關於睡眠你所不知道的驚人理論

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有人說大象永遠不會忘事。還有人說睡眠的作用之一在於強化鞏固記憶。如果上述兩種說法都對的話,就能推導得出"大象睡眠時間很長"的結論,但是實際上,這種無論體型還是腦體積都在陸地哺乳動物中排名第一的動物每晚卻只睡兩個小時。

在我們的生命中,我們幾乎每晚都在睡眠中度過,但是睡眠卻是最受誤解的一種人類行為。很多關於睡眠的看法,就如上面的例子一樣,是完全錯誤的。

例如,你是否聽說過這種說法:由於現代電氣照明,以及我們在睡覺前觀看智能手機屏幕時發出的微光,現代人的睡眠時間要短於我們打獵採摘的祖先?

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Image caption 睡前玩手機是否會影響你的睡眠質量?(圖片來源: iStock)

"許多人在各路媒體上都看到過類似信息,他們也對此深信不疑,"加州大學洛杉磯分校睡眠研究中心主任傑裏·西格爾(Jerry Siegel)表示。他承認,這些文章很能震撼人心,哪怕它們有可能根本站不住腳。"問題在於,我們在這方面沒有積累任何數據,"他說。"睡眠質量測量儀的發明時間比電燈要晚好多年。"

要想知道我們祖先每天的睡眠時間有多長是不可能的,因此西格爾決定另想辦法。他跑到坦桑尼亞、納米比亞和玻利維亞這些國家去考察當地的狩獵/採摘部落。這些部落居民生活在目前能夠找到的和我們祖先十分類似的環境中。

這些狩獵/採摘部落居民在終其一生中都不會見到會打擾我們休息的現代化裝置。其中兩個部落位於非洲,相距數千公里之遙,第三個部落則是最早從非洲遷出,然後穿越亞洲大陸,跨越阿拉斯加大陸橋,通過北美最終抵達南美。儘管這三個部落彼此間相距遙遠,但是它們的居民每晚睡眠時間卻十分接近:平均6.5小時。西格爾表示,沒有理由認為我們的祖先當初的睡眠時間會超過這個標凖。

大多數生活在現代社會、享受著科技和電力帶來的種種便利的現代人類,每晚的睡眠時間介於6到8小時之間。由此可見,我們祖先的睡眠時間不僅不比現代人長,甚至還不如某些現代人。

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Image caption 和人類一樣,黑猩猩的睡眠時間也很長(圖片來源: iStock)

我們一般在配備空調的臥室裏睡眠,身下鋪著舒適的牀墊,枕著鬆軟的枕頭,唯一要擔心的是睡夢中被子可能被伴侶搶走,還有是否讓寵物狗上牀共眠。然而,我們的祖先卻只能在岩石、泥土或者樹枝上入睡,沒有羽絨被和中央供暖系統帶來的舒適。沒有窗簾在太陽升起後保持室內黑暗,也無法抵御風雨和昆蟲侵襲。此外,不期而至的野獸或者敵對部落也會在我們的祖先入睡時發動襲擊。難怪他們每晚的睡眠時間很少能超過6個小時。

關於人類祖先的睡眠還有另外一個傳言——他們晚上時睡時醒,睡眠被分割成幾段,不會睡上一個完整的覺。西格爾說,這種說法也是不符合事實的。他說,人們是看到寵物的睡眠狀況才有這種想像的。

"飼養貓狗作為寵物的人看到貓狗這樣睡覺,就以為人類的祖先也是這樣,"他說。"但是原始人不會這樣睡。"人類是一系列保持完整睡眠的物種中進化得最晚的一個。猩猩和猿猴也會在白天打盹或者在半夜醒來。但是和人類一樣,這些現象都不是常態。"

西格爾的跨文化研究發現,現代狩獵/採摘部落在冬天幾乎從不打盹,在夏天打盹的次數稍多,這可能是算避開白天最熱的時段的途徑。但是他說,即便如此,平均每人每5天裏才會打盹一次。

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Image caption 寵物大部分時間都在打盹,但人類的祖先不會這樣(圖片來源: iStock)

但是,傳言可能有一點點對的地方。西格爾所研究的部落全都位於赤道附近。在高緯度地區,冬季夜晚會長達16小時。在這種環境下生存的北歐原始人很有可能在冬季夜晚時睡時醒。然而,現代人已經不再按照四季的自然節律入睡。哪怕在北歐地區,大多數現代人也不會在冬夜中斷睡眠,頂多半夜起來去上次廁所而已。

否定了關於睡眠行為的兩個最流行的傳言後,西格爾現在開始把注意力投向關於睡眠的另一個更為根本性的問題。我們為什麼必須睡覺?

如果睡眠是為了強化記憶或其他大腦功能的話,那麼如何解釋大棕蝙蝠每天要呼呼大睡20小時,然而體型巨大、智力更強的非洲象只需睡上2小時就足夠呢?

西格爾認為,睡眠本身可能並非一種生物學需求,而是在進化過程中產生的、實現生產力最大化的一種行為。他在2009年發表於《神經科學自然評論》(Nature Reviews Neuroscience)雜誌上的一篇論文中寫道,睡眠的作用可能是"在生物活動不再有益的時間段,通過優化時間使用及降低能量用量而提高行為效率"。

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Image caption 當食物匱乏時,熊為了節約能量會進入冬眠(圖片來源: iStock)

無論在動物界還是植物界,這都是一種十分常見的生存策略。有些樹會在秋天會脫去樹葉並停止光合作用,這可以看作是一種植物冬眠。熊在冬季會冬眠,從而避免在食物匱乏的季節徒勞無功地四處捕獵和覓食。

其他哺乳動物,例如針鼴鼠(echidnas)在食物匱乏的季節會進入一種昏昏欲睡的"麻木"(torpor)狀態,這種狀態下,針鼴鼠的新陳代謝率會大幅下降。而睡眠可能是人類的一種"適應性活動抑制"(adaptive inactivity)行為,它讓我們在白天保持清醒,在晚上則避免過分活動引來捕食動物。必要時,還可以讓我們在夜間迅速醒來。

換句話說,睡眠可能是一種"選擇性懶惰"(selective laziness)。

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