只有極少數人能通過的「超級多任務」測試

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我電腦上打開的窗口永遠都有至少10個。我會一邊與人說話,一邊聽廣播,還一邊發手機短信。我堅持認為,我可以集中注意力處理好所有這些事情,但說實話,事實證明,我大概是做不到的。

如果你認為自己善於多任務處理,那麼事實上你很可能不是這樣。經常同時處理多個任務的人在測試中的表現不如那些專注一件事的人。換句話說,這件事並不是孰能生巧。但也有一些例外:心理學家在無意中發現,一部分人不但可以同時處理多個任務,而且他們的注意力越是分散,他們做得反而更好。這些人被稱為超級多任務能手(supertasker)。

來自猶他大學(University of Utah)和科羅拉多大學丹佛分校(University of Colorado Denver)的認知神經科學家大衛·斯特萊耶(David Strayer)和傑森·沃森(Jason Watson)曾研究當人們坐在駕駛模擬器上用免提電話(hands-free phone)聊天時會發生什麼。為了增加測試的難度,被試者還需要與前面的車保持規定的距離,記憶一個單詞列表,並穿插心算題目。

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Image caption 在生活中同時處理多個任務並不容易(圖片來源:Getty Images)

不出意料,被試者的表現不是很好。分心讓他們的反應時間變長,並影響了他們的駕駛表現。但是有一個人除外。他勝過了所有其他人。不論什麼東西讓他分心,他似乎都能處理好。心理學家重新檢查了數字。沒有發生錯誤。

他們曾經嘀咕這是否是某種僥倖。於是,他們又測試了200個人。共有97%的人未能通過測試。但他們發現另外四個人,當他們進行多任務處理時,他們的表現並沒有受到影響。研究人員一共發現了五個特殊能力者——三男兩女,並把他們稱為"超級多任務能手"。這類特殊能力者佔人口的2.5%。

幾十年的認知科學研究表明我們的注意力是有限的。我們能夠在同一時間集中注意力在幾個不同的東西上,但是只要增加了一個額外的東西,我們的表現就會變差。我們的認知能力必須在不同的任務之間分配,而總有一些事會受到影響。很多強有力的證據表明,開車時使用手機會導致司機無法注意到環境中發生的一半的事情,延長了他們的反應時間。毫不意外,這會增加了事故的發生率。然而,一小部分人似乎不會受到影響。

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Image caption 一邊開車一邊發短信很危險——對大多數人來說,這樣做是不安全的(圖片來源:Getty Images)

那麼他們是怎麼做到的呢?這些超級多任務能手的大腦有什麼特別的東西,讓他們在注意力分散的時候表現不會受到影響?

你可能會期望大腦中專注於注意力和認知處理的區域在多任務測試中變得非常活躍。但是在2015年,當超級多任務能手接受功能性磁振成像時,結果卻不是這樣。預期會忙碌的區域大腦活動不增反減,比如前額葉皮質和前扣帶皮層。

這可能看起來很奇怪,但是它有兩個原因。當我們練習一種技能時,大腦會變得更有效率,顯示出較少而不是較多的活動。以高爾夫球手、弓箭手和賽車手為例,當他們躺在大腦掃描儀中執行與他們的專業相關的心理任務時,他們的大腦活動少於非專業人士。

這是真正有趣的地方。除了效率提高以外,大腦活動的分佈也會改變。雖然在與注意力相關的區域中活動可能較少,但是在默認模式網絡中大腦活動增加。 當我們做白日夢,回憶或考慮未來時,會使用大腦的這一部分。

超級多任務能手之所以可以同時處理多個任務,是因為他們的大腦網絡有著更高的效率。大腦活動越多越好的看法是錯誤的,並不是大腦執行任務越多,效率就會變的越高。然而這些人並不知道自己有這種特殊技能。到目前為止,很少有人知道這種技能會對他們的日常生活有何影響。沃森想要發現的另一件事是,超級多任務能手是否會有興趣或善於從事特定類型的工作。

我們還不知道超級多任務處理是否存在任何缺點。這個驚人的能力會不會伴隨著什麼代價?還有一個問題是,為什麼這種技能如此罕見?沃森推測,只有少數人擁有超級多任務能力的原因是,隨著現代科技的到來,直到最近這種技能才開始有用。

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Image caption 與轉盤子不同的是,多任務處理通常不是熟能生巧( 圖片來源:Alamy)

你能學會超級多任務技能嗎?可能性不大。你可以練習處理不同的任務,並提高處理每一個任務的能力,但這並不意味著你同時做好所有事情的能力會提高。

現在,你可能想知道你是否能成為超級多任務能手。塔斯馬尼亞大學(University of Tasmania)和猶他大學(University of Utah)的團隊為BBC讀者開發了一個測試。

您需要使用計算機,而不是手機或平板電腦。我必須警告你,連測試說明都很困難,更不用說測試本身。屏幕上有三個門,以隨機順序打開。你的任務是記住在上一次打開的門是哪一扇。你會同時獲得視頻和音頻版本,要求是一次記住四個信息。這聽起來比較簡單。但是不簡單,或對我來說不簡單。這個測試需要大約40分鐘。最好選擇一個你可以集中注意力的時間。

你可以在supertasker.org網站上進行這個測試。

我犯了一個錯誤,試圖在嘈雜的辦公室裏嘗試這個測試。在我弄清了要做什麼之後,我有了一些提高,差一點就可以成為超級多任務能手。老實說,即使在考試條件下,我也不確定我能否成功。在聽了我最近關於這個話題的BBC廣播節目之後,1200名聽眾做了測試,其中2%是超級多任務能手。有幾位聽眾甚至給我發電子郵件說這個測試很容易。

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