可控方法。雖然人類的笑聲遠非精緻,但是普羅文認為這就是笑聲的起源。

人類在1,000萬到1,600萬年前從類人猿中分離出來。這種撓癢-發笑機制遍及整個譜系說明它至少已存在這麼長時間,或者甚至更長。儘管發笑和撓癢並不是大多數研究主要關注的問題,但是從有限的研究來看,人類與關係較遠的哺乳類動物之間仍存在相似性。

一天,動物行為學家帕特裏夏·西莫內特(Patricia Simonet)觀察她的狗,古道爾(Goodall的名字取自靈長類動物學家珍妮·古道爾(Jane Goodall))正在讓辦公椅旋轉起來,同時發出聲音,表示它覺得這個活動很有趣。她想知道用"笑"來形容這一行為是否凖確。後來,在一次會議上,真正的靈長類動物學家珍妮·古道爾建議西莫內特測試這一現象。以下是具體的測試方法。

西蒙內特發現和黑猩猩一樣,這種像笑聲一樣的"強烈呼氣聲"與玩耍有關。這種聲音的錄音甚至可用來減輕其他狗的壓力。

幾年前,西蒙內特曾報告稱關在籠子裏的亞洲象在玩耍時會發出"輕微的呼吸聲"。雖然當時她並沒有用"笑聲"來形容此類聲音,但是當她發現狗的"笑聲"時她把它們關聯了起來。

普羅文在引用肯尼亞大象專家喬伊斯·普爾(Joyce Poole)的證據稱:"大象似乎會彼此撓癢。"

儘管如此,要測試這些動物所表現出來的撓癢和發笑的行為是否與人類的行為類似並不簡單。普羅文說:"研究人員必須勇敢的深入研究並模擬厚皮獸的打鬧行為。這可能會非常危險。"

要想研究撓癢這種複雜的行為,先進行小規模的研究更合適。

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Image caption 一名潛水員為黑斑石斑魚(拉丁學名:Epinephelustukula)撓癢(圖片來源:Georgette Douwma/naturepl.com)

差不多所有實驗都會先從老鼠開始,撓癢研究也不例外。以科學的名義給老鼠撓癢已經持續了二十年,發端於 2010年雅克·潘克塞普(JaakPanksepp)和他當時的本科生傑弗瑞·伯格朵夫(Jeffrey Burgdorf)聯合發表的一篇有爭議的論文。

潘克塞普首先發現了老鼠在玩耍時會發出高頻噪音,人耳聽不到這種聲音。然後,他想到這種噪音可能與人類在玩耍時發出的吵鬧聲有著微弱的聯繫。帶著這個想法,他向伯格朵夫提出了一個無法拒絶的建議:"來和我一起給老鼠撓癢。"

當時,世界還沒有凖備好接受會笑的老鼠,所以科學界產生了相當大的牴觸。不過,自從那時起,很多研究都採用異種撥弄(撓癢)的方式來研究嚙齒類動物的積極情緒。

"特殊的叫喊聲僅在撓癢和其他積極情境(例如玩耍和性交)下產生。與人類撓癢的相似性帶來了相當數量的研究,"瑞典伯爾尼大學(University of Bern)研究被撓癢時老鼠面部表情的盧卡·梅洛蒂(Luca Melotti)說,"研究表明撓癢會刺激大腦中與積極情緒(快樂、幸福)有關的區域和神經通路,這一點和人類一樣。"

瑪麗娜在研究中注意到年輕的猿猴最享受撓癢。她笑著說:"很容易給年幼的猿猴撓癢,它們根本不想停下來,很難擺脫它們。"

老鼠也一樣。梅洛蒂等很多研究者注意到,年輕的老鼠最享受這個過程,它們常常會追著實驗者的手,希望繼續被撓癢。很容易把這種行為和愛玩的幼兒聯繫起來。

潘克塞普和伯格朵夫寫道:"如果我們發現更多的靈長類動物表現出這樣的情緒反應,那就說明靈長類動物大腦中的這種快樂的情感比普遍認為的出現的早的多。"

如果撓癢和發笑存在於人類和嚙齒類動物共同的祖先身上,這就會把它的源頭推早至8,000萬年前。但是瑪麗娜仍然認為,當我們在討論老鼠、狗或任何人以外動物發笑時,我們應更謹慎。

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Image caption 一隻雌倭黑猩猩正為一頭幼仔撓癢(圖片來源:Theo Webb/naturepl.com)

瑪麗娜說:"我對這種表述保持小心的態度。要作出這樣的陳述之前,必須進行動植物種類史分析。"她偏好使用"正向發聲"這個術語,而人類的笑聲只是一個例子。

"我的猜測是,和黑猩猩一樣,笑聲是嬉戲打鬧時費力的呼吸聲,"普羅文說,"嚙齒類動物可能也是這樣。但是我認為還沒有人檢驗過這一點。"研究老鼠的超聲波發聲很難,更不用說要繪製出達維拉-羅斯為猿猴製作的譜系圖了。"離人類越是遠,要研究所有的同等屬性就越困難,"他補充道。

儘管科學家在把人類的特點應用到動物身上時非常謹慎,但是普通大眾不會這樣做。可愛的動物視頻是互聯網的"主要通貨",這也包括動物被撓癢在內。"YouTube上有很多有趣的視頻,人們給貓頭鷹、企鵝、狐獴乃至魚撓癢,"梅洛蒂說,"雖然這些視頻很有可能反映了撓癢會給動物帶來快樂,但是作為一名科學家,我建議對這些解讀保持謹慎。"

國際動物救援組織(International Animal Rescue)發起的"撓癢是折磨"運動講述了一個讓人警惕的故事。懶猴——一種在東南亞發現的可愛的靈長類動物——被撓癢的熱門視頻在網上的觀看次數達到數百萬。但是這些視頻會鼓勵此類瀕危動物的非法貿易,此外懶猴不會因為被撓癢而得到快感:它們看似可愛的反應實際上是恐懼。

該運動的領導者菲利·肯寧頓(Phily Kennington)說:"一些視頻展示了動物看似主動、快樂的做一些非同尋常的或者不自然的事情,但真相並不總是如此。我們應該發揮我們的批判性判斷力,在我們陶醉於動物的可愛表現前質問我們所見的情況是否真實。"

事實上,很難凖確評估動物的情感。

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Image caption 大多數人都在一定程度上有癢的感覺(圖片來源:Panther Media GmbH/Alamy)

就連我們喜愛的貓和狗也未必如我們所想的那麼喜歡被撓癢。畢竟,人類的撓癢並不完全是一種界限明確的行為。對不同的人來說,撓癢可能讓人感到愉快,也可能感到痛苦。撓癢可能與情慾挑逗相關,但也可能成為折磨人的一種形式。

在研究人類時,普羅文這樣的科學家至少可以詢問被試者各類問題,比如撓癢給他們的感受,他們希望被怎樣撓癢等等。但是動物的研究就不那麼簡單。不過,研究者正日益把焦點放到追求動物的幸福上。

"在過去十年,有一種研究動物積極情緒的趨勢,"梅洛蒂說。從歷史而言,這個方面的研究非常有限,此類研究只關注少數物種:大多數是老鼠,還有狗和類人猿。

研究撓癢和發笑這樣的行為可能有點深奧,但是它也有實際的用途。自從伯格朵夫和他的博士導師一起給老鼠撓癢以後,他用學到的知識幫助研發心理障礙的療法。了解動物的快樂也能夠改善動物的生活,尤其是被關在籠子裏的動物的生存條件。

但是除此之外,研究撓癢的一條主要收獲是動物是種複雜的生物,它們能夠產生和我們可以相提並論的積極情緒。了解這一點能夠揭示人與動物的關係以及作為人的意義。

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